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De Belmont a Fort Donelson (invierno de 1861-1862)


En el teatro de operaciones occidental, en otras palabras, en el área entre los Apalaches y el Mississippi, no había indicios de que la estrategia de la Unión, cautelosa incluso cautelosa, experimentaría un éxito tan deslumbrante como el primeros meses del año 1862. Y menos aún que sería un ex funcionario renunciante, convertido en alcohólico luego de haber faltado a su reconversión en lo civil, que iba a ser el principal director del proyecto. Sin embargo, estas fueron de hecho victorias decisivas para el norte que un cierto Grant iba a lograr en febrero de 1862.

Un ganador improbable

Hiram Ulysses Grant nació en Ohio en 1822. Aunque no tenía ningún interés en la profesión de las armas, sus padres lo enviaron a la Academia Militar de West Point en 1839. Incluido incorrectamente como "Beca Ulysses Simpson, mantendrá este nombre a partir de entonces. Cuando se fue en 1843, lo enviaron a un puesto administrativo. Este cargo, así como su disgusto por la guerra, no le impidió servir con distinción en México, obteniendo dos promociones patentes durante el conflicto. Pero en 1854 fue implicado por otro oficial que afirmó haberlo atrapado en estado de ebriedad, y Grant preferiría dimitir abruptamente antes que arriesgarse a una corte marcial.

Grant luego probó suerte en varias actividades, incluida la agricultura en Missouri, incluso tenía un esclavo allí, pero sin mucho éxito, tanto que terminó siendo contratado en la curtiduría de su padre a falta de algo mejor. Una de las razones de sus fracasos crónicos fue su inclinación por el alcohol. Aunque el rumor público y luego la leyenda parecen haber exagerado mucho el alcance real del alcoholismo de Grant, el hecho de que no siempre se molestara en ocultar su condición cuando estaba borracho fue suficiente para precederlo por 'una reputación desastrosa.

Todo cambió en 1861 cuando estalló la guerra civil. Aunque sus solicitudes de regresar al servicio habían sido ignoradas por los militares, Grant tendría más éxito con el gobernador de Illinois, donde reside. Su experiencia en la administración militar resultará invaluable para organizar el contingente de voluntarios que Illinois debe proporcionar al ejército federal. En junio de 1861, finalmente fue nombrado coronel de la 21th Regimiento de Illinois, y se le encomendó la tarea de garantizar la seguridad de la línea ferroviaria entre Hannibal y St. Joseph en el norte de Missouri. En agosto siguiente, Grant fue colocado a la cabeza de la Distrito militar de el Cairo. Poco después de salir de Missouri, el puente del ferrocarril del río Platte se convertiría en el tema de una de las primeras operaciones guerrilleras en la región, matando a unas 20 personas cuando colapsó y fue saboteado en el proceso. de un tren.

La orden dada a Grant estuvo lejos de ser trivial. El Cairo, en el extremo sur de Illinois, era una ciudad modesta. Pero la ciudad estaba ubicada en la confluencia del Mississippi y Ohio, lo que le otorgó una posición estratégica de suma importancia para el control de estos dos ríos. Fue Grant quien el 6 de septiembre de 1861 ocupó Paducah, en la confluencia de Ohio y Tennessee, en respuesta a la violación de la neutralidad de Kentucky por parte de los sureños. Durante los meses siguientes, se concentraron fuerzas importantes en El Cairo para futuras ofensivas por río y se confiaron a Grant.

Mapa del extremo occidental de Kentucky, anotado por el autor.

La batalla de Belmont

A principios de noviembre de 1861, el general John C. Frémont fue relevado de su mando del Departamento Militar de Missouri. Su sucesor, Henry halleck, se encargaría de coordinar la acción de los ejércitos del norte dispersos desde Paducah hasta Kansas. Cauteloso e incluso tímido por naturaleza, Halleck era considerado más un teórico que un hombre del campo. Por otro lado, tenía un verdadero talento para los asuntos de estado mayor, y se iba a destacar en la gestión del ejército, que, teniendo en cuenta el enorme esfuerzo a realizar en este campo y en particular en términos de logística, iba a para resultar invaluable durante el curso de la guerra.

Justo antes de ser despedido, uno de los últimos actos de Frémont fue ordenar a Grant que amenazara Colón, en Kentucky. El propósito de la maniobra era obligar a los confederados a mantener tropas en la región, evitando así que enviaran refuerzos a otros teatros de operaciones, y particularmente al suroeste de Missouri, de donde procedían los federales. reanudar Springfield. Grant primero envió un destacamento bajo las órdenes del coronel Oglesby para manifestarse en Missouri, pero cuando resultó que los confederados habían enviado tropas a su encuentro, el general norteño tuvo que reconsiderar su estrategia.

Colón estaba lejos de ser un objetivo a tomar a la ligera. Desde su ocupación en septiembre, el general sureño Leonidas Polk allí se habían concentrado unos 5.000 hombres bien atrincherados. Polk, un rico plantador de Tennessee que poseía varios cientos de esclavos, también era obispo de la Iglesia Episcopal, lo que le valió el apodo de Obispo de lucha, "El obispo luchador". Su principal objetivo era fortificar a Colón, que estaba en la orilla este del Mississippi, para bloquear el flujo del río. Unos 140 cañones pesados ​​apuntaban directamente al arroyo, y Polk, en buena medida, tenía una cadena enorme, de casi 800 metros de largo, forjada y estirada a través del Mississippi.

Grant entendió que Colón era inaccesible para él por río, dados los medios aún muy limitados a su disposición. En lugar de arriesgarse a un ataque frontal, ordenó a Charles Ferguson Smith que moviera sus tropas, con base en Paducah, al suroeste, para amenazar a Colón por tierra. Durante este tiempo, sería transportado en barco a Belmont, una pequeña aldea ubicada en Missouri, justo enfrente de Columbus. Por lo tanto, podría cubrir a los hombres de Oglesby, aventurándose más hacia el oeste, y destruir la batería de armas de asedio que los confederados habían estacionado en Belmont sin arriesgarse a enfrentarse a toda la guarnición de Colón.

Grant embarcó a unos 3.000 hombres en seis barcos de transporte, acompañados por dos cañoneras de madera, el USS Tyler y el USS Lexington. Estos eran originalmente solo barcos civiles con ruedas de paletas, pero una vez comprados y armados por los EE. UU. Marina, recibieron protección adicional consistente en gruesos tablones de madera. Fueron así apodados maderables, juego de palabras formado en madera (madera cortada) y acorazado, el término utilizado en ese momento para referirse a un buque de guerra blindado. La fuerza de Grant consistía en cinco regimientos organizados en dos brigadas, comandados respectivamente por John McClernand y Henry Dougherty, dos compañías de caballería y una batería de artillería de campaña.

Una experiencia decisiva

Cuando zarpó de El Cairo el 6 de noviembre, esta fuerza no pasó desapercibida, y Polk fue informado pronto. Sin embargo, consideró que esta operación era una farsa y no fortaleció de inmediato sus posiciones en Belmont. Estos últimos todavía estaban defendidos solo por un regimiento de infantería, un batallón de caballería y una batería de campaña al mando del coronel James Tappan. Fue solo cuando se enteró de que los federales habían comenzado a aterrizar cerca de Belmont, alrededor de las 8 a.m. 7 de noviembre de 1861, que decidió enviar refuerzos allí, cuatro regimientos de Tennessee, comandados por su subordinado, el general Gideon Pillow. Al cabo de una hora, los sureños se alinearon frente a Grant con unos 2.700 soldados.

Mientras Grant cargaba sus elementos avanzados para reconocer el terreno, las dos cañoneras norteñas se acercaron descaradamente a las baterías confederadas de Columbus. El intercambio de fuego que siguió no tuvo éxito: los inexpertos artilleros del sur aterrizaron solo un golpe en el Tyler, una bala de cañón completa que mató a un marinero pero no dañó el barco. Los marineros del norte, por su parte, no pudieron alcanzar los cañones enemigos, ubicados demasiado alto en las escarpaduras que dominan el Mississippi. En total, las cañoneras de la Unión hicieron tres viajes de ida y vuelta, en un intento de evitar que los cañones pesados ​​del sur apoyaran a los defensores de Belmont. De cualquier manera, el ancho del río y la altura de los árboles en el otro lado oscurecieron a las tropas federales de los sureños, haciendo que su fuego fuera completamente indiscriminado y esencialmente ineficaz.

La batalla comenzó en un lote arbolado donde los espacios abiertos eran escasos y se limitaban a unos pocos campos cultivados. La espesa maleza pantanosa dificultaba el avance, especialmente para la artillería. Desplegados como escaramuzadores, la infantería y la caballería del norte hicieron retroceder lentamente a sus contrapartes del sur durante la mayor parte de la mañana mientras Grant desplegaba sus fuerzas en la línea de batalla. Pillow, un oficial incompetente que se debía sobre todo a sus vínculos con el Partido Demócrata por haber sido nombrado general, había cometido el error de establecer su principal línea de defensa no en el borde de un bosque, sino en medio de un campo. Sus hombres se verían expuestos al fuego de un enemigo que él mismo podría aprovechar la maleza.

Sin embargo, la batalla no había terminado. Cuando los regimientos del norte emergieron al campo, fueron recibidos por una lluvia de balas y tiros de uva que los obligó a buscar refugio en la espesura. Grant no escatimó esfuerzos para reunirlos, perdiendo en el proceso un caballo muerto debajo de él. El general y sus oficiales consiguieron devolver a las fuerzas del norte a una posición bastante segura, protegida del fuego enemigo por la espesa vegetación. Perdiendo la paciencia y temiendo que se quedara sin municiones, Pillow envió a sus tropas hacia adelante, en uncarga de bayoneta destinado a acabar con ella. Los sureños lograron atravesar el centro de la Unión, pero los federales se reagruparon rápidamente para contraatacar, empujando a sus enemigos de regreso a sus posiciones iniciales.

Alrededor del mediodía, la artillería del norte finalmente estaba en el trabajo y comenzó a bombardear a su contraparte del sur. El intercambio duró hasta que los artilleros confederados, sin municiones, no se retire. Luego, los federales apuntaron a la infantería enemiga. Agotada y privada de apoyo, pronto perdió el equilibrio y retrocedió en desorden hacia Belmont. Los confederados se recuperaron una vez en el refugio de su campamento, pero los cañones del norte rápidamente vencieron su voluntad de resistir: se dispersaron, dejando en manos de sus adversarios dos cañones y un centenar de prisioneros.

La primera fase de la batalla, desde el desembarco norte hasta la captura del campamento. Mapa que acompaña al informe oficial del General Grant, anotado por el autor. NB: en este mapa y en el siguiente, el norte está a la izquierda.

Lecciones rentables

Los soldados de Grant luego alcanzaron un umbral crítico que no logró convertir su victoria en desastre. Los soldados rompieron filas para saquear el campamento, especialmente para la comida, mientras que los oficiales parecían más preocupados por darle solemnidad al momento que por mantener la disciplina. McClernand, un ambicioso político de Illinois que ya se veía a sí mismo al frente de un ejército, incluso improvisó un discurso, en medio de vítores y aires patrióticos. Como el propio Grant escribiría más tarde, sus hombres eran como "desmoralizado por su victoria ».

Al otro lado del Mississippi, Polk no se dio cuenta de la gravedad de la situación hasta que los federales se apresuraron al campamento. Él inmediatamente envió otros refuerzos en Belmont: cuatro regimientos y un batallón de infantería, al mando de los coroneles Samuel Marks y Benjamin Cheatham. En cuanto a las baterías fluviales confederadas, hasta entonces ciegas, pudieron bombardear con tranquilidad el espacio abierto que representaba el campamento saqueado. Grant luego prendió fuego a este último, firmando inadvertidamente la sentencia de muerte para unos pocos sureños heridos olvidados en sus tiendas. Sus filas se reformaron, los norteños se dieron la vuelta para unirse a sus barcos de transporte.

Cheatham persiguió a los norteños mientras Marks intentaba cortarlos, logrando atacar su flanco derecho. Un primer ataque terminó derrotando a la brigada de Dougherty cuando los sureños cargaron. El resto de la fuerza norteña se encontró atrapada en el fuego cruzado en medio del campo donde habían estado luchando esa mañana, pero Grant mantuvo la calma y desató sus cañones. Abrumaron a los hombres de Marks con metralla, permitiendo que los 31th Regimiento de Illinois para abrir una ruta a la retaguardia. Seguidos de cerca por los confederados, las tropas del norte lograron volver a embarcar sin demasiadas dificultades gracias al fuego de sus cañoneras, justo antes del anochecer. Los dos campos habían perdido, en total, unos 600 hombres cada uno.

El general del norte iba a extraer lecciones fructíferas de este compromiso menor, como recordaría más adelante en sus memorias. Personalmente en peligro en varias ocasiones, mostró una valentía física innegable y, sobre todo, la voluntad implacable, y en ocasiones despiadada, que lo animaría durante el resto del conflicto. También aprendió qué errores no debía cometer si quería mantener a sus hombres en la mano y no verlos perder impulso después de un éxito inicial. Además, Grant descubrió mucho sobre sí mismo, pero también sobre sus enemigos, tomando un confiar en él, lo que resultaría fundamental para su éxito futuro.

La retirada y reembarco de los norteños. Mismo mapa que el anterior, notas del autor.

La Batalla de Belmont, a pesar de su carácter fundamental para Ulysses Grant y sus soldados, había sido una escaramuza sin importancia estratégica a escala de guerra. Le seguirían otras operaciones mucho mayores, aunque sus resultados seguramente sorprenderían incluso a quienes las emprendieron. Aplicando las lecciones aprendidas a Belmont, Grant emprendería una ofensiva a mediasuna victoria decisiva para la Unión.

La desgana de Halleck

A principios de 1862, el presidente norteño Abraham Lincoln se impacientó. En los meses anteriores, la fuerza de sus ejércitos había aumentado considerablemente, un gran esfuerzo para equiparse, y ahora los hombres estaban mucho mejor entrenados que en el verano anterior. A pesar de esto, ninguno de los principales generales del Norte lanzó una ofensiva seria. Preocupado por las consecuencias políticas de su inacción, Lincoln los instó auna ofensiva general para el 22 de febrero, cumpleaños de George Washington, el primer presidente de los Estados Unidos.

Ya naturalmente tímido, el general Halleck, que estaba al mando del departamento militar de Missouri, tuvo que lidiar con otros factores. El primero fuela falta de un mando unificado en el oeste. Tres departamentos distintos debían coordinar sus esfuerzos allí: además de Missouri, también estaba el de Kansas, bastante menor (cubría operaciones en Nuevo México y el Territorio Indio) y el departamento de Ohio, cuyas tropas estaban concentrado en el este de Kentucky. Halleck, por su parte, tuvo que gestionar un vasto y difícil territorio. Sus fuerzas debían garantizar la seguridad de Missouri, un estado que ya estaba en manos de las guerrillas pro-sureñas. Los que quedaron abiertos por esta tarea fueron dos ejércitos muy distantes, el de Samuel Curtis en el suroeste de Missouri y el de Grant en el sur de Illinois.

Este último, envalentonado por su semi-éxito de Belmont, había pedido repetidamente, en las semanas siguientes, permiso a Halleck para ir al ataque. Su idea era subir por el río Tennessee para atacarFort Henry, que los confederados habían construido para controlar su curso. Desafortunadamente para él, su jefe no confiaba en él debido a su terca reputación como alcohólico. Para empeorar las cosas, Halleck no pudo ponerse de acuerdo sobre una estrategia común con su homólogo del Departamento de Ohio, Don Carlos Buell. Solo había logrado avances limitados en Kentucky, uno de los cuales lo llevó a la pequeña victoria en Mill Springs.

A pesar de todos sus defectos, entre los que destaca su incapacidad para mantener buenas relaciones con sus subordinados, Halleck estaba muy apegado al decoro militar. Una vez que Lincoln le ordenó pasar a la ofensiva, la ejecutó, a diferencia de McClellan, por ejemplo. Finalmente permitió que Grant se moviera contra Fort Henry. En la mente de Halleck, solo podría seruna operación limitada teniendo esencialmente un valor de diversión. Grant, de hecho, tenía sólo 20.000 hombres, en comparación con los 56.000 de Buell. Por tanto, se entendió que la principal ofensiva sería obra de este último.

El choque de dos estrategias

El propio Lincoln también confiaba mucho en Buell, pero para entender eso hay que retroceder unos meses. Cuando los primeros estados del sur siguieron los pasos de Carolina del Sur y se separaron en enero de 1861, Tennessee rechazó por poco esta opción en un referéndum popular.El estado fue compartido geográficamente: las llanuras del oeste, favorables a la explotación del tabaco y el algodón, apoyaron la secesión mientras que el este, muy montañoso y donde se practicaba poco la esclavitud, se mantuvo fiel a la Unión. El centro permaneció indeciso hasta que estalló la guerra civil. La influencia del gobernador Isham Harris fue entonces decisiva: el centro de Tennessee cayó en el campo de la secesión, y este último fue aprobado por un nuevo referéndum el 8 de junio de 1861.

Al igual que sus homólogos de Virginia Occidental, los unionistas del este de Tennessee intentaron oponerse a la secesión formando su propio estado y añadiendo algunos condados en el noreste de Alabama. Sin embargo, no tuvieron el mismo éxito, ya que el ejército confederado tomó rápidamente el control de un área que de otro modo estaría demasiado lejos de los estados del norte como para esperar ayuda militar de ellos. Sin embargo, estas regiones permanecieroncentros de apoyo a la causa de la Unión, y su ocupación se convertiría en una de las principales obsesiones de Abraham Lincoln durante los próximos dos años. La ofensiva que Lincoln exigió a Buell estaba dirigida hacia este objetivo, un objetivo cuyo valor era mucho más político que militar o estratégico.

El este de Tennessee eraenclavepor las escarpadas montañas que bordeaban los altos valles de los ríos Tennessee y Cumberland. Desde Kentucky, el acceso más directo era Cumberland Lock, un pasaje estrecho y fácilmente defendido que Buell no estaba dispuesto a atacar de frente. Era más fácil ir más al sur, a través de Chattanooga.víaNashville, pero eso requirió un asalto de las principales posiciones confederadas alrededor de Bowling Green primero. Como resultado, Buell se mantuvo cauteloso y se limitó a algunas manifestaciones durante las primeras semanas de 1862.

Por su parte, los confederados tenían la ventaja de tener un mando unificado para todo Occidente. Este "departamento militar número dos", como fue designado provisionalmente, había sido confiado aAlbert Sidney Johnston. Este último no estaba relacionado con Joseph Eggleston Johnston, quien comandaba las fuerzas del sur en Virginia. Un militar de carrera, A.S. Johnston había sido nombrado jefe del Departamento Militar del Pacífico del Ejército Federal poco antes de la guerra. Nacido en Kentucky pero texano por adopción, se puso del lado del campo de Texas cuando se separó. Su reputación era la de un oficial prometedor, y el presidente del Sur, Jefferson Davis, lo tenía en alta estima.

De acuerdo con la estrategia de Davis, Johnston había dispuesto a sus tropas para defender la frontera norte de Tennessee en toda su extensión. En consecuencia,sus tropas estaban muy estiradas. Polk en Columbus tenía ahora 12.000 hombres. Fort Henry tenía una guarnición de 3.000 soldados bajo el mando de Lloyd Tilghman, mientras que otros 2.000 ocupaban Fort Donelson, a unas pocas millas de distancia en Cumberland. William Hardee estaba al mando de la principal fuerza confederada en el sur de Kentucky (22.000 hombres con base en Bowling Green) y Carter Stevenson tenía al menos tres brigadas para defender la esclusa de Cumberland.

Despliegue de ejércitos en Kentucky a principios de 1862.La línea roja materializa la estrategia de defensa confederada. Mapa anotado por el autor de un original en la biblioteca de mapas de Perry-Castaneda.

Vías fluviales subestimadas

A.S. Johnston se había unido a Pierre Beauregard, el ganador de Fort Sumter y Bull Run, a quien el presidente Davis no le agradaba y estaba especialmente interesado en salir de Richmond. A principios de 1862, ni él ni los demás generales que ostentaban altos mandos en Occidente habían evaluado adecuadamente el valor real deVías fluviales en operaciones futuras. Ambos estaban especialmente preocupados por el control de los ferrocarriles, que se consideraban más adecuados para abastecer a un gran ejército.

En el oeste, el único eje ferroviario continuo (si hacemos caso omiso de las diferencias de ancho) orientado en la dirección norte-sur unía precisamente Louisville, en el norte de Kentucky, con Nashville, la capital de Tennessee, y pasaba por por Bowling Green, lo que explica por qué los sureños eligieron defender esta ciudad como una prioridad. Esto era tanto más necesario cuanto que Nashville, con su gran arsenal, era uno de los pocoscentros industriales del Sur. De él emanaba una red ferroviaria relativamente densa que proporcionaba acceso a los estados de Mississippi, Alabama y Georgia.

En términos de vías fluviales, solo el Mississippi se consideraba un eje principal de penetración en la estrategia sur y, como tal, había sidopoderosamente fortificado. Tennessee y Cumberland, por su parte, habían sido considerados secundarios, de ahí la débil guarnición asignada a los fuertes Henry y Donelson. De acuerdo con el pensamiento militar de la época y a pesar de los éxitos obtenidos por la Union Navy contra los fuertes de Hatteras Pass o los de Port Royal Bay, las fortificaciones y sus cañones todavía se consideraban superiores a una flota. .

El único que parecía darle más importancia a los ríos era Ulysses Grant, que de hecho iba a tener éxito para él. Sin embargo, esto no tiene que verse necesariamente como el fruto de una previsión estratégica a largo plazo: en ese momento, Grant no tenía idea de cuán decisiva sería la captura de los fuertes Henry y Donelson. La operación para la que finalmente obtuvo el permiso de Halleck debía permanecer limitada, y los dos fuertes presentaban un objetivo más fácil que Colón: la Batalla de Belmont lo había demostrado. Por otro lado, es seguro que la experiencia de Grant en Belmont le había mostrado todas las ventajas deuna operación combinada por el río, algo que otros generales no podían concebir, habiéndolo experimentado ellos mismos, Grant fue bien ayudado en su tarea por la Marina Federal. Ya en mayo de 1861, un "Flotilla de cañoneras occidental » (Flotilla de cañoneras occidental). Esta unidad estaba bajo el control operativo del Ejército Federal, pero estaba servida por marineros y supervisada por oficiales estadounidenses. Armada.

En febrero de 1862, fue comandada por Andrew Foote. Además de los barcos de transporte, incluía dos tipos de barcos de combate. Los primeros (maderables) eran barcos civiles modificados para recibir cañones y gruesos guardias de madera, mientras que los siguientes (acorazados) recibió una armadura de hierro real, aunque no muy gruesa. Sin embargo, esto fue suficiente para permitirles defenderse de la artillería de los fuertes del sur. Estos barcos proporcionaron a las cañoneras confederadas varios enfrentamientos no decisivos durante el invierno de 1861-62, y su potencia de fuego resultaría invaluable en la campaña venidera.

El 30 de enero de 1862, el general Halleck autorizó al general Grant a realizar la operación que estaba preparando contraFort Henry. La flotilla del comodoro Foote ya estaba lista y zarpó de El Cairo el 2 de febrero. Estaba previsto que el ataque de los norteños fuera pequeño, un primer paso hacia nuevos avances. En resumen, Grant estaba pensando en cavar el primer escalón de una escalera que le permitiría acceder al corazón de la Confederación cuando en realidad estaba a punto de derribar la puerta.


Fuerzas involucradas

Desde la secesión, Tennessee se había comprometido a construirfortificacionespara proteger sus fronteras. Fort Henry, construido de tierra en la orilla derecha del río Tennessee, estaba flanqueado por otro asentamiento más pequeño en la orilla opuesta, Fort Heiman. Ambos habían quedado atrás a favor de Colón, cuya defensa se consideraba prioritaria. A principios de febrero de 1862, los aproximadamente 3.000 hombres del general de brigada Lloyd Tilghman tenían sólo 17 cañones pesados ​​a su disposición en Fort Henry.

Este no fue el único problema al que se enfrentó el comandante del sur. Fort Henry había sido objeto de una elección de ubicación desdeel mas inepto a lo largo de la historia de la ingeniería militar. La ubicación había sido seleccionada por Daniel Donelson, entonces ministro de Justicia de Tennessee, cuya experiencia militar se limitó a una breve carrera como oficial en el Ejército Federal 35 años antes. Eligió una posición para construir el fuerte que ofrecía un rango de fuego claro río abajo, pero las colinas circundantes lo pasaban por alto.

Peor aún, el sitio del fuerte había sido designado en junio, cuando las aguas del Tennessee aún estaban relativamente bajas, y Donelson había ignorado por completo las inundaciones invernales. Tanto es así que en febrero de 1862, Fort Henry fue en gran parteinundado: el depósito principal de pólvora estaba bajo el agua y la mitad de los cañones estaban inutilizables. Uno de los raros activos defensivos del fuerte fue el entonces nuevo uso de "torpedos": barriles llenos de pólvora anclados por debajo del nivel del río y armados para explotar al entrar en contacto con un barco. en otras palabras, un campo minado.

En respuesta, el general Grant había traído a 17.000 hombres en dos rotaciones porque no tenía suficientes barcos de transporte. Estas fuerzas se organizaron en dos divisiones comandadas por McClernand y C. Ferguson Smith. El primero aterrizó en la orilla derecha para atacar directamente Fort Henry, mientras que el segundo, en la orilla izquierda, atacaría simultáneamente Fort Heiman. Los desembarcos tuvieron lugar el 4 y 5 de febrero a unas 3 millas al norte de Fort Henry, tras lo cual Grant envió su flotilla de cañoneras para llevar a caboun bombardeo preliminar.

El comodoroFootetenía a su disposición siete barcos armados en total. Tres eranmaderables: a laTylery laLexington ya comprometido en Belmont se agregó el USSConestoga. Estos tres barcos formaron una división separada dirigida por el teniente comandante Seth Phelps. Mientras tanto, Foote ordenó directamente a los cuatroacorazados, de los cuales tres (USSCincinnati, USSCarondelety USSSan Louis) fueron construidos específicamente para este propósito. El cuarto, el USSEssex, fue un antiguo buque civil armado y blindado sumariamente.

Una lucha desigual

Tilghman, advertido desde el principio de los aterrizajes realizados por Grant, comprendió de inmediato que su situación era desesperada. El 4 de febrero, evacuó Fort Heiman. Al día siguiente envió a la mayor parte de la guarnición de Fort Henry a unirse a Fort Donelson, a unos veinte kilómetros al este. Solo se quedó con élcien hombres servir a los nueve cañones que aún funcionan en Fort Henry y aguantar todo el tiempo que su precaria posición lo permita.

Las cañoneras de la Unión tuvieron que luchar sobre todo contrafuertes corrientes generado por la inundación. Los torpedos que los confederados habían colocado en el medio de Tennessee resultaron ineficaces: la mayoría de ellos no habían sido sellados lo suficiente y habían ingerido agua, dejando inoperantes los explosivos que contenían. Además, la mayoría de ellos habían sido arrastrados por la corriente, y los que aún podían haber sido funcionales pasaron por la flotilla del Norte sin causar daños.

El 6 de febrero, Foote se acercó a Fort Henry y abrió fuego. Il avait laissé en arrière lestimberclads, moins protégés, si bien que ce furent les ironclads qui subirent le plus gros de la riposte sudiste. Celle-ci, au demeurant, fut pratiquement sans effet. Conçus par un ingénieur de St-Louis, James Eads, les ironclads nordistes présentaient des flancs inclinés sur lesquels les projectiles confédérés ricochaient sans pénétrer. Leur pont, en revanche, n’était pas blindé, mais il aurait fallu pour les atteindre que les canons sudistes fussent situés en hauteur ; or, le fort Henry était – ô combien ! – au ras de l’eau. Seul l’Essex fit les frais de son blindage plus léger : un boulet transperça sa chaudière principale, ébouillantant 28 membres d’équipage dont 5 mortellement. Privée de vapeur, l’Essex se mit à dériver et quitta le combat.

Malgré ce coup au but, la lutte demeura inégale pour les artilleurs sudistes. Au bout d’une heure, cinq de leurs canons avaient été réduits au silence et les stocks de munitions accessibles baissaient dangereusement. Tilghman estima que l’honneur de la Confédération avait été défendu suffisamment longtemps et offrit sa reddition à Foote. Le fort était à ce point inondé que l’embarcation que Foote envoya récupérer Tilghman put y pénétrer en passant par la porte principale. Le fort Henry tomba ainsi entre les mains nordistes avant même que l’infanterie de Grant ne put s’en approcher.

Des conséquences inattendues

Grant télégraphia aussitôt la nouvelle à Halleck, ajoutant qu’il se disposait à marcher immédiatement sur le fort Donelson et à s’en emparer le surlendemain. Il dût vite se raviser, car les fortes pluies des jours précédents avaient transformé en fondrières des routes déjà très médiocres à la base. Il jugea plus prudent de regrouper et renforcer son armée avant d’aller plus avant. Initialement réticent, son supérieur finit par comprendre l’intérêt stratégique de la situation et lui expédia une division de réserve, aux ordres de Lew Wallace, qui porta les effectifs de « l’armée du district de Cairo » à un peu moins de 25.000 hommes.

Le commodore Foote avait lui aussi réalisé que la chute du fort Henry ouvrait à ses canonnières une autoroute, tout anachronisme mis à part, vers le Sud profond. Dès le 7 février, il chargea Phelps de remonter le cours de la Tennessee pour tester la résistance des Sudistes. Celle-ci fut pratiquement nulle : la chute rapide du fort Henry avait persuadé bon nombre de généraux confédérés que les canonnières de l’Union étaient invincibles. Le positionnement inepte du fort et le fait qu’il fût pratiquement sous les eaux ne furent pas pris en compte. lostimberclads de Phelps remontèrent la Tennessee jusqu’à Muscle Shoals, point au-delà duquel la rivière cessait d’être navigable, et brûlèrent ou capturèrent de nombreux navires de transport sudistes. Phelps commit toutefois une grave erreur en accédant à la demande des habitants de Florence, dans l’Alabama, de ne pas brûler le pont de chemin de fer qui s’y trouvait. Ce pont allait jouer un rôle décisif dans les mouvements de troupes préliminaires à la bataille de Shiloh, en avril suivant.

Dans le camp confédéré, on réalisa aussitôt à quel point la situation était sérieuse. A.S. Johnston estima dès le lendemain de la chute du fort Henry que le fort Donelson tomberait tout aussi facilement, ouvrant aux Nordistes la route de Nashville et menaçant d’encerclement le gros de ses troupes déployées dans le Kentucky. Il ordonna à Hardee de quitter Bowling Green et de se replier sur Nashville. La perte du fort Henry démontrait surtout l’échec de la stratégie confédérée : dépourvue de profondeur stratégique, la ligne de défense des Sudistes était condamnée dès lors qu’un de ses maillons avait sauté.

Johnston convint malgré tout qu’il était nécessaire de défendre autant que possible le fort Donelson pour donner aux troupes sudistes le temps de se regrouper à Nashville et d’y organiser leurs défenses. Il dépêcha sur place 12.000 hommes, soit deux divisions aux ordres de Simon Buckner et Gideon Pillow. Ces renforts étaient placés sous le commandement de John Floyd, l’ancien secrétaire à la Guerre sous la présidence de James Buchanan, récemment transféré de Virginie occidentale. Avec les forces déjà présentes et celles ramenées du fort Henry, la garnison du fort Donelson s’élevait en tout à 16.000 soldats.

Carte montrant l'attaque du fort Henry et la marche des Nordistes vers le fort Donelson (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

los12 février 1862, l’armée du général Grant quitta le fort Henry vers l’est, et marcha sur le fort Donelson. Grant laissait en réserve derrière lui la division de Lew Wallace, encore incomplète, et que devait renforcer une brigade empruntée au département de l’Ohio. Avocat dans le civil, Lew Wallace était également écrivain à ses heures perdues ; il écrirait en 1880 le roman Ben Hur, un best-seller adapté plusieurs fois au cinéma par la suite. De son côté, le capitaine Phelps avait ramené ses trois timberclads après trois jours de raid en amont de la rivière Tennessee.

Une cible plus coriace

La flottille de l’Union avait perdu l’Essex, privée de chaudière après le bombardement du fort Henry, et la Cincinnati légèrement touchée. Mais elle avait reçu le renfort de deux autres canonnières cuirassées, elles aussi construites à St-Louis par James Eads, l’USS Louisville et l’USS Pittsburgh. La force ainsi reconstituée descendit la Tennessee jusqu’à son confluent, remonta brièvement le cours de l’Ohio avant d’obliquer pour rejoindrela Cumberland et se diriger vers le fort Donelson. En 1862, la Cumberland se jetait directement dans l’Ohio, contrairement à son cours actuel, qui conflue d’abord avec la Tennessee.

Situé dans le voisinage immédiat de la petite ville de Dover, le fort Donelson était autrement plus redoutable que le fort Henry. Dressé sur une petite butte surplombant la Cumberland d’une trentaine de mètres, il était à l’abri des inondations. La dotation en artillerie était également bien meilleure, puisqu’on en comptait une soixantaine de pièces. Le fort lui-même étant bien trop exigu pour contenir 16.000 soldats, les hommes de Floyd avaient entrepris sitôt arrivés d’établir une ligne de défense extérieure d’environ quatre kilomètres serpentant à travers un paysage boisé et vallonné. La droite de la position est garantie par une rivière, la Hickman Creek, le centre court le long des crêtes, la gauche est couverte par un petit ruisseau, et les arrières sont solidement tenus par le fort Donelson.

C’est une bonne position défensive, mais non exempte de défauts. Les soldats qui l’occupent sont encore, pour beaucoup, armés de vieux mousquets à silex sensibles à l’humidité. De surcroît, l’aile gauche confédérée fait face à une ligne de crête qui, une fois tenue par les Nordistes, leur permettrait de couper la seule voie acceptable de retraite par la terre. Enfin, le moindre de ces points négatifs n’est certainement pas le commandement. L’incurie notoire de Pillow s’était déjà exprimée quinze ans plus tôt au Mexique, et plus récemment à Belmont. Floyd était un homme politique dépourvu de talent militaire. Quant à Buckner, son moral était au plus bas, car il tenait la défense pour un sacrifice inutile dépourvu d’échappatoire. Initialement, c’était Beauregard qui devait commander cette force mais, malade, il s’était fait poliment excuser.

Une brigade de cavalerie ad hoc avait été déployée au contact des éléments avancés nordistes, et confiée à un lieutenant-colonel de 41 ans, Nathan Bedford Forrest. Ce Tennesséen originaire de Memphis était pour ainsi dire l’antithèse de l’idée qu’on pouvait se faire du « gentleman sudiste ». D’extraction modeste, il n’appartenait en rien à cette aristocratie terrienne qui régnait sur les plantations de coton et de tabac. Mais il était doué pour les affaires, et avait réussi, avant guerre, à amasser une fortune colossale grâce à diverses entreprises, y compris un fructueux commerce d’esclaves. Millionnaire en dollars, Forrest pouvait se vanter d’être encore plus riche que Leonidas Polk – en fait, il était probablement l’un des individus les plus riches de tout le Sud.

Forrest était aussi connu pour ses aptitudes physiques, qui servaient à merveille un tempérament agressif et, à l’occasion, un sens de l’honneur assez chatouilleux. Avec 1,88 m pour 95 kilos, il était largement au-dessus du gabarit moyen de l’époque et de l’aveu de ses contemporains, c’était un excellent escrimeur doublé d’un cavalier hors pair. Le fait qu’il ait survécu à de nombreux combats et blessures a largement alimenté son image, encore populaire aujourd’hui, de héros légendaire de la cause sudiste. Une légende oscillant entre dorure et noirceur, notamment à cause de sa participation controversée à un massacre de prisonniers noirs au fort Pillow en 1864. Et Forrest joua un rôle incontestable dans le succès, après la guerre, de la première incarnation du Ku Klux Klan.

Placé à la tête d’un régiment de cavalerie qu’il avait recruté et équipé à ses frais, il démontra bientôt des aptitudes au commandement suffisamment notables, en dépit de son absence totale de formation militaire, pour gravir les premiers échelons de la hiérarchie. Il allait en monter d’autres encore, mais pour l’heure, il ne put guère que retarder de peu la progression de l’armée de Grant. À la fin de la journée du 12 février, les Nordistes étaient au contact de la principale ligne confédérée. Ils déployèrent la division C.F. Smith à gauche, et la division McClernand à droite.

Une citadelle assiégée

Grant entendait bien attendre l’arrivée de la division de Lew Wallace pour l’insérer au centre de son dispositif. Celle-ci n’était pas encore au complet, une de ses brigades devant arriver par voie fluviale. Le général nordiste donna des ordres pour éviter de lancer des attaques irréfléchies mais dès la matinée du 13, il fut confronté à l’impatience de ses subordonnés : Smith et McClernand lancèrent chacun de leur côté des attaques limitées. Quant à Foote, pas encore arrivé avec ses canonnières, il fit tester vers 11 heures les canons du fort Donelson par un élément avancé de sa flotille, l’USS Carondelet.

Si Smith, tout proche du QG de Grant, se contenta d’une brève démonstration avant de faire ouvrir le feu sporadiquement à ses canons et de faire avancer tireurs isolés et lignes de tirailleurs, McClernand en fit davantage. Déployant ses troupes, il s’aperçut que la longueur des lignes confédérées l’obligerait à étirer dangereusement les siennes s’il voulait couper à l’ennemi toute retraite. Il fut également pris à partie par l’artillerie que les Confédérés avaient placée sur une position avancée, en hauteur, au centre de leur ligne. Confiant, McClernand chargea la brigade de William Morrison de s’en emparer, et la fit renforcer par un régiment de la brigade de William H. L. Wallace – un homonyme dépourvu de parenté avec Lew Wallace.

Bientôt pilonnés par une seconde batterie confédérée, les Nordistes n’en montèrent pas moins à l’assaut. Parvenus tout près de la position ennemie, ils furent repoussés par la brigade sudiste d’Adolphus Heiman, dont le soutien aux artilleurs avait été sous-estimé. Le colonel Morrison fut blessé, mais ses hommes renouvelèrent leur attaque, sans succès, une première fois puis une seconde. Ce n’est que lorsque les feuilles mortes et les buissons prirent feu que la brigade, désormais aux ordres du colonel Leonard Ross, abandonna son attaque. Les infortunés blessés qui n’avaient pu s’extraire du brasier périrent carbonisés. En tout, environ 150 Nordistes furent tués ou blessés pour un résultat nul.

Ayant enfin reçu les renforts tant attendus, Grant put détacher la brigade de John McArthur de la division Smith pour donner un peu de profondeur au dispositif de McClernand. Son armée était fin prête : il n’y avait plus qu’à attendre que la flottille de canonnières, qui avait fait merveille au fort Henry, n’entre en jeu. Dans l’intervalle, les troupes de deux camps vécurent un enfer malgré l’absence de combats d’envergure. Des tirs sporadiques continuèrent durant toute la journée du 13 février et la nuit suivante. Allumer un feu pour faire la cuisine exposait à devenir la cible des tireurs d’élite.

Pour ne rien arranger, les conditions météorologiques se dégradèrent subitement. Un vent glacial se leva à la tombée de la nuit et les températures, jusque-là anormalement élevées et quasi printanières, chutèrent largement en-dessous de zéro. Élneigea une bonne partie de la nuit. De nombreux soldats avaient commis l’erreur de laisser en arrière leurs couvertures et leurs manteaux… Ceux qui n’allaient pas mourir de pneumonie les semaines suivantes allaient retenir la leçon. Quant aux blessés, après les flammes, ils devaient à présent faire face à l’hypothermie.

Le lendemain, ayant couvert le débarquement des renforts à présent terminé, Foote se trouvait disponible avec ses canonnières. Il attaqua à 15 heures. Comme au fort Henry, il déploya ses quatre ironclads en ligne et laissa les trois timberclads en réserve. Tirant avec la même intensité que huit jours plus tôt, les canonnières nordistes causèrent des dégâts significatifs au fort Donelson. Ce dernier, néanmoins, avait du répondant. Sa position en hauteur permettait à ses canons de pratiquer un tir plongeant contre les navires nordistes, qui s’étaient rapprochés dangereusement – à 350 mètres seulement de leur cible.

Ainsi placés, les artilleurs confédérés pouvaient atteindre le pont des canonnières qui, contrairement à leurs flancs inclinés, n’était pas blindé. Cet avantage finit par payer. Un boulet pénétra par le toit dans la passerelle de l’USS St. Louis et emporta la roue du gouvernail, tuant au passage le timonier et manquant de peu le commodore Foote qui fut blessé par des éclats de bois – ironiquement, au pied. Incontrôlable, la St. Louis ne put être dirigée pour faire face au courant et se mit à dériver. losLouisville eut également sa direction endommagée et subit le même sort. Les deux canonnières fédérales survivantes se retirèrent pour couvrir les autres, et le bombardement du fort Donelson par la flottille fluviale s’arrêta là.

Espoir de sortie

Ce succès remonta le moral des défenseurs sudistes… mais pas celui de leurs généraux. Floyd réunit ses subordonnés durant la nuit du 14 au 15 février à son quartier général, l’unique hôtel de la ville de Dover. Tous furent unanimes : le fort Donelson était intenable. Il fallait tenter une sortie. La retraite de Foote laissait ouverte la voie fluviale vers Nashville, mais il n’y avait pas assez de bateaux pour évacuer toute la garnison. Il faudrait donc attaquer dans la seule direction possible par voie de terre : vers l’est, sur la route menant à Charlotte.

Pour ce faire, Floyd réorganisa complètement ses forces. Pillow, avec cinq brigades, et couvert sur son flanc gauche par les cavaliers de Forrest, aurait pour tâche d’effectuer la percée principale en attaquant la division nordiste de McClernand. Quant à Buckner, il devrait mener ses deux brigades dans une attaque de soutien contre le centre fédéral, avec l’appui de la brigade Heiman, dans le but d’empêcher Grant d’envoyer des renforts à McClernand. Ce plan était audacieux car ce faisant, les Confédérés ne laissaient sur leur flanc droit qu’un unique régiment pour occuper les défenses extérieures, et la brigade de John Head pour tenir le fort Donelson proprement dit.

Avant l’aube, le 15 février 1862, les soldats sudistes reçurent des vivres pour trois jours. Les Fédéraux, pour leur part, étaient restés passifs. Grant avait quitté le champ de bataille pour conférer avec Foote de la stratégie à suivre après l’échec des canonnières, à une dizaine de kilomètres de son quartier général. Lancée au lever du soleil, l’attaque confédérée prit les Nordistes au dépourvu. Non seulement leur chef n’était pas là pour y faire face, mais les guetteurs fédéraux, sans doute trop occupés à lutter contre le froid, n’avaient rien remarqué du redéploiement des Confédérés. Pour ne rien arranger, Grant n’entendit pas le bruit du combat, et ne regagna son QG que lorsqu’un messager vint le prévenir. Cette absence momentanée allait manquer, ultérieurement, de lui coûter sa carrière.

L’attaque confédérée porta en premier lieu contre la brigade nordiste du colonel Oglesby. La brigade McArthur se porta à son secours mais, mal déployée, elle fut de peu d’efficacité. Les deux unités résistèrent malgré tout pendant deux heures, notamment grâce au soutien de W.H.L. Wallace. Ce dernier put intervenir parce que Buckner était, contrairement au plan initialement prévu, resté l’arme au pied. Il ne se mit en marche que lorsque Pillow le somma de le faire, mais son attaque accrut encore la pression déjà grande exercée sur les Nordistes. Forrest se montra décisif, manœuvrant à cheval pour flanquer à plusieurs reprises les Fédéraux avant de les attaquer à pied. Ces facteurs, combinés à l’épuisement progressif des munitions des Nordistes, finirent par obliger les hommes de McClernand à reculer.

Les combats de la matinée du 15 février : les Sudistes enfoncent la division McClernand, qui se rétablit grâce à l'aide de la division Wallace et de la brigade M.L. Smith (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Leur retraite manqua de peu de se transformer en déroute, mais en l’absence de Grant, McClernand réussit à persuader Lew Wallace de venir à son aide. Ses deux brigades parvinrent à rétablir une ligne de défense que Buckner assaillit à trois reprises, sans succès. Vers 12h30, la progression des Confédérés était stoppée. Malgré cela, leur succès était incontestable : ils étaient maîtres des hauteurs qui commandaient la route de Charlotte et par conséquent, la voie du salut leur était essentiellement assurée.

De la victoire à la capitulation

Environ une heure plus tard Gideon Pillow fit la démonstration définitive de son incompétence : estimant que l’armée ennemie était vaincue pour de bon, il ordonna à ses forces de regagner leurs positions de départ pour se ravitailler en munitions. Stupéfié, Floyd perdit alors son sang froid et ordonna à Buckner de se replacer avec ses hommes sur la droite du périmètre défensif sudiste, ne laissant sur la colline chèrement acquise le matin même qu’un mince rideau de troupes pour garder ouverte la route de Charlotte.

Grant, pour sa part, était enfin arrivé sur le champ de bataille, vers 13 heures. Sans se départir de son calme habituel, il prit aussitôt des mesures énergiques. Il ordonna à Foote d’envoyer ceux de ses navires encore en état de marche effectuer une prudente démonstration contre le fort Donelson afin de soutenir le moral vacillant de ses soldats. Il fit renforcer la division Wallace par la brigade Ross et deux régiments de la division C.F. Smith, le tout confié à son homonyme Morgan L. Smith. Lew Wallace reçut pour mission de reprendre le terrain perdu sur la droite, tandis que C.F. Smith se vit chargé de lancer une attaque de diversion sur la gauche.

Cette dernière réussit au-delà de toute espérance : le 30ème régiment du Tennessee, unique force confédérée tenant l’enceinte extérieure, ne put tenir très longtemps malgré le soutien des canons du fort. Ramenant ses troupes de l’aile gauche confédérée, Buckner tenta sans succès de reprendre ses ouvrages à C.F. Sur la droite nordiste, Lew Wallace ne tarda pas à être victorieux lui aussi. La brigade de M.L. Smith progressa rapidement, par bonds, en se couchant entre deux mouvements pour se mettre à couvert. Lew Wallace laissera de leur chef en action cette description pittoresque : « Le cigare du colonel Smith fut emporté [par une balle] tout près de ses lèvres. Il en prit un autre et réclama une allumette. Un soldat accourut et lui en donna une. « Merci. Reprenez votre place, à présent. Nous sommes presque en haut » répondit-il et, tout en fumant, il éperonna son cheval. »

La contre-attaque nordiste dans l'après-midi du 15 février : les Fédéraux reprennent le terrain perdu après le retrait des Sudistes. Simultanément, la division C.F. Smith perce les défenses extérieures des Confédérés (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Au soir du 15 février, la retraite que les Confédérés s’étaient ouverte était désormais refermée, même si, dans les faits, la division de Lew Wallace était trop étirée pour couper efficacement la route de Charlotte. Peu importait : les Sudistes avaient laissé passer leur chance. Leurs généraux tinrent de nouveau conseil à l’hôtel de Dover. La situation militaire était précaire : toute la droite des défenses extérieures était enfoncée. Estimant que toute résistance supplémentaire causerait des pertes terribles et inutiles, Floyd et son état-major estimèrent qu’il n’y avait plus qu’à capituler. Triste fin pour une armée qui, quelques heures plus tôt, avait son salut bien en main.

Mais les avanies infligées aux troupes sudistes par leurs chefs ne s’arrêtèrent pas là. Floyd, accusé d’avoir délibérément fait transférer du matériel dans le Sud durant les mois précédant la guerre pour que les rebelles s’en emparent plus facilement, faisait l’objet d’une inculpation dans le Nord. Craignant d’être pendu s’il était capturé, il décida de s’éclipser en emmenant avec lui les régiments qu’il avait amenés de Virginie. Il embarqua sur deux transports avec environ 1.500 hommes et remit le commandement à Pillow. Celui-ci, redoutant un sort similaire à celui que craignait Floyd, profita de la nuit pour traverser la Cumberland sur une petite embarcation. À l’incompétence, l’un et l’autre avaient ajouté la couardise…

Buckner, défaitiste, hérita du commandement. Forrest sollicita de son supérieur l’autorisation de quitter la place avec ses cavaliers, et l’obtint. Il franchit les lignes adverses sans grande difficulté, avec 700 hommes. Grant, de son côté, avait prévu un assaut général pour le 16 février à l’aube, mais Buckner le devança en demandant à négocier les conditions de sa reddition. Les deux hommes se connaissaient bien : ils avaient servi ensemble dans l’armée fédérale, et Buckner avait même prêté de l’argent à Grant pour que celui-ci puisse regagner l’Illinois lorsqu’il avait démissionné. Le général sudiste s’attendait donc à se voir offrir des termes magnanimes.

Il n’en fut rien. Pour toute réponse, Grant lui écrivit : « Votre pli de ce jour, proposant un armistice et la nomination de commissaires pour définir les termes d’une capitulation, a bien été reçu. Aucun terme autre qu’une reddition inconditionnelle et immédiate ne peut être accepté. Je propose de m’installer immédiatement dans vos ouvrages. » Lorsqu’elle fut connue de la presse après la bataille, cette courte missive souleva l’admiration de tout le Nord, le public applaudissant à la fermeté de son auteur. Le général nordiste devait gagner là un surnom, basé sur ses initiales,Unconditional Surrender (« reddition inconditionnelle ») Grant. Buckner accepta de mauvaise grâce, car il n’avait guère le choix.

En tout, la chute du fort Donelson avait coûté à la Confédération près de 14.000 hommes, dont environ 12.500 prisonniers. L’Union, pour sa part, avait perdu 2.700 soldats, dont 500 tués. Les nombreux prisonniers sudistes prirent le chemin des premiers camps établis à leur intention dans le Nord, notamment autour de Chicago. Ils firent l’objet, par la suite, d’échanges contre des prisonniers nordistes – y compris Buckner, échangé en août.

Le reste de l’armée sudiste d’A.S. Johnston avait pu rejoindre Nashville, mais la ville était à présent indéfendable. Les Confédérés l’évacuèrent une semaine plus tard, le 23 février. Deux jours après, les navires de Foote firent leur jonction avec les soldats de Buell, qui avançaient enfin depuis le nord, et occupèrent la ville. La perte de ce nœud ferroviaire impliquait aussi l’isolement de Columbus, qu’il n’était plus possible de renforcer rapidement, et la position fortifiée fut évacuée à son tour, le 2 mars. Vaincu, mais non abattu, A.S. Johnston regroupa ses forces à Corinth, une petite bourgade du nord-est de l’État du Mississippi, et attendit les renforts qu’il avait demandés au président Davis. Le Tennessee central, lui, passait sous la coupe de l’Union.


Vídeo: Ed Bearss giving a tour of the River Batteries at Fort Donelson. Part 1 (Septiembre 2021).