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Hambruna irlandesa de patatas: cronología, causas y hechos


La hambruna irlandesa de la papa, también conocida como la Gran Hambre, comenzó en 1845 cuando un organismo parecido a un hongo llamado Phytophthora infestans (o P. infestans) se extendió rápidamente por toda Irlanda. La infestación arruinó hasta la mitad de la cosecha de papa ese año y alrededor de las tres cuartas partes de la cosecha durante los siguientes siete años. Debido a que los agricultores arrendatarios de Irlanda, entonces gobernada como una colonia de Gran Bretaña, dependían en gran medida de la papa como fuente de alimento, la infestación tuvo un impacto catastrófico en Irlanda y su población. Antes de que terminara en 1852, la hambruna de la papa provocó la muerte de aproximadamente un millón de irlandeses por inanición y causas relacionadas, y al menos otro millón se vio obligado a abandonar su tierra natal como refugiados.

Irlanda en el siglo XIX

Con la ratificación de las Actas de Unión en 1801, Irlanda fue gobernada efectivamente como una colonia de Gran Bretaña hasta su guerra de independencia a principios del siglo XX. Juntas, las naciones combinadas fueron conocidas como el Reino Unido de Gran Bretaña e Irlanda.

Como tal, el gobierno británico nombró a los jefes de estado ejecutivos de Irlanda, conocidos respectivamente como Lord Teniente y Secretario Jefe de Irlanda, aunque los residentes de la Isla Esmeralda podían elegir representación en el Parlamento de Londres.

En total, Irlanda envió 105 representantes a la Cámara de los Comunes — la cámara baja del Parlamento — y 28 "pares" (propietarios titulados) a la Cámara de los Lores, o la cámara alta.

Aún así, es importante señalar que la mayor parte de estos representantes electos eran terratenientes de origen británico y / o sus hijos. Además, a los irlandeses que practicaban el catolicismo —la mayoría de la población nativa de Irlanda— se les prohibió inicialmente poseer o arrendar tierras, votar o ocupar cargos electos en virtud de las denominadas leyes penales.

Aunque las leyes penales fueron derogadas en gran medida en 1829, su impacto en la sociedad y el gobierno de Irlanda todavía se sentía en el momento del inicio de la hambruna de la papa. Las familias inglesas y angloirlandesas poseían la mayor parte de la tierra, y la mayoría de los católicos irlandeses fueron relegados a trabajar como agricultores arrendatarios obligados a pagar un alquiler a los terratenientes.

Irónicamente, menos de 100 años antes del inicio de la hambruna, la papa fue introducida en Irlanda por la nobleza terrateniente. Sin embargo, a pesar de que solo se cultivaba una variedad de papa en el país (la llamada "Irish Lumper"), pronto se convirtió en un alimento básico de los pobres, especialmente durante los fríos meses de invierno.

Comienza el gran hambre

Cuando las cosechas comenzaron a fallar en 1845, como resultado de P. infestans infección, los líderes irlandeses en Dublín solicitaron a la Reina Victoria y al Parlamento que actuaran, e inicialmente lo hicieron, revocando las llamadas "Leyes del Maíz" y sus aranceles sobre los cereales, que hacían que alimentos como el maíz y el pan fueran prohibitivamente caros.

Aún así, estos cambios no lograron contrarrestar el creciente problema del tizón de la papa. Con muchos agricultores arrendatarios incapaces de producir suficientes alimentos para su propio consumo y el aumento de los costos de otros suministros, miles murieron de hambre y cientos de miles más por enfermedades causadas por la desnutrición.

Para complicar aún más las cosas, los historiadores han concluido desde entonces, fue que Irlanda continuó exportando grandes cantidades de alimentos, principalmente a Gran Bretaña, durante la plaga. En casos como el ganado y la mantequilla, la investigación sugiere que las exportaciones pueden haber aumentado durante la hambruna de la papa.

Solo en 1847, los registros indican que productos básicos como guisantes, frijoles, conejos, pescado y miel continuaron exportándose desde Irlanda, incluso cuando la Gran Hambre devastó el campo.

Los cultivos de papa no se recuperaron por completo hasta 1852. Para entonces, el daño ya estaba hecho. Aunque las estimaciones varían, se cree que hasta 1 millón de hombres, mujeres y niños irlandeses perecieron durante la hambruna, y otro millón emigró de la isla para escapar de la pobreza y el hambre, y muchos aterrizaron en varias ciudades de América del Norte y Gran Bretaña.

Legado de la hambruna de la papa

El papel exacto del gobierno británico en la hambruna de la papa y sus secuelas, si ignoró la difícil situación de los pobres de Irlanda por malicia o si su inacción colectiva y su respuesta inadecuada podrían atribuirse a la incompetencia, todavía se está debatiendo.

Sin embargo, la importancia de la hambruna de la papa (o, en el idioma irlandés, An Gorta Mor) en la historia de Irlanda, y su contribución a la diáspora irlandesa de los siglos XIX y XX, está fuera de toda duda.

Tony Blair, durante su tiempo como primer ministro británico, emitió una declaración en 1997 ofreciendo una disculpa formal a Irlanda por el manejo de la crisis por parte del gobierno del Reino Unido en ese momento.

Monumentos conmemorativos del hambre irlandesa

En los últimos años, las ciudades a las que finalmente emigraron los irlandeses durante y en las décadas posteriores al evento han ofrecido diversas conmemoraciones a las vidas perdidas. Boston, la ciudad de Nueva York, Filadelfia y Phoenix en los Estados Unidos, así como Montreal y Toronto en Canadá, han erigido monumentos conmemorativos del hambre irlandeses, al igual que varias ciudades de Irlanda, Australia y Gran Bretaña.

Además, el Glasgow Celtic FC, un equipo de fútbol con sede en Escocia que fue fundado por inmigrantes irlandeses, muchos de los cuales fueron traídos al país como resultado de los efectos de la hambruna de la papa, ha incluido un parche conmemorativo en su uniforme, más recientemente. el 30 de septiembre de 2017, para honrar a las víctimas de la Gran Hambre.

Se ha establecido un Museo del Gran Hambre en la Universidad de Quinnipiac en Hamden, Connecticut, como un recurso para quienes buscan información sobre la hambruna de la papa y su impacto, así como para los investigadores que esperan explorar el evento y sus consecuencias.

Fuentes

“La Gran Hambre: ¿Qué fue la hambruna de la papa en Irlanda? ¿Cómo estuvo involucrada la reina Victoria, cuántas personas murieron y cuándo sucedió? " TheSun.co.uk.
"Representación de Irlanda en el Parlamento". Revisión de América del Norte (a través de JSTOR).
"Exportaciones en tiempos de hambruna". Museo del Gran Hambre de Irlanda.
"La hambruna irlandesa". BBC.
"Blair se disculpa por la hambruna de la papa en Irlanda". El independiente.
"Monumentos conmemorativos de la hambruna irlandesa". IrishFamineMemorials.com.
"Los celtas llevarán el símbolo de la hambruna irlandesa en sus aros para conmemorar la Gran Hambre". Correo irlandés.
"Vistas tristes y enojadas de la hambruna de Irlanda: una revisión del Museo del Gran Hambre de Irlanda, en Hamden". New York Times.


Hambruna irlandesa de la papa - Cronología, causas y hechos - HISTORIA

  • 2000 - Se empiezan a utilizar herramientas y armas de bronce en Irlanda.
  • 600 - Comienza la Edad del Hierro. Los pueblos celtas comienzan a llegar a la isla desde la Europa continental.
  • 200 - Irlanda está gobernada por una gran cantidad de pequeños reinos.




Breve descripción de la historia de Irlanda

Los irlandeses son principalmente de origen celta. Los celtas llegaron en el siglo V a. C. Invadieron Irlanda junto con Gran Bretaña y otras áreas de Europa. En 432 d.C., San Patricio llegó a la isla y comenzó a trabajar para convertir a los lugareños al cristianismo. Se formaron monasterios donde los eruditos irlandeses estudiaron latín y griego y desarrollaron las artes del manuscrito, la metalurgia y la escultura. El aislamiento de los monasterios ayudó a mantener vivo este conocimiento durante la Edad Media.


A partir del siglo IX, los vikingos invadieron y saquearon Irlanda con regularidad. Harían esto durante casi 200 años. En el siglo XII, los normandos invadieron y conquistaron la tierra.

Irlanda se convirtió en parte del Reino Unido en 1800 con la firma del Acta de Unión. En 1845 Irlanda sufrió una gran hambruna. La cosecha de papa falló y millones murieron de hambre. Millones más abandonaron el país y muchos irlandeses emigraron a Estados Unidos.

A finales del siglo XIX y principios del XX, los irlandeses empezaron a querer su independencia del Reino Unido. El Sinn Fein, que significa "Nosotros solos" se convirtió en un movimiento político por la libertad. De 1919 a 1921, Irlanda e Inglaterra entraron en guerra. Al final de la guerra se formó el Estado Libre de Irlanda. Irlanda se dividió en la República de Irlanda, que es un país independiente, e Irlanda del Norte, que todavía forma parte del Reino Unido.

Hoy en Irlanda, el inglés es el idioma común, pero el irlandés (gaélico) también es un idioma oficial y se enseña en las escuelas.


Causas de la hambruna irlandesa de la papa

Las papas eran un plato complementario y eran inferiores a la leche, los productos de cereales y la mantequilla, pero ganaron popularidad en el país durante el invierno antes de que evolucionaran y se convirtieran en la dieta principal, especialmente entre las personas de clase baja de la sociedad. Para 1815, más personas se habían dedicado al cultivo de papas porque era adecuado para el suelo, requería menos mano de obra y era un cultivo denso en calorías. Los británicos colonizaron Irlanda y utilizaron gran parte de su tierra para el ganado que suministraba leche y carne al mercado nacional, pero dejaron a los irlandeses con un mínimo de tierra para cultivar alimentos. Los irlandeses se centraron en la variedad de patata Irish Lumper porque producía altos rendimientos incluso en tierras limitadas.

En 1840, Phytophthora infestans se estaba extendiendo por Europa y afectaba a los cultivos en todo el continente. En 1845 llegó a Irlanda donde su efecto fue enorme porque afectó al alimento básico. Los agricultores dependían de una variedad de papas y el país estaba mal preparado para lidiar con ella. Los agricultores también habían transformado las tierras de pastoreo en granjas, y casi un tercio de los animales se alimentaban con forraje de papa. Aunque la razón principal de la hambruna se atribuye a la destrucción de las granjas de papa por la bacteria, varios otros factores contribuyeron y magnificaron sus efectos. Entre ellos se encuentra la subdivisión de la tierra en unidades más pequeñas de las que ningún otro cultivo plantado en la tierra sería suficiente para alimentar a una familia. Las leyes penales de principios del siglo XVIII prohibían a los católicos irlandeses poseer o arrendar tierras, votar y participar en actividades políticas sin tener en cuenta que constituían el 80% de la población. Aunque en 1829 se habían modificado las leyes, el daño ya estaba hecho. Las leyes británicas impuestas al pueblo irlandés tampoco permitían que el país tomara sus propias decisiones sobre el uso de la tierra y la importación de alimentos, en particular cereales, sin la intervención del gobierno colonial.


Causas subyacentes de la hambruna irlandesa de la papa

La principal razón subyacente que condujo a la hambruna irlandesa de la papa fue la cuestión de la propiedad de la tierra en Irlanda. A los católicos se les prohibió poseer tierras bajo las leyes penales del siglo XVIII. La tierra en Irlanda estaba en manos de propietarios ingleses y angloirlandeses, muchos de los cuales eran ausentes que vivían en Londres. Los propietarios ausentes no estaban interesados ​​en mejorar la tierra, lo único que querían era un ingreso de la renta. Muchos de ellos rara vez o nunca visitaron sus tierras. A menudo contrataban intermediarios, alquilándoles grandes extensiones de tierra en un contrato de arrendamiento a largo plazo. Estos intermediarios dividieron la tierra en pequeñas parcelas y la alquilaron con el máximo beneficio a los campesinos que la necesitaban. Muchos campesinos trabajaban solo para pagar el alquiler.

El hallazgo impactante fue que hasta 2,5 millones de personas sufrieron una escasez regular de alimentos durante algunos meses cada año y durante esos momentos necesitaría ayuda. La población general de Irlanda en ese momento era de entre 8 y 9 millones, por lo que esto significa que un tercio de la población se encontraba en esta situación.

Aproximadamente 2,5 millones de irlandeses dependían de la patata como único alimento. En todo el país, las papas se cultivan en camas perezosas. Las crestas de los campos abandonados todavía son visibles en el paisaje irlandés, como en esta foto tomada en el condado de Roscommon.

Durante la hambruna irlandesa de la patata, Irlanda siguió siendo el mayor exportador de trigo y avena a Inglaterra. La agricultura irlandesa siguió alimentando a las ciudades inglesas. & # Xa0 Irlanda también exportó ganado como bueyes, ovejas y cerdos. Los campesinos irlandeses pobres producían estos alimentos trabajando por salarios extremadamente bajos, pero los campesinos irlandeses pobres no tenían dinero para comprarlos.

Este sistema social donde Irlanda fue explotada hasta el final fue mantenido por Actitudes inglesas hacia los asuntos irlandeses e irlandeses: fueron vistos como los más bajos de los más bajos, y fueron tratados en consecuencia por el gobierno de Londres.

Los ricos y poderosos, y muchos funcionarios y políticos siguieron las enseñanzas de economistas politicos de la época, como las de Thomas Malthus que se cita aquí:

“La tierra de Irlanda está infinitamente más poblada que en Inglaterra y Para dar pleno efecto a los recursos naturales del país, una gran parte de la población debe ser barrida del suelo..”

La actitud adoptada muestra que muchos de los poderosos de la época veían al Hambre casi como una "buena fuerza de la naturaleza" y eligió no interferir como millones estaban sufriendo y muriendo.

Otros artículos sobre la hambruna irlandesa

La hambruna irlandesa de la patata no fue de ninguna manera la primera hambruna que azotó Irlanda. Había habido hambrunas regulares y había señales de advertencia. En 1833 se encargó un informe y en 1836 una Comisión Real lo completó sobre la pobreza en Irlanda.

El hallazgo impactante fue que tantos como 2,5 millones de personas sufrieron una escasez regular de alimentos durante algunos meses cada año y durante esos momentos necesitaría ayuda. La población general de Irlanda en ese momento era de entre 8 y 9 millones, por lo que esto significa que un tercio de la población se encontraba en esta situación.

Uno de los pocas e inadecuadas respuestas gubernamentales Una de las primeras señales de advertencia de que se avecinaba hambruna en Irlanda fue poner en marcha un inadecuado sistema de ley de pobres basado en asilos de trabajo. Entrar en la casa de los pobres era la única forma de recibir ayuda. Para entrar en la casa de los pobres, una familia tenía que renunciar a cualquier parte de su propiedad de más de un cuarto de acre (según la llamada Cláusula de Gregorio), lo que tenía el efecto de aumentar la indigencia en lugar de aliviarla. Además, mientras estaban en la casa de trabajo, las personas tenían que realizar trabajos forzados para recibir ayuda.

No había suficientes lugares en las casas pobres, incluso en el momento en que se puso en marcha el sistema en 1834. El sistema de casas de trabajo fue diseñado para atender al 1 por ciento de la población. Durante la hambruna irlandesa de la patata, el sistema se sobrecargó irremediablemente. El museo en la casa de trabajo en Skibbereen en Cork contiene un cuadrado simple, 22 pulgadas por 22 pulgadas. Ese era el espacio que tenía cualquiera de los internos en relación con la superficie del edificio. Por supuesto, las enfermedades relacionadas con la hambruna, como el tifus, se propagaron rápidamente en los asilos y contribuyeron a muchas muertes durante la hambruna.

Durante los años de hambruna, Irlanda siguió siendo el mayor exportador de trigo y avena a Inglaterra. La agricultura irlandesa siguió alimentando a las ciudades inglesas. & # Xa0 Irlanda también exportó ganado como bueyes, ovejas y cerdos. Los campesinos irlandeses pobres producían estos alimentos trabajando por salarios extremadamente bajos, pero los campesinos irlandeses pobres no tenían dinero para comprarlos.

Este sistema social donde Irlanda fue explotada hasta el final fue mantenido por Actitudes inglesas hacia los asuntos irlandeses e irlandeses: fueron vistos como los más bajos de los más bajos, y fueron tratados en consecuencia por el gobierno de Londres.

Los ricos y poderosos, y muchos funcionarios y políticos siguieron las enseñanzas de los economistas políticos de la época, como los de Thomas Malthus que se cita aquí: "La tierra de Irlanda está infinitamente más poblada que en Inglaterra y Para dar pleno efecto a los recursos naturales del país, una gran parte de la población debe ser barrida del suelo.. " (Como se cita en The Famine Plot de Tim Pat Coogan) La actitud adoptada muestra que muchos de los poderosos en ese momento vieron la hambruna irlandesa de la papa casi como una "buena fuerza de la naturaleza" y eligió no interferir ya que millones estaban sufriendo y muriendo.

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Respuestas del gobierno británico

La administración británica en Dublín se vio abrumada por la crisis de la hambruna, y vio a 5 Secretarios en Jefe y 4 Lord Tenientes en solo seis años desde 1845-1851.

La respuesta del gobierno central de Londres fue muy inadecuada. Esto fue especialmente cierto después de que el primer ministro conservador Robert Peel fuera reemplazado por el liberal Sir John Russell después de las elecciones de 1847.

Los liberales o "whigs" creían en el "laissez faire" o la no interferencia en el mercado y cortaron muchas de las iniciativas que podrían haber evitado la muerte masiva. Russell y el funcionario del Tesoro a cargo del alivio de la hambruna, Charles Trevelyan, a menudo son considerados culpables de lo peor de la hambruna.

Se mostraban reacios a detener la exportación de alimentos de Irlanda o controlar los precios y no lo hicieron, de hecho, desplegaron tropas para proteger los alimentos que se exportaban desde Irlanda. Pusieron más fe en el plan de obras públicas, iniciado primero por el gobierno de Peel, por el cual los pobres indigentes trabajaban por un salario. Pero muchos estaban en esta etapa demasiado débiles y desnutridos para trabajar.

El gobierno liberal canceló el programa de ayuda de los comedores de beneficencia en el apogeo de la hambruna y suspendió la ayuda financiera directa del gobierno de Londres.

En enero de 1847, el gobierno estableció comedores populares gratuitos que eran económicos y relativamente exitosos en la alimentación de los pobres. Pero, preocupados de que los pobres, 3 millones de los cuales asistían a los comedores de beneficencia a mediados de 1847, se volvieran dependientes del gobierno, descontinuaron los comedores de beneficencia en el apogeo de la hambruna en agosto de 1847. [7]

En junio de ese año, el gobierno decidió no utilizar más fondos imperiales (es decir, centrales) para aliviar la hambruna en Irlanda, pero devolvió la carga a los contribuyentes irlandeses, principalmente a los propietarios. Sin embargo, muchos propietarios evitaron pagar por el "alivio de los pobres" mediante el uso de la "Cláusula Gregory", según la cual cualquier inquilino con una parcela de más de un cuarto de acre no se consideraba "indigente" y no era elegible para el "alivio". Se calcula que sólo un tercio de los terratenientes contribuyó realmente al alivio de la hambruna [8].

En conjunto, estas decisiones tuvieron un impacto desastroso, no solo no resolvieron la crisis, sino que sin duda la hicieron mucho peor de lo necesario.

Aliviar la hambruna ocupaba un lugar bajo en las prioridades de gasto del gobierno británico. El gasto en alivio de la hambruna en Irlanda durante seis años fue de aproximadamente £ 9,5 millones (casi todo el cual se gastó antes de mediados de 1847), de un ingreso fiscal en esos años de más de £ 300 millones [9], mientras que £ 4 millones se gastaron en la policía de policía irlandesa y £ 10 millones en un aumento de la presencia militar (de 15.000 hombres en 1843 a 30.000 en 1849) para mantener el orden en Irlanda durante los mismos años. [10]

Y empequeñeciendo todas estas cifras están los £ 69 millones que el gobierno británico gastó en la guerra de Crimea de 1853-1856. [11]


# 5 Lo que causó la hambruna irlandesa de la papa ya se ha extinguido

El tizón de la papa es causado por Phytophthora infestans que es un oomiceto (hongos como microorganismos). Durante años se creyó que era Cepa US-1 de Phytophthora infestans que causó la hambruna irlandesa de la papa. US-1 es responsable de miles de millones de dólares en daños a los cultivos en la actualidad. En 2013 se descubrió que en realidad Cepa HERB-1 que causó la hambruna. La HERB-1 causó muchas malas cosechas hasta principios del siglo XX, cuando la mejora de la producción de cultivos produjo variedades de papa resistentes a ella. Los científicos creen que el La cepa HERB-1 ahora está extinta.


Devastación

Es imposible determinar el número exacto de muertos por inanición y enfermedades durante la hambruna de la papa. Muchas víctimas fueron enterradas en fosas comunes y sus nombres no se registraron.

Se ha estimado que al menos medio millón de inquilinos irlandeses fueron desalojados durante los años de hambruna.

En algunos lugares, particularmente en el oeste de Irlanda, comunidades enteras simplemente dejaron de existir. Los residentes murieron, fueron expulsados ​​de la tierra o eligieron encontrar una vida mejor en Estados Unidos.


La increíble razón por la que los choctaw y los irlandeses tienen un vínculo especial

Solo 14 años después de que la mayoría de los choctaw fueran reubicados por la fuerza en el Sendero de las Lágrimas, la tribu, aunque tenían poco para dar, donó 170 dólares (más de 5.000 dólares en la actualidad) a las víctimas de la hambruna de la papa en Irlanda. La generosidad creó un vínculo entre los dos pueblos que perdura hasta hoy. En 2018, Irlanda creó una beca para los jóvenes de Choctaw, diciéndoles: "Su acto de bondad nunca ha sido, y nunca será, olvidado en Irlanda".

El Sendero de las Lágrimas fue desastroso para los Choctaw. Cedieron casi 11.000.000 de acres.

Antes de las mudanzas, Choctaw George W. Harkins escribió una carta al pueblo estadounidense:

Salimos tristes, sabiendo que se ha hecho mal y el infierno Aquí está la tierra de nuestros progenitores, y aquí están sus huesos, los dejaron como un depósito sagrado y el infierno es querido por nosotros, pero no podemos quedarnos, mi gente es querida para mí. con ellos debo ir y el infierno mi destino se lanza entre la gente Choctaw. Si ellos sufren, yo también; si prosperan, yo me regocijaré. Permítame nuevamente pedirle que nos mire con sentimientos de bondad.

La hambruna de la papa en Irlanda

En 1845, comenzaron a circular informes sobre una posible hambruna de patatas en Irlanda.

Esto provocó llamadas a los estadounidenses para que donaran y ayudaran a la causa, ya que muchos estadounidenses eran inmigrantes irlandeses. El presidente Andrew Jackson, quien fomentó el Camino de las Lágrimas, tenía padres de Irlanda del Norte.

Cuando se pidió a los Choctaw que donaran, seguramente era dudoso que un grupo tan devastado quisiera ayudar a los irlandeses, con vínculos familiares con las mismas personas que causaron la devastación.

Pero lo hicieron. Choctaw hizo una importante donación (más de $ 5,000 en moneda actual y rsquos). Y tenían muy poco de lo que separarse.

Un vínculo duradero

Estatua de los espíritus afines

Hoy, el vínculo creado por este acto de generosidad continúa. En 2017, Irlanda erigió una estatua en su honor, y en 2018, el Primer Ministro estableció una beca para jóvenes.

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7. Las siguientes generaciones, sin embargo, tuvieron más suerte

Los hijos y nietos de quienes inmigraron a Estados Unidos constituyeron la segunda y tercera generación de inmigrantes irlandeses. La mayoría de ellos tomó trabajos como maestros de escuela, bomberos y se unió a la fuerza policial. Sin embargo, sus generaciones obtuvieron una mejor calidad de educación, lo que les permitió ganar más dinero.

Un grupo demográfico de la inmigración irlandesa


Lecciones de historia: la gran hambruna irlandesa

La historia es un tema que a menudo despierta fuertes emociones. Lo que a algunas personas les parece un tema de escaso interés académico es para otras la fuente de sentimientos apasionados y profundamente arraigados. La tarea del historiador es tratar de establecer, tan desapasionadamente como sea posible, qué sucedió realmente en un tiempo y lugar determinados y dar una explicación explicativa de por qué y cómo sucedió lo que sucedió.

Es en este punto donde comienza el problema, ya que inevitablemente se trata de un juicio evaluativo, que puede ser controvertido. Hoy en día está de moda en algunos círculos afirmar que la idea de relatos históricos honestos o verdaderos es una ilusión, que todas las narrativas históricas están impulsadas por una agenda y deben verse como míticas o cuasifictivas. Este punto de vista es persuasivo en la medida en que muchas narrativas históricas ampliamente aceptadas son de este tipo y se construyen con miras a tener un efecto en el presente en lugar de explicar el pasado. Sin embargo, esto no significa que la erudición histórica tal como se entiende tradicionalmente sea imposible, simplemente que es difícil. El estudio de la historia en realidad puede socavar los puntos de vista popularmente aceptados del pasado y revelar que, en la expresión de Artemus Ward, gran parte de lo que la gente sabe "simplemente no es así".

La historia de Irlanda es un buen ejemplo. Hasta hace poco, la historia de Irlanda estaba dominada por un relato de cómo los irlandeses resistieron, y finalmente se deshicieron, del dominio opresivo de los ingleses y sus colaboradores. Recientemente esto ha sido cuestionado por una nueva generación de historiadores irlandeses y ha aparecido una nueva imagen más matizada. 1 Esto ha llevado a una comprensión más profunda y ha significado que ahora saquemos conclusiones y lecciones muy diferentes del pasado.

El ejemplo clásico de esto es la hambruna irlandesa de la patata de la década de 1840. Los hechos básicos del evento, uno de los más trágicos de la historia británica moderna, no están en duda. En 1845, la cosecha de papa irlandesa se infestó con un parásito fúngico (Phytophthora infestans), lo que provocó un fracaso parcial de la cosecha ese año.

Un clima inusualmente húmedo significó que hubo un fracaso total de la cosecha al año siguiente, y nuevamente en 1847 y 1848. El resultado fue la muerte de más de 1.5 millones de personas por inanición o enfermedades relacionadas con la hambruna. El mismo número de personas emigró, muchas a Estados Unidos. Debido a esta emigración y la posterior, Irlanda nunca se ha recuperado demográficamente: hay 6 millones de personas en Irlanda hoy, en comparación con 8 millones en 1841.

En la historia tradicional irlandesa, la culpa de este gran desastre recae firmemente en el gobierno británico. Para exponentes de este punto de vista como Cecil Woodham-Smith, la muerte y el sufrimiento sucedieron debido a la incompetencia, la indiferencia cruel y el apego rígido al laissez faire del gobierno británico y su secretario en jefe irlandés, Charles Trevelyan. 2 Para algunos, la culpabilidad era aún más grave. Para los historiadores nacionalistas, la política británica fue genocida y el resultado fue intencionado o bienvenido. Este punto de vista sigue estando muy extendido, y no solo en Irlanda. En 1996 se aprobó una ley en el estado de Nueva York que exige que todas las escuelas enseñen la hambruna irlandesa como un acto de genocidio británico. 3 La realidad es más compleja, más interesante en algunos aspectos y lleva a conclusiones muy diferentes sobre los acontecimientos de entonces y de hoy.

¿Británico a la culpa?

En cierto sentido, los británicos fueron los culpables del desastre. Sin embargo, la culpa no es de Lord John Russell y sus colegas en 1846, sino mucho antes, en los siglos XVII y XVIII.

Después de la derrota de Jacobo II en 1690, el Parlamento irlandés aprobó una serie de "leyes penales", dominada por la minoría protestante que había apoyado a Guillermo III. El primero, en 1695, quitó el derecho de los católicos a portar armas. Otro prohibió a los católicos ir al extranjero para recibir educación y les prohibió enseñar o dirigir escuelas dentro de Irlanda. Sin embargo, la más importante fue la Ley para prevenir un mayor crecimiento del papismo (1704). Esto impidió que los católicos compraran tierras o las heredaran de los protestantes, o arrendaran tierras durante más de 31 años. 4 Aproximadamente en esta época se introdujo la papa como cultivo principal. La combinación de la legislación y la nueva cosecha fue finalmente desastrosa.

Las leyes penales, junto con otras leyes, crearon un conjunto de incentivos poderosos y perversos. Debido a que los arrendatarios católicos no podían poseer tierras o poseerlas con otra cosa que no fueran arrendamientos a corto plazo, con poca o ninguna seguridad de tenencia, no tenían ningún incentivo para mejorar sus tierras o modernizar las prácticas agrícolas. Todo el beneficio iría a parar a la odiada clase extranjera de terratenientes protestantes con rentas más altas o arrendamientos más caros.

La papa permitió mantener a una familia en un terreno muy pequeño, con un cultivo intensivo en mano de obra. Esta combinación de instituciones legales y la papa tuvo los siguientes efectos. La agricultura irlandesa no mejoró ni se desarrolló, pero siguió siendo una actividad de subsistencia intensiva en mano de obra. La tierra se subdividió repetidamente ya que no había ningún incentivo para mejorar la producción y la rentabilidad mediante la consolidación de granjas, y una familia podía sobrevivir en un área pequeña debido al alto rendimiento de la nutritiva papa.

En 1841, el 45 por ciento de todas las propiedades eran de menos de cinco acres. La falta de capital y las restricciones de la mayoría católica hicieron que el comercio y la manufactura irlandeses no se desarrollaran y, en 1841, 5,5 millones de una población de más de 8 millones dependían totalmente de la agricultura. El último giro adicional fue el impacto de las Leyes del Maíz, el sistema de protección de la agricultura inglesa establecido a principios del siglo XIX que prohibía la importación de cereales hasta que los precios alcanzaran un nivel determinado. Esto tuvo el efecto de preservar el defectuoso sistema agrícola irlandés.

A principios del siglo XIX, Irlanda era una bomba de tiempo maltusiana esperando a explotar. Hubo varios fracasos locales en las décadas de 1820 y 1830 y el eventual desastre fue casi inevitable.

¿Laissez Faire para culpar?

¿Cuán culpables fueron los ministros británicos de la década de 1840? Se les acusa de haber dado un alivio inadecuado y limitado debido a su compromiso con la doctrina del laissez faire. Sin embargo, dada la magnitud del problema y la naturaleza aguda de la crisis una vez que la cosecha fracasó por segunda vez en 1846, poco podían hacer. Además, la raíz del problema, como coincidieron la mayoría de los observadores contemporáneos, era la naturaleza del sistema de tierras irlandés, y apoyar el sistema solo conduciría a más hambrunas en el futuro. Una política que tuvo el efecto de mantener un gran número de personas en la tierra e impedir el mejoramiento agrícola estaba destinada a tener resultados desastrosos. Además, las leyes del maíz impidieron la importación a gran escala de cereales a Irlanda hasta después de que fueron derogadas en 1846 (en parte debido a las percepciones de su impacto en Irlanda), por lo que la respuesta inicial de las fuerzas del mercado a la aguda escasez de alimentos causada por la plaga fue tan embotado como para ser mínimo.

¿Qué debemos aprender de esta terrible historia? Primero, los gobiernos no son tan poderosos ni efectivos para aliviar desastres como muchos creen. El grito "Debemos hacer algo" es muy seductor, pero a menudo "hacer algo" será ineficaz, incluso puede empeorar las cosas o preservará los factores que produjeron el problema en primer lugar.

En segundo lugar, las leyes que afectan la elección económica pueden tener resultados de largo alcance y frecuentemente perversos. En particular, las acciones y leyes que crean el tipo incorrecto de incentivos económicos pueden ser verdaderamente desastrosas y producir efectos que son difíciles de revertir. Las leyes aprobadas por la minoría protestante vengativa después de 1690 crearon un conjunto de incentivos institucionales en Irlanda que continuaron funcionando durante más de cien años hasta que culminaron en un desastre que para entonces probablemente era inevitable.

Por último, hay una lección importante para los políticos contemporáneos. Hoy en día, muchas personas son lo suficientemente tontas como para defender el apoyo deliberado de la agricultura campesina tradicional de subsistencia en muchas partes del mundo y la resistencia a medidas como el libre comercio, que conduciría a la agricultura comercial moderna. “Cinco acres e independencia” puede parecer un lema inspirador. Irlanda en la década de 1840 muestra que es una receta para una eventual catástrofe a una escala terrible.


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