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Gangsterismo


La década de 1920 vio un rápido aumento en la tasa de criminalidad estadounidense. Esto se debió principalmente al comercio ilegal de alcohol que se había desarrollado para superar la prohibición. Todas las principales ciudades de Estados Unidos sufrieron este problema, pero la más violenta y corrupta fue Chicago. A finales de la década de 1920, Chicago estaba dominada por un gángster llamado Al Capone. Se ha estimado que en 1929, los ingresos de Capone por los diversos aspectos de su negocio fueron $ 60,000,000 (alcohol ilegal), $ 25,000,000 (establecimientos de juego), $ 10,000,000 (vicio) y $ 10,000,000 de varias otras raquetas.

Para proteger intereses comerciales tan lucrativos de otros gánsteres, Capone empleó un equipo de hombres fuertemente armados. La guerra de pandillas estalló en Chicago. El incidente más notorio fue la masacre del día de San Valentín cuando seis miembros destacados de la Bichos moran pandilleros fueron ejecutados en un garaje por gánsteres vestidos con uniformes de policía.

Los gánsteres y los chantajistas desempeñan un papel tan destacado en la vida estadounidense de hoy que sería poco menos que un milagro si las películas ignoraran sus hazañas. Ellos tampoco. De hecho, la cantidad de películas que tratan sobre el inframundo y sus actividades delictivas es demasiado grande. La semana bajo revisión vio cuatro nuevas imágenes en Nueva York pertenecientes a esta clase. Es asunto del cine, como del teatro, reflejar la vida. El problema con estas películas es que reflejan la vida del inframundo bajo una luz totalmente falsa. Coronan al asaltante y al que rompe la caja fuerte con el halo romántico de valentía y aventura que ayuda a disfrazar su moronismo fundamental.

Él (Al Capone) había descubierto que había mucho dinero en el negocio de los licores recientemente ilegalizado. Fue despedido con la esperanza de hacerse con el control de la dispensación de bebidas alcohólicas de toda la ciudad de Chicago. En tres años se dijo que tenía setecientos hombres a su disposición, muchos de ellos expertos en el uso de la escopeta recortada y el subfusil Thompson. A medida que aumentaban las ganancias de la cerveza y la cocción con alquitranes (destilación ilícita), el joven Capone adquirió más delicadeza, particularmente delicadeza en la gestión de la política y los políticos. A mediados de la década, había obtenido el control total del suburbio de Cicerón y había instalado a su propio alcalde en el cargo; solo hubo quinientos asesinatos de bandas en total. Pocos de los asesinos fueron detenidos; la planificación cuidadosa, el dinero, la influencia, la intimidación de testigos y la negativa de cualquier gángster a testificar contra cualquier otro, sin importar cuán traicionero fuera el asesinato, enfrentaron ese peligro.


Leyendas de America

Si los forajidos del Viejo Oeste reciben mucha atención histórica, un segundo cercano son los gánsteres de la era de la Prohibición de 1920 y el período de Depresión de 1930 & # 8217. Temidos y venerados, estos gánsteres estadounidenses a menudo controlaban la venta de licores, los juegos de azar y la prostitución, al tiempo que popularizaban los trajes de seda, los anillos de diamantes, las pistolas, las bebidas alcohólicas y las mujeres.

Estos muchos hombres, aunque a menudo asesinos y ladrones directos, a veces también estaban involucrados en las condiciones políticas, sociales y económicas de la época. Los nombres infames de la época incluían a personas como Al Capone, Vito Genovese, Dutch Schultz, Jack & # 8220Legs & # 8221 Diamond, Charles & # 8220Lucky & # 8221 Luciano, John Dillinger, Bugsy Siegel y muchos más.

La Depresión creó otro tipo de forajido, alimentado tanto por la necesidad como por la codicia. Aunque no tan & # 8220 reverenciado & # 8221 como los gángsters de 1920 & # 8217, los forajidos de la era de la Depresión con nombres como Bonnie y Clyde, & # 8220 Baby Face & # 8221 Nelson, Ma Barker y & # 8220Pretty Boy & # 8221 Floyd, también se convirtieron en leyendas, ya que sus hechos incluyeron algunas de las historias más salvajes y mortíferas que jamás hayan aparecido en las portadas de los periódicos.

Al igual que los días del Viejo Oeste después de la Guerra Civil, estos fueron tiempos difíciles para la gran mayoría de los estadounidenses y, al igual que los pistoleros antes que ellos, los forajidos de las décadas de 1920 y & # 821730 ganaron fama entre aquellos que soñaban con la individualidad y el dinero rápido. . El "romance" del estilo de vida y la resistencia a las reglas impuestas socialmente de la época llevaron a numerosos hombres y algunas mujeres a una vida criminal que incluyó robos a bancos, venta ilegal de alcohol, juegos de azar, prostitución y drogas en el mercado negro.

Con ella vino la violencia, generada principalmente por amargas rivalidades entre pandillas en la década de 1920. En aquellos días, los asesinatos de gángsters eran diferentes a los del Viejo Oeste o los de hoy. Por lo general, calculaban prácticas comerciales en lugar de venganzas personales, en las que una pandilla alineaba a miembros de pandillas rivales y los derribaba, o los atacaba por sorpresa, explotando o bombardeando hasta que sus rivales morían. En la década de 1930, la violencia era más desesperada ya que los forajidos estaban decididos a salirse con la suya a cualquier precio.

Aunque estos hombres y mujeres eran criminales violentos, como sus predecesores en los días del Viejo Oeste, el público no podía tener suficiente de ellos, ansiaba las noticias, fotografías, historias de vida lujosa y los hechos mórbidos de hechos violentos.

Al final, la mayoría de estos forajidos fueron enviados a la cárcel, asesinados por gánsteres rivales o asesinados por las fuerzas del orden, pero sus leyendas perduran.


Cuota

Durante la era de la Prohibición, de 1920 a 1933, cuando las ventas de alcohol se prohibieron en los Estados Unidos, el "bar clandestino" era una palabra clave para los lugares donde se podía comprar alcohol ilegal, a menudo acompañado de música, baile, otras drogas recreativas y sexo, ambos consensual y mercenario. A menudo, los proveedores de bebidas alcohólicas, conocidos como contrabandistas, eran grupos de inmigrantes recientes que estaban excluidos de las empresas estadounidenses convencionales. Si bien ese experimento de trece años en el control de la conducta fracasó como política del gobierno, tuvo la consecuencia involuntaria de cimentar un matrimonio entre el hampa criminal y la industria de la música.

Después de que las ventas de alcohol volvieron a ser legales, los clubes nocturnos se convirtieron en formas de lavar dinero sucio, basar varias operaciones ilegales y utilizarlos como frentes comerciales legítimos para sus propietarios. En esencia, las raíces del negocio del entretenimiento moderno y su íntima relación con el inframundo se remontan a la primera guerra fallida contra las drogas de Estados Unidos. A pesar de los deseos de la derecha cristiana de esa época, el apetito por el alcohol se volvió más febril con la Prohibición, ya que se trajeron botellas de whisky, ron, etc. de Canadá, de México y se hicieron en casa alambiques en todo el país.

La prohibición criminalizó a miles de estadounidenses que bebían ilegalmente, se convirtieron en parte de esta economía del contrabando o eran agentes de la ley que aceptaban sobornos. Hay un gran porcentaje de estadounidenses a quienes siempre les ha gustado drogarse. La forma en que se colocan evoluciona con el tiempo, pero ese deseo de escapar de la realidad es parte de nuestro carácter nacional. Puede hacer que ciertas sustancias sean ilegales o legales. Puede arrestar a vendedores grandes y pequeños. Puede cerrar fronteras y aprobar leyes draconianas para criminalizar la venta. Pero, a menos que los estadounidenses dejen de drogarse en grandes cantidades, cualquier guerra contra las drogas es solo una excusa para el discurso santurrón y la hipocresía generalizada. Estados Unidos es una nación de adictos y lo ha sido al menos desde el siglo XX.

La banda sonora original de este country enloquecido por el alcohol era "hot jazz" y swing proporcionado por Duke Ellington, Louis Armstrong, Jimmy Lunceford, Count Basie y otros gigantes. Aunque las personas afiliadas al inframundo blanco a menudo administraban agencias de contratación de talentos negros, el enfoque principal del crimen organizado estaba en lugares prestigiosos y segregados. La mayoría de los artistas negros, especialmente aquellos que tocaban el blues y los sonidos más crudos de la música negra, trabajaban en la red de lugares segregados originalmente conocidos como TOBA (también conocidos como duros con los negros), que luego evolucionaron hacia el circuito chitlin '. Cualquier entrada en la corriente principal del mundo del espectáculo estadounidense después de la Prohibición significaba lidiar con las fuerzas más grandes del crimen organizado.

Chicago es parte crucial de esta historia. El imperio criminal de Al Capone gobernó la Ciudad de los Vientos en la década de 1920 a través de las ganancias generadas por el contrabando. Durante esta misma década, cientos de miles de personas consideraron a Chicago como una tierra prometida en el norte durante la Gran Migración, que expandió el lado sur de la ciudad, que se conoció como Bronzeville, y los sureños huyeron hacia el sur. Estos nuevos norteños intercambiaron cultivos compartidos por trabajo en los corrales de ganado de Chicago y trajeron consigo una sólida ética de trabajo, grandes esperanzas y una vibrante cultura musical.

En algún lugar de esta mezcla estaban los gángsters negros, hombres y mujeres, que eran tanto explotados como explotadores, ejecutores del status quo y motores económicos de la comunidad. En la segregada América del siglo XX, los gánsteres negros desempeñaron varios roles: guardianes del poder blanco, hombres de negocios independientes tanto criminales como políticos que usaban las prisas para construir sus propios sueños, financistas encubiertos de negocios negros (o usureros) y el movimiento por los derechos civiles. .

En la música, estas personas fueron figuras esenciales en el viaje de la música negra como gerentes, propietarios de sellos y propietarios de clubes. A veces eran heroicos en el sentido de que brindaban oportunidades donde de otro modo no hubiera existido. A veces eran villanos que explotaban a los artistas negros tan profundamente como un mafioso blanco. Muchos de ellos hablaban el lenguaje del nacionalismo negro, instando a la propiedad negra (ya sea de nuestra música o de nuestras raquetas), mientras estaban casados ​​con las fortalezas y debilidades del capitalismo. Creo que es importante ver a los gángsters negros en el contexto social de los Estados Unidos racistas. En un mundo segregado donde las oportunidades de empleo, especialmente las oportunidades para crear riqueza, se limitaban a los burgueses negros, la vida fuera de las líneas atraía a aquellos que no estaban dispuestos a conformarse con migajas.

BREVE HISTORIA DE R & ampB GANGSTER'S

El nexo entre el mundo inframundo y la música tomó muchas formas a lo largo de las décadas, tanto que constituye una narrativa paralela a la evolución comercial de la música negra. Seguir la vida de diferentes figuras crea una narrativa de explotación, innovación, asesinato y oportunidad que se extiende por un siglo. No todos estos hombres eran gánsteres. Algunos eran más estafadores o estafadores. Otros solo estaban afiliados a gánsteres. Algunos abusaron de los creadores de música y probablemente se fueron directamente al infierno. Otros acumularon poder, cultivaron relaciones y elevaron generaciones en el proceso. En esta columna veremos a tres hombres que reflejan la naturaleza del gangsterismo de R&A.

Si bien Suge Knight se ha convertido en un símbolo de los años 90 del magnate del hip hop gangsta, sugeriría que el gángster musical R & ampB original era un judío negro de Houston llamado Don Robey. Como músico discográfico, Robey quedaría eclipsado por el éxito de Berry Gordy en Motown en los sesenta, pero la leyenda del polifacético imperio musical que construyó en los cuarenta y cincuenta perdura en los viejos tiempos. Grabó gospel, blues, rhythm & amp blues y rock & amp roll, abrió una agencia de contratación que floreció en todo el sur y dirigió una editorial musical que presentaba decenas de derechos de autor con su nombre (aunque probablemente no escribió ninguno de ellos. A diferencia de Knight, quien perdió Death Row Records y ha languidecido en prisión durante gran parte del siglo XXI, Robey murió solo después de vender todos sus activos por millones en 1973.

Los fanáticos de la generación hip hop de la música de Texas le dirán que la figura empresarial más importante que surgió del notorio Fifth Ward de Houston es J Prince, el fundador de Rap-A-Lot Records, hogar de los Geto Boys y Scarface. Pero el original Fifth Ward OG nació en Houston en 1903 de una madre judía blanca y un padre negro, y se sabía que se jactaba: "¡Puedo ser más listo que tú y darte una paliza!". Abundan las coloridas historias sobre Robey. El cantante Roy Head dijo: "(Robey) podría escupir y golpear una escupidera desde dos metros y medio de distancia sin que nada cayera al suelo". Little Richard, cuyas primeras grabaciones fueron en el sello Duke de Robey, dijo que Robey "llevaba grandes diamantes en la mano y siempre estaba masticando este gran puro, maldiciéndome".

Después de una gran noche en su club Bronze Peacock, Robey supuestamente metió la comida de la noche en sacos de arpillera, agarró una escopeta de calibre 12 y condujo al centro hasta el banco. Robey salió de su vehículo, con el arma en un hombro y las bolsas de dinero en el otro, y entró para hacer su depósito. El difunto Dave Clark, uno de los primeros hombres de promoción en llevar discos a las estaciones de radio, trabajaba para Robey y lo idolatraba. “Fue uno de los mayores fabricantes de discos negros que jamás haya existido”, me dijo Clark. “Muchas empresas negras quebraron. Muchos presidentes de sellos terminaron siendo pobres. Don Robey terminó su vida siendo un hombre muy rico ”.

Cuando era joven, Robey gravitó hacia el juego, convirtiéndose en un experto en póquer y dados. Durante la Gran Depresión, abrió algunos lugares locales e hizo su entrada en el negocio de la música contratando bandas locales antes de traer conjuntos conocidos a nivel nacional liderados por Jimmy Lunceford, Earl Hines, Duke Ellington y otros a H-town. Con Houston como su base, Robey construyó una red de relaciones con figuras similares del inframundo / mundo de la música en Texas (Port Arthur, San Antonio) y Louisiana (Baton Rouge, Shreveport) que eventualmente se convertiría en una agencia de contratación. No solo estaba construyendo una reputación como músico, sino también como un idiota. Él y un socio llamado Morris Merritt habían abierto un lugar llamado Harlem Grill. Los dos hombres tuvieron una disputa y, en una calle de Houston, Robey amartilló a Merritt, tirándolo al suelo y poniendo fin a su relación comercial.

Cuando la Segunda Guerra Mundial terminaba en 1945, Robey abrió la pieza central de su imperio: un club nocturno de Fifth Ward al que llamó Bronze Peacock. El historiador del blues Roger Wood escribió en su libro, Down in Houston: Bayou City Blues, que el club era “posiblemente el club nocturno más sofisticado de propiedad y operación afroamericana en el sur durante las décadas de 1940 y 1950. Contrató solo a los chefs más prestigiosos y ofreció un extenso menú de excelente comida y bebida. Su espacioso escenario acogió producciones con los principales artistas de la zona alta del día ".

La música negra popular estaba pasando de big bands a combos más pequeños. Se llamó jump blues hasta que el colaborador de Billboard (que pronto será el legendario productor) Jerry Wexler acuñó la frase rhythm & amp blues para capturar la creciente importancia de las secciones rítmicas en la época en que se introdujeron la guitarra eléctrica y el bajo Fender.

La figura clave de la transición fue Louis Jordan, un saxofonista, compositor ingenioso y cantante atractivo. Su Tympany Five, una banda de nibble consistía en batería, contrabajo, piano, su saxo tenor y una sección de trompa que variaba de tres a cinco miembros, incluyendo otro saxo, trompetas y trombón. Fue esta línea instrumental simplificada la que se convertiría en estándar para el blues, el rhythm & amp blues y, su hijastro, el rock & amp roll, y para gran parte de la música pop en la era de la posguerra. Durante su apogeo de finales de los 40 y principios de los 50, Jordan fue llamado "el rey de la máquina de discos" con éxitos como "Caladonia", "Ain’t Nobody Here But Us Chickens", "Let the Good Times Roll" y muchos más. (Jordan sería inmortalizado años después en el musical Five Guys Named Moe).

A medida que proliferaban las bandas basadas en el nuevo modelo de Jordan, el Bronze Peacock fue una de las principales paradas del sur. A Robey le encantaban estas bandas más pequeñas, ya que tratar con cinco u ocho piezas era mucho más barato que pagar las orquestas de Ellington o Basie. Fue mientras veía a Clarence 'Gatemouth' Brown, un joven cantante, violinista y guitarrista influenciado por Jordan y el bluesman T-Bone Walker, hacer un set improvisado en el Bronze Peacock que Robey decidió grabar discos. Inicialmente consiguió el lanzamiento de sencillos de Brown en el sello Aladdin con sede en Los Ángeles, pero, descontento con los resultados, fundó Peacock Records en 1949.

En 1952, Robey tomó el control de Duke, un sello con sede en Memphis, que puso bajo su control a muchos artistas establecidos, incluidos Bobby "Blue" Bland, Junior Parker, Johnny Ace, Roscoe Gordon, Memphis Slim, Johnny Otis, Big Walter y los Thunderbirds y OV Wright. Entre los discos históricos publicados por Peacock se encuentran el álbum clásico de Bland, "Two Steps from the Blues", y "Hound Dog" de 1953 de Big Mama Thorton, que más tarde fue interpretado por el joven Elvis Presley.

La ironía de la carrera de Robey es que, para un hombre que estaba profundamente en el mundo de los juegos de azar y la vida nocturna, sería la música gospel lo que cimentaría su legado. Según el historiador Michael Corcoran, los Mississippi Blind Boys, de gira en Houston en 1950, conocieron a Robey, quien, muy consciente de la creciente importancia del ritmo en la música negra, pensó que podría vender más discos agregando un ritmo de batería al canto de cuarteto gospel. Hasta ese momento, todas las grabaciones de cuarteto de gospel se hacían a capela, replicando las actuaciones realizadas en iglesias negras. Grabando como The Original Five Blind Boys, el grupo cortó "Our Father", una versión cantada de The Lord's Prayer respaldada por un estridente ritmo de tambor. El récord fue elegido por los operadores de máquinas de discos en bares y restaurantes, un éxito que Robey aprovechó rápidamente.

En 1953 cerró el Bronze Peacock, convirtiendo el club en un espacio de oficina y un estudio de grabación para su floreciente imperio. Entre 1953 y 1960, Robey firmaría a tres de los grupos vocales más importantes del gospel: el versátil Dixie Hummingbirds liderado por el magnífico Ira Tucker, los Sensational Nightingales liderados por la ardiente voz de Julius Cheeks y "The Temptations of gospel" los Mighty Clouds of Joy. En un momento de la década de los 60, Robey tendría unos 109 actos de gospel bajo contrato.

La red de relaciones con los clubes nocturnos que Robey había construido a finales de los 40 se convirtió en un negocio en toda regla en los 50. Bajo la bandera de Buffalo Booking y la dirección de su teniente en jefe Evelyn Johnson, la empresa de Robey se convirtió en una fuerza dominante en el sur. Es posible que Robey fuera propietaria de Buffalo Booking, pero la empresa estaba registrada en la Federación Estadounidense de Músicos con el nombre de Johnson y ella tomaba todas las decisiones de la operación del día a día. Su ambición había sido convertirse en técnica de rayos X y había sido sofocada por funcionarios estatales racistas de Texas que no la dejaron tomar las juntas estatales. Entonces Johnson se unió a Robey e hizo un poco de todo, desde ayudar con la construcción del estudio Duke / Peacock y dirigir una planta de impresión de discos. Pero Buffalo Booking era la fuente de ingresos de Robey.

"A lo largo de los años, Robey se había convertido en parte de una fraternidad de capos de piel clara como él, cuya membresía se extendía por el sur", escribió el historiador Preston Lauterback de la red musical sureña de Robey. “Todos tenían clubes nocturnos plagados de juegos de azar, licor, prostitución, o todo lo anterior. A nivel nacional, estos playboys fueron la columna vertebral de la industria del entretenimiento negro conocida como circuito chitlin '. Robey y sus colegas operaban en un mundo de sombras, segregado de la sociedad blanca al igual que la música negra estaba segregada del pop convencional en la categoría de r & ampb.

“En lugares como Nueva Orleans, Memphis y Chicago, este grupo, conocido informalmente como“ mafia nigga ”, se relacionó con hombres blancos de poder: fuerzas del orden, políticos y líderes empresariales. A cambio, los playboys ofrecieron una muestra de las ganancias de todas las pistas, y esto aseguró la solución en lo que respecta a las dificultades legales que pudieran encontrar. Robey llevaba una placa que lo identificaba como diputado especial del Departamento del Sheriff del condado de Harris. Su placa estaba personalizada con tachuelas de diamantes ".

Buffalo Booking mantuvo a sus clientes trabajando, ya sea en clubes nocturnos que beben mucho o en jubileos del evangelio. Esto fue algo bueno, ya que los artistas de Peacock, Duke o su otro sello discográfico Song Bird no recibían regalías por las ventas de discos o la composición de canciones. Por $ 25 o $ 50 compraría canciones de compositores y les pondría su nom de plum Deadric Malone, recolectando todo el dinero de publicación que acumularan. Fue un poco más generoso con los cantantes a los que se sabía que regalaba Cadillacs y 1000 dólares al año.

A principios del siglo XXI, la Sociedad Histórica del Estado de Texas colocó un letrero en las oficinas de Duke-Peacock en el Quinto Distrito que, en esencia, era un monumento a Robey. Es dudoso que alguno de los jóvenes negros residentes de la zona sepa algo sobre él o sobre las estrellas del blues y el gospel que grabó. Sin embargo, Robey era absolutamente tan gangsta como cualquiera de los tipos de negocios de la música local que se dedican a la música trap a través de Internet.

Morris 'Moishe' Levy fue el gángster de la industria discográfica más famoso de todos los tiempos. Levy era tan notorio que fue la base del personaje de Hesh en la épica serie de gánsteres de HBO Los Soprano. Comenzando con su propiedad del legendario club de jazz de Manhattan Birdland en los años 40, Levy acumuló sellos, editoriales y puntos de venta. Su Roulette Records, fundada en 1956, como muchas discográficas de la época, era conocida por sus acuerdos abusivos y estafar a los artistas. Poseía derechos de publicación o controlaba treinta mil derechos de autor. En la década de los 80, se estimaba que su fortuna era de 75 millones de dólares.

El ejemplo más infame de las tácticas comerciales de Levy fue su trato a los adolescentes con el carismático cantante Frankie Lymon. En 1955, el grupo lanzó el sencillo "Why Do Fools Fall in Love", que llegó al número uno en las listas de éxitos. La canción fue escrita por Lymon, junto con sus compañeros de banda Herman Santiago y Jimmy Merchant. Al final, el nombre de Levy encontró su nombre en el sencillo y los derechos de autor como coguionista con Lymon, generando cientos de miles de dólares para el director de la discográfica. Levy fue capaz de salirse con la suya, y décadas más de negocios de la sombra, porque supuestamente era la conexión más importante de la industria musical con la mafia, cerca de la familia criminal Genovese con sede en Nueva York dirigida por Vincent 'the Chin' Gigante y Dominick 'Badly. Dom 'Canterio.

Debido a la implicación de Levy con R&A, necesitaba un emisario negro y contrató a uno bastante temible. Su nombre era Nathan 'Big Nat' McCalla, un ex veterinario del ejército de seis pies y 250 libras a quien le gustaba jactarse de que el gobierno de los Estados Unidos lo había entrenado en cómo matar. La oficina de McCalla estaba justo al final del pasillo de la de Levy, donde estaba de guardia cuando se necesitaba intimidación. La asociación Levy-McCalla parece haber comenzado cuando McCalla regresó del servicio militar como paracaidista de la Guerra de Corea. "Si tuviera que describir a Nate, recordaría la canción 'Bad, Bad Leroy Brown'", le dijo un abogado al autor Fred Dannen. "Tenía manos como guantes de béisbol".

En 1965 McCalla fue recompensado con su propio sello distribuido en Ruleta, Calla, y una editorial con un nombre apropiado JAMF (como en Jive Ass Mother Fucker). McCalla pudo haber sido un matón, pero tenía buen gusto musical, firmando Emotions, El pequeño Jerry Williams (también conocido como Swamp Dogg) y Better Lavette, todos los cuales tendrían un gran éxito después de Calla.

El vínculo entre Levy y McCalla fue claramente más que musical. En 1975, McCalla y Levy fueron acusados ​​de atacar a un oficial de policía fuera de servicio frente a un club de jazz de Manhattan. El policía de la policía de Nueva York, Charlie Heinz, le hizo a su novia lo que Levy sintió como un comentario inapropiado. Según la acusación, McCalla sostuvo a Heinz en el suelo mientras Levy le golpeaba la cara, lo que provocó que Heinz perdiera el ojo derecho. A pesar de este brutal acto de violencia, se llegó a un acuerdo ya que los cargos fueron desestimados antes de que el caso fuera a juicio.

En la primavera de 1977, con el respaldo del dinero de la familia Genovese, Levy organizó un concierto del Día de la Independencia en el rancho Take It Easy en la costa este de Maryland. Bob ‘Nighthawk’ Terry, la popular personalidad del aire de DC, fue contratado para copromocionar y organizar el evento. McCalla fue enviado a Maryland como los ojos de Levy en el lugar. Al parecer, Terry necesitaba dinero en efectivo y no tenía miedo de cruzar a Levy. Con la ayuda de dos capitanes de D.C., Howard McNair y Teddy Brown, Terry imprimió miles de boletos falsificados, embolsándose dinero para las ventas por las que Levy nunca recibiría un pago.

El 2 de julio, dos días antes del concierto, los cuerpos de McNair y Brown fueron encontrados a unos cientos de metros del rancho, cada uno muerto a tiros a quemarropa. A pesar de este doble asesinato, el espectáculo continuó. La gente en el backstage informó que Terry y McCalla tuvieron una pelea a gritos sobre cuántas personas asistieron al programa y cuánto dinero se estaba recaudando. Terry, quien estaría implicado en el tráfico de drogas por la policía local, no se echó atrás de McCalla. El 31 de agosto de 1977, Terry se marchó de la estación de radio WHUR en el campus de la Universidad de Howard y nunca más se lo volvió a ver. Un año después, su Oldsmobile fue encontrado incendiado en un campo de Carolina del Norte. Nunca se encontró ningún cuerpo.

Quizás no coincidentemente Calla Records cerró en 1977 y McCalla se separó de Nueva York, se mudó a Florida y se mantuvo tranquilo. Se especuló que se buscaba a McCalla, no solo por su papel en tres asesinatos, sino para testificar contra Levy. El 20 de febrero de 1980 se encontró el cuerpo de McCalla en un apartamento de Fort Lauderdale. La puerta trasera estaba abierta. Había un juego de llaves en la cerradura. Todas las ventanas estaban cerradas y la calefacción estaba encendida. McCalla estaba sentado en un sillón frente a su televisor. La parte de atrás de la cabeza volada. Llevaba muerto una semana cuando encontraron su cuerpo. Tenía 49 años.

El final de Levy no fue tan violento. En 1990, quien fue condenado por cargos de extorsión de una investigación del FBI sobre la infiltración de la mafia en el negocio de la música. Levy recibió una sentencia de diez años, pero murió de cáncer dos meses antes de presentarse a prisión. Tenía 62 años.

Estas son solo dos historias de la matriz de la música negra / inframundo. Hay muchos más. Pero hay una diferencia entre cómo estos personajes se movieron en el pasado y cómo lo han hecho en tiempos más recientes.

La era de los derechos civiles de los años 60 y 70 definitivamente abrió muchas puertas que alguna vez estuvieron cerradas para el avance de los afroamericanos. Un paralelo inquietantemente paralelo a este progreso fue una avalancha de drogas sin precedentes en las zonas más pobres del país. En los años 60 era heroína. A principios de los 80, polvo de ángel. En el crack de los 90. En cada oleada de proliferación de drogas ilegales, cientos de miles se volvieron adictos, y su dinero ganado con tanto esfuerzo se convirtió en una oportunidad de negocio para personas hambrientas de dinero, poder y respeto.

Hasta la década de los noventa, el crimen había sido un subtexto de gran parte de la producción y distribución de música negra. La mayoría de las canciones trataban sobre el amor y la cantante, ya fuera mujer o hombre, contaba historias de amor perdido y encontrado, temporal y eterno. Pero con la era del crack, la narrativa del narcotraficante se convirtió en el texto principal o la metáfora definitoria de miles de canciones. Era la diferencia entre los gánsteres, que se movían en las sombras o detrás de las escenas, y los gángsters que se pavoneaban a través de la música en las letras y en la historia de fondo de artistas y empresarios orgullosos de mostrar su buena fe. Muchas de las personas sobre las que escribí mientras cubría el negocio de la música a tiempo completo en los 80 tenían antecedentes delictivos o tenían asociaciones con el hampa. Seguía siendo un eufemismo de época. No era algo de lo que estar orgulloso o publicitado. A finales de los 90 y principios de los 2000, era una insignia de honor que era tan probable que se celebrara como condenada. Ahora que el enfoque lírico cambiado ha alterado el tenor y el impacto de R & ampB será el tema de algunas publicaciones posteriores.


El 20 de enero de 2011, el Departamento de Justicia de los Estados Unidos emitió 16 acusaciones contra familias de la mafia del noreste de Estados Unidos que resultaron en 127 acusados ​​y más de 110 arrestos. Pensando en los forajidos estadounidenses más despiadados e indómitos, de alguna manera es fácil trasponer su influencia a una imagen clásica de lo que se llama el Sueño Americano. Tal vez porque estos hombres tenían la imagen triunfal de triunfar contra viento y marea. Plantando su influencia en los aspectos culturales de Manhattan y Brooklyn, Detroit, Filadelfia, Chicago y Nueva Orleans hasta el día de hoy.

Cavar más profundo

Prohibición y movimiento ascendente de los gánsteres estadounidenses

Desde un punto de vista histórico, los intrépidos nombres de gángsters de la década de 1920 están fuertemente relacionados con la era de la Prohibición. Cada crisis importante traía consigo a sus grandes ganadores. En el caso de la Prohibición, esos ganadores fueron los gánsteres de la ahora conocida nación que vieron la maravillosa oportunidad de negocio desde sus inicios. La policía registró el primer intento de violar esta severa ley solo una hora después de su entrada en funcionamiento, cuando seis individuos armados robaron alrededor de 100.000 dólares en whisky para uso medicinal de un tren. En todas las ciudades importantes, las pandillas habían acumulado suministros de licor durante meses. Como cuentan las leyendas, Arnold Rothstein fue el primer gángster en dominar el potencial comercial de la Enmienda Dieciocho potenciada por la Ley Volstead. Construyendo su & # 8220office & # 8221 en Lindy & # 8217s Restaurant en Midtown Manhattan, Rothstein trajo licor sobre los Grandes Lagos y río Hudson desde Canadá, y lo proporcionó, con una buena ganancia, a los criminales de la ciudad, hasta que fue asesinado en 1928.

Arnold Rothstein en Saratoga 1926

Mientras tanto, en Chicago, el gángster estadounidense más famoso nacido en Nueva York, Al Capone, controlaba con mucho el inframundo de Chicago a mediados de la década de 1920. Conocido por el público como compasivo con las necesidades de los demás, este Robin Hood de su tiempo vivió su vida con buen gusto como un hombre de negocios, como solía referirse a sí mismo, para el deleite de la gente. Pero la masacre de sus rivales por parte del gángster Tommy Gun en el día de San Valentín en 1929 lo convirtió en uno de los gánsteres más infames de Estados Unidos. Murió en prisión tras ser condenado a 11 años por evasión fiscal. Algo que podría haberse vinculado en el pasado con las tragamonedas en línea gana dinero real.

Influencia social y cultural

Junto con el desarrollo de la sociedad y la cultura de los Estados Unidos, un nuevo tipo social de inmigrantes se estaba trasladando a Estados Unidos. Comenzando con las pandillas irlandesas a principios del siglo XIX, seguidas por los italianos con su Five Points Gang y luego una banda judía Eastman Gang, cada una de ellas influyó de alguna manera en el entorno social y cultural en el que vivían, como todavía lo hacen nuestros días.

El más representativo donde los italianos cuya presencia se resintió a lo largo de los años, especialmente a partir de la era Vito Genovese de los años 50, cuando la Familia Genovese era la organización mafiosa más temible de Nueva York. La mafia se integró lentamente en todas las fases de la vida estadounidense, sin hacer excepción a la cultura popular. Durante treinta años, Hollywood nunca perdió la ocasión de adorar a los gánsteres. Lo que siguió, puede fácilmente llamarse un efecto dominó sobre la cultura hip-hop y el efecto sociocultural estudiado de hoy llamado "El efecto del Padrino", en referencia a la película de Francis Ford Coppola inspirada en la misma novela etiquetada. Los grandes nombres de estrellas como Frank Sinatra están relacionados con el estilo de vida de la mafia y quizás uno de los efectos sobresalientes tanto culturales e históricos más increíbles y el legado excéntrico de la época de los gánsteres es el increíble sueño de Bugsy Siegel: Las Vegas. Ahora puede simplemente instalar la aplicación de Android Bet365 y disfrutar de una experiencia completa en Las Vegas.

Pase lo que pase, eventualmente después de toda la "diversión", la ley se pone al día. A veces se necesitan años, pero sucede. Muchos de estos hombres socialmente poderosos que influyen en el comportamiento delictivo pasaron mucho tiempo huyendo alejándose de la ley, pero cada uno de ellos de alguna manera se enfrentó a sus cargos. Sin duda, hay un costo a pagar por este tipo de estilo de vida. Para la mayoría, el precio era su vida.

Pregunta para estudiantes (y suscriptores): ¿Por qué hay tantas películas y programas de televisión sobre la mafia estadounidense? Háganos saber en la sección de comentarios debajo de este artículo.

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Prohibición y los gánsteres

La prohibición y los gánsteres son una parte integral de la historia de Estados Unidos en la década de 1920. Estados Unidos experimentó la era del jazz y los jóvenes que formaron la base de la fama de este período querían alcohol.

La 18ª Enmienda había prohibido la venta, el transporte y la fabricación de alcohol en Estados Unidos. Pero para algunos estaba claro que millones ni querían esta ley ni la respetarían. Obviamente, había un mercado enorme para lo que en la década de 1920 era un producto ilegal. Fueron los gánsteres que dominaron varias ciudades quienes proporcionaron este bien. Cada ciudad importante tenía su elemento gángster, pero la más famosa era Chicago con Al Capone.

Capone era el "enemigo público número 1". Se había mudado a Chicago en 1920, donde trabajó para Johnny Torrio, la figura principal de la ciudad en el inframundo. A Capone se le encomendó la tarea de intimidar a los rivales de Torrio dentro de la ciudad para que se rindieran y le entregaran su territorio a Torrio. Capone también tuvo que convencer a los operadores de bares clandestinos para que compraran alcohol ilegal de Torrio.

Capone era muy bueno en lo que hacía. en 1925, Torrio casi fue asesinado por una banda rival y decidió salir del mundo criminal mientras aún estaba vivo. Torrio entregó a Capone su "negocio".

En 2 años, Capone ganaba $ 60 millones al año solo con las ventas de alcohol. Otras raquetas le valieron $ 45 millones adicionales al año.

Capone logró sobornar tanto a la policía como a los políticos importantes de Chicago. Gastó $ 75 millones en tales empresas, pero lo consideró una buena inversión de su enorme fortuna. Sus matones armados patrullaban las cabinas electorales para asegurarse de que los políticos de Capone volvieran a sus cargos. El alcalde de la ciudad después de 1927 fue Big Bill Thompson, uno de los hombres de Capone. Thompson dijo

A pesar de todo su poder, Capone todavía tenía enemigos de otras bandas supervivientes en la ciudad. Conducía a todas partes en una limusina blindada y dondequiera que iba, también lo hacían sus guardaespaldas armados. La violencia era un hecho cotidiano en Chicago. 227 mafiosos fueron asesinados en el espacio de 4 años y el día de San Valentín de 1929, 7 miembros de la banda O'Banion fueron asesinados a tiros por mafiosos vestidos de policías.

En 1931, la ley finalmente alcanzó a Capone y fue acusado de evasión fiscal. Recibió 11 años de cárcel. In prison, his health went and when he was released, he retired to his Florida mansion no longer the feared man he was from 1925 to 1931.


The United States Enters World War II

While the Nazis took control of Germany and planned for war in Europe, Japan aggressively expanded its control of territory in east Asia by invading Manchuria in 1931 and China in 1937. In 1940, Japan signed the Tripartite Pact with Germany and Italy, creating World War II’s Axis powers. While the United States had remained neutral in the war, it responded to Japan’s aggression in Asia with economic sanctions that caused severe shortages of natural resources that the Japanese needed for their war effort. In an attempt to prevent American interference in the Pacific war, Japan bombed Pearl Harbor, the US naval station in Hawaii, in a surprise attack on December 7, 1941. 1

On December 8, Joseph Goebbels described Adolf Hitler as “exceptionally happy” when he learned the news. Goebbels wrote:

On the basis of the Tripartite Pact we will probably not [be able to avoid] a declaration of war on the United States. But now this isn’t so bad anymore. We are now to a certain extent protected on our flanks. The United States will probably no longer make aircraft, weapons, and transport available to England so carelessly, as it can be assumed that they will need these for their own war against Japan. 2

On December 9, 1941—two days after the attack—US President Franklin D. Roosevelt addressed the American people on the radio. He said, in part:

The course that Japan has followed for the past ten years in Asia has paralleled the course of Hitler and Mussolini in Europe and in Africa. Today, it has become far more than a parallel. It is actual collaboration so well calculated that all the continents of the world, and all the oceans, are now considered by the Axis strategists as one gigantic battlefield. . . .

In these past few years—and, most violently, in the past three days—we have learned a terrible lesson.

It is our obligation to our dead—it is our sacred obligation to their children and to our children—that we must never forget what we have learned.

And what we all have learned is this: There is no such thing as security for any Nation—or any individual—in a world ruled by the principles of gangsterism. . . .

We are now in the midst of a war, not for conquest, not for vengeance, but for a world in which this Nation, and all that this Nation represents, will be safe for our children. We expect to eliminate the danger from Japan, but it would serve us ill if we accomplished that and found that the rest of the world was dominated by Hitler and Mussolini.

We are going to win the war and we are going to win the peace that follows. . . . 3

Two days later, on December 11, 1941, Adolf Hitler declared war on the United States, and Benito Mussolini of Italy followed suit. Hours later, the United States declared war on both countries. In his address to the Reichstag, Hitler said: “If it is the will of Providence that the German people not be spared this struggle, then I will be grateful to Providence for having appointed me leader in a historic contest, which for the next five hundred or one thousand years, will decisively affect not only German history but also the history of Europe, and indeed all of mankind.” 4


The FBI and the American Gangster, 1924-1938

The “war to end all wars” was over, but a new one was just beginning—on the streets of America.

It wasn’t much of a fight, really—at least at the start.

On the one side was a rising tide of professional criminals, made richer and bolder by Prohibition, which had turned the nation “dry” in 1920. In one big city alone— Chicago—an estimated 1,300 gangs had spread like a deadly virus by the mid-1920s. There was no easy cure. With wallets bursting from bootlegging profits, gangs outfitted themselves with “Tommy” guns and operated with impunity by paying off politicians and police alike. Rival gangs led by the powerful Al “Scarface” Capone and the hot-headed George “Bugs” Moran turned the city streets into a virtual war zone with their gangland clashes. By 1926, more than 12,000 murders were taking place every year across America.

On the other side was law enforcement, which was outgunned (literally) and ill-prepared at this point in history to take on the surging national crime wave. Dealing with the bootlegging and speakeasies was challenging enough, but the “Roaring Twenties” also saw bank robbery, kidnapping, auto theft, gambling, and drug trafficking become increasingly common crimes. More often than not, local police forces were hobbled by the lack of modern tools and training. And their jurisdictions stopped abruptly at their borders.

In the young Bureau of Investigation, things were not much better. In the early twenties, the agency was no model of efficiency. It had a growing reputation for politicized investigations. In 1923, in the midst of the Teapot Dome scandal that rocked the Harding Administration, the nation learned that Department of Justice officials had sent Bureau agents to spy on members of Congress who had opposed its policies. Not long after the news of these secret activities broke, President Calvin Coolidge fired Harding’s Attorney General Harry Daugherty, naming Harlan Fiske Stone as his successor in 1924.

Al Capone after his arrest in 1929.

The first graduates of the Bureau’s training program for national police executives, the forerunner of today’s National Academy, in 1935. 

A good housecleaning was in order for the Bureau, and it came at the hands of a young lawyer by the name of J. Edgar Hoover. Hoover had joined the Department of Justice in 1917 and had quickly risen through its ranks. In 1921, he was named Assistant Director of the Bureau. Three years later, Stone named him Director. Hoover would go on to serve for nearly another half century.

At the outset, the 29-year-old Hoover was determined to reform the Bureau, quickly and thoroughly, to make it a model of professionalism. He did so by weeding out the “political hacks” and incompetents, laying down a strict code of conduct for agents, and instituting regular inspections of Headquarters and field operations. He insisted on rigorous hiring criteria, including background checks, interviews, and physical tests for all special agent applicants, and in January 1928, he launched the first formal training for incoming agents, a two-month course of instruction and practical exercises in Washington, D.C. Under Hoover’s direction, new agents were also required to be 25 to 35 years old, preferably with experience in law or accounting.

When Hoover took over in 1924, the Bureau had about 650 employees, including 441 special agents. In five years, with the rash of firings it had just 339 special agents and less than 600 total employees. But it was beginning to become the organized, professional, and effective force that Hoover envisioned.

One important step in that direction came during Hoover’s first year at the helm, when the Bureau was given the responsibility of consolidating the nation’s two major collections of fingerprint files. In the summer of 1924, Hoover quickly created an Identification Division (informally called “Ident” in the organization for many years to come) to gather prints from police agencies nationwide and to search them upon request for matches to criminals and crime evidence.

New agents train on the rooftop of the Department of Justice building in Washington, D.C., where FBI Headquarters was located from 1933 to 1972.

It was a vital new tool for all of law enforcement—the first major building block in Hoover’s growing quest to bring the discipline of science to Bureau investigations and scientific services to law enforcement nationwide. Combined with its identification orders, or IOs—early wanted posters that included fingerprints and all manner of details about criminal suspects on the run—the Bureau was fast becoming a national hub for crime records. In the late 1920s, the Bureau began exchanging fingerprints with Canada and added more friendly foreign governments in 1932 the following year, it created a corresponding civil fingerprint file for non-criminal cases. By 1936, the agency had a total reservoir of 100,000 fingerprint cards by 1946, that number had swelled to 100 million.

Welcome to the World of Fingerprints

William West
Will West

We take it for granted now, but at the turn of the twentieth century the use of fingerprints to identify criminals was still in its infancy.

More popular was the Bertillon system, which measured dozens of features of a criminal’s face and body and recorded the series of precise numbers on a large card along with a photograph.

After all, the thinking went, what were the chances that two different people would look the same and have identical measurements in all the minute particulars logged by the Bertillon method?

Not great, of course. But inevitably a case came along to beat the odds.

It happened this way. In 1903, a convicted criminal named Will West was taken to Leavenworth federal prison in Kansas. The clerk at the admissions desk, thinking he recognized West, asked if he’d ever been to Leavenworth. The new prisoner denied it. The clerk took his Bertillon measurements and went to the files, only to return with a card for a “William” West. Turns out, Will and William bore an uncanny resemblance (they may have been identical twins). And their Bertillon measurements were a near match.

The clerk asked Will again if he’d ever been to the prison. “Never,” he protested. When the clerk flipped the card over, he discovered Will was telling the truth. “William” was already in Leavenworth, serving a life sentence for murder! Soon after, the fingerprints of both men were taken, and they were clearly different.

It was this incident that caused the Bertillon system to fall “flat on its face,” as reporter Don Whitehead aptly put it. The next year, Leavenworth abandoned the method and start fingerprinting its inmates. Thus began the first federal fingerprint collection.

In New York, the state prison had begun fingerprinting its inmates as early as 1903. Following the event at Leavenworth, other police and prison officials followed suit. Leavenworth itself eventually began swapping prints with other agencies, and its collection swelled to more than 800,000 individual records.

By 1920, though, the International Association of Chiefs of Police had become concerned about the erratic quality and disorganization of criminal identification records in America. It urged the Department of Justice to merge the country’s two major fingerprint collections—the federal one at Leavenworth and its own set of state and local ones held in Chicago.

Four years later, a bill was passed providing the funds and giving the task to the young Bureau of Investigation. On July 1, 1924, J. Edgar Hoover, who had been appointed Acting Director less than two months earlier, quickly formed a Division of Identification. He announced that the Bureau would welcome submissions from other jurisdictions and provide identification services to all law enforcement partners.


Jewish Gangsters in America

There are few excuses for the behavior of Jewish gangsters in the 1920s and 1930s. The best known Jewish gangsters &ndash Meyer Lansky, Bugsy Siegel, Longy Zwillman, Moe Dalitz &mdash were involved in the numbers rackets, illegal drug dealing, prostitution, gambling and loan sharking. They were not nice men. During the rise of American Nazism in the 1930s and when Israel was being founded between 1945 and 1948, however, they proved staunch defenders of the Jewish people.

The roots of Jewish gangsterism lay in the ethnic neighborhoods of the Lower East Side Brownsville, Brooklyn Maxwell Street in Chicago and Boyle Heights in Los Angeles. Like other newly arrived groups in American history, a few Jews who considered themselves blocked from respectable professions used crime as a means to "make good" economically. The market for vice flourished during Prohibition and Jews joined with others to exploit the artificial market created by the legal bans on alcohol, gambling, paid sex and narcotics.

Few of these men were religiously observant. They rarely attended services, although they did support congregations financially. They did not keep kosher or send their children to day schools. However, at crucial moments they protected other Jews, in America and around the world.

The 1930s were a period of rampant anti-Semitism in America, particularly in the Midwest. Father Charles Coughlin, the Radio Priest in Detroit, and William Pelley of Minneapolis, among others, openly called for Jews to be driven from positions of responsibility, if not from the country itself. Organized Brown Shirts in New York and Silver Shirts in Minneapolis outraged and terrorized American Jewry. While the older and more respectable Jewish organizations pondered a response that would not alienate non-Jewish supporters, others &ndash including a few rabbis &ndashasked the gangsters to break up American Nazi rallies.

Historian Robert Rockaway, writing in the journal of the American Jewish Historical Society, notes that German-American Bund rallies in the New York City area posed a dilemma for mainstream Jewish leaders. They wanted the rallies stopped, but had no legal grounds on which to do so. New York State Judge Nathan Perlman personally contacted Meyer Lansky to ask him to disrupt the Bund rallies, with the proviso that Lansky&rsquos henchmen stop short of killing any Bundists. Enthusiastic for the assignment, if disappointed by the restraints, Lansky accepted all of Perlman&rsquos terms except one: he would take no money for the work. Lansky later observed, "I was a Jew and felt for those Jews in Europe who were suffering. They were my brothers." For months, Lansky&rsquos workmen effectively broke up one Nazi rally after another. As Rockaway notes, "Nazi arms, legs and ribs were broken and skulls were cracked, but no one died."

Lansky recalled breaking up a Brown Shirt rally in the Yorkville section of Manhattan: "The stage was decorated with a swastika and a picture of Hitler. The speakers started ranting. There were only fifteen of us, but we went into action. We &hellip threw some of them out the windows. . . . Most of the Nazis panicked and ran out. We chased them and beat them up. . . . We wanted to show them that Jews would not always sit back and accept insults."

In Minneapolis, William Dudley Pelley organized a Silver Shirt Legion to "rescue" America from an imaginary Jewish-Communist conspiracy. In Pelley&rsquos own words, just as "Mussolini and his Black Shirts saved Italy and as Hitler and his Brown Shirts saved Germany," he would save America from Jewish communists. Minneapolis gambling czar David Berman confronted Pelley&rsquos Silver Shirts on behalf of the Minneapolis Jewish community.

Berman learned that Silver Shirts were mounting a rally at a nearby Elks&rsquo Lodge. When the Nazi leader called for all the "Jew bastards" in the city to be expelled, or worse, Berman and his associates burst in to the room and started cracking heads. After ten minutes, they had emptied the hall. His suit covered in blood, Berman took the microphone and announced, "This is a warning. Anybody who says anything against Jews gets the same treatment. Only next time it will be worse." After Berman broke up two more rallies, there were no more public Silver Shirt meetings in Minneapolis.

Jewish gangsters also helped establish Israel after the war. One famous example is a meeting between Bugsy Siegel and Reuven Dafne, a Haganah emissary, in 1945. Dafne was seeking funds and guns to help liberate Palestine from British rule. A mutual friend arranged for the two men to meet. "You mean to tell me Jews are fighting?" Siegel asked. "You mean fighting as in killing?" Dafne answered in the affirmative. Siegel replied, "I&rsquom with you." For weeks, Dafne received suitcases filled with $5 and $10 bills -- $50,000 in all -- from Siegel.

No one should paint gangsters as heroes. They committed acts of great evil. Historian Rockaway has presented a textured version of Jewish gangster history in a book ironically titled, But They Were Good to their Mothers. Some have observed that, despite their disreputable behavior, they could be good to their people, too.

Fuente: Michael Feldberg, PhD, reprinted with permission of the author.


Who Were the Real ‘Peaky Blinders’?

British screenwriter Steven Knight took inspiration from his father's stories of “incredibly well dressed,” “incredibly powerful” gangsters active in turn-of-the-century England when he invented the Shelby clan—the family of razor blade-wielding mobsters at the heart of his BBC drama “Peaky Blinders.” But it turns out that the Birmingham gang that lends the series its name actually existed, albeit in a different form than the family-centered criminal enterprise.

The real-life Peaky Blinders weren’t quite as successful as the rags-to-riches Shelbys, whose criminal network evolves from a small local faction to a multi-country powerhouse over the course of the show’s five seasons. Still, the two share a number of core similarities: namely, savvy fashion sense, a brutal disregard for the law and a member base made up largely of young working-class men. These youths, hardened by the economic deprivation rampant in industrial England, created what Historic U.K.’s Jessica Brain deems a “violent, criminal and organized” subculture.

As historian Carl Chinn, author of The Real Peaky Blinders, tells the Birmingham Mail’s Zoe Chamberlain, the main difference between the fictionalized Peaky Blinders and their historical counterparts is timing. Although the television drama is set during the 1920s and '30s, the actual Birmingham group rose to prominence closer to the 1890s.

And while Machiavellian anti-hero Tommy Shelby, his shellstruck brother Arthur and their band of enforcers derive the name “Peaky Blinders” from the razor blade-lined peaked caps worn by members of the gang, it’s unlikely the actual gangsters hid razors—then considered a luxury item—inside of their hats. (According to Chinn, the Shelby men use their covert weapons to “[slash] across the foreheads of their opponents, causing blood to pour down into their eyes and blind them.”) Instead, Brain writes for Historic U.K., the real Peaky Blinders likely owe their title to the distinctive peak of their caps, or perhaps the fact that they used the hats to hide their faces from victims. It’s also possible the nickname stems from the local slang term “blinder,” which was used to describe “particularly striking” individuals.

Tommy Shelby, the family patriarch, wears a distinctive peaked cap (Courtesy of the BBC)

Arthur Matthison, a paint and varnish manufacturer who witnessed the gang’s antics firsthand, later described the archetypal Peaky Blinder as someone who “took pride in his personal appearance and dressed the part with skill.” He wore bell-bottomed trousers, hob-nailed boots, a colorful scarf and a peaked hat with a long elongated brim his hair, Matthison adds, was “prison cropped all over his head, except for a quiff in front which was grown long and plastered down obliquely on his forehead.” Gang members’ girlfriends, meanwhile, donned a “lavish display of pearls” and gaudy silk handkerchiefs draped over their throats, according to Philip Gooderson’s The Gangs of Birmingham.

The Peaky Blinders’ dapper appearance belied their brutal treatment of rival gang members, police and the general public. Per a July 21, 1898, letter sent to the Birmingham Daily Mail by an anonymous “workman,” “No matter what part of the city one walks, gangs of ‘peaky blinders’ are to be seen, who ofttimes think nothing of grossly insulting passers by, be it a man, woman or child.”

Days before the concerned workman penned this missive, a street brawl between Blinders and the police resulted in one constable’s death. As Andrew Davies reports for Historia extra, officer George Snipe was patrolling Birmingham’s city center when he and a colleague encountered six or seven gang members who had been “drinking all the day, and fighting all the evening.” Snipe arrested 23-year-old William Colerain for using lewd language, but the detainee’s friends quickly came to his rescue. During the clash that followed, one of the young men threw a brick at Snipe’s head with such force that he fractured the skull in two places. The constable died early the next morning. His killer, 19-year-old George “Cloggy Williams,” was found guilty of manslaughter and sentenced to a lifetime of penal servitude—a fate the Birmingham Daily Post said should serve as a warning to “every rowdy in Birmingham.”

Gang members' mugshots detail minor offenses including “shop-breaking,” “bike theft” and acting under “false pretences” (West Midlands Police Museum)

David Cross, a historian at the West Midslands Police Museum, tells BBC News’ Michael Bradley that the Peaky Blinders targeted victims indiscriminately, choosing “anybody who looked vulnerable.” He says, “Anything that could be taken, they would take it.”

On March 23, 1890, for example, a group led by Thomas Mucklow attacked the younger George Eastwood after seeing him order a non-alcoholic ginger beer at the local pub. The outnumbered victim suffered “serious bodily contusions,” a skull fracture and multiple lacerations on his scalp. He spent more than three weeks in the hospital and had to undergo a “trepanning” operation in which doctors drilled a hole into his head. los Daily Post dubbed the incident a “murderous assault,” and the London Daily News identified the perpetrators as members of the “Small Heath Peaky Blinders.” According to Chinn, this mention represents the earliest known written reference to the gang.

Unlike their fictional counterparts, the real Blinders were far from criminal masterminds: Police mugshots of Harry Fowler, Ernest Bayles, Stephen McHickie and Thomas Gilbert detail minor offenses including “shop-breaking,” “bike theft” and acting under “false pretences.” Per the West Midlands Police Museum, which holds a collection of some 6,000 Victorian and Edwardian mugshots, Fowler—arrested in 1904—later fought in World War I. He spent 12 hours buried alive by a mortar bombardment and emerged from the battle with serious injuries. After the war, historian Corinne Brazier reveals, the severely injured Fowler made a living by selling postcards of himself dressed as a female nurse.

The Peaky Blinders dominated Birmingham until the dawn of World War I—a timeline reversed in the BBC drama, which finds Tommy, Arthur and John Shelby building their criminal enterprise after returning from the war. (All five seasons of show are now streaming on Netflix.) In truth, a rival gang called the Birmingham Boys assumed control of the region during the 1920s. Led by Billy Kimber, a gangster Chinn describes as a “very intelligent man with a fighting ability, a magnetic personality and a shrewd [awareness] of the importance of an alliance with London,” the group wielded influence until the 1930s, when another gang headed by Charles Sabini usurped its place in the English Midlands. Fictionalized versions of both rival gangs appear in “Peaky Blinders,” providing foils to Tommy’s Shelby Company Limited.

As Knight tells Historia extra’s Jonathan Wright, one of the tales that inspired the show centers on his father’s childhood encounter with a group of local gangsters. Sent to deliver a message, the young boy found eight well-dressed men sitting around a table covered in money. Each wore a peaked cap and had a gun tucked inside their pocket.

“Just that image—smoke, booze and these immaculately dressed men in this slum in Birmingham—I thought, that’s the mythology, that’s the story, and that’s the first image I started to work with,” Knight says.

Escribiendo en The Real Peaky Blinders, Chinn similarly emphasizes the gang’s intangible allure.

He concludes, “The ill-fame of the Peaky Blinders and their lurid name infused as it was with violence and gangsterism ensured that they would not be forgotten.”


How Do Gangs Affect the Community?

Gangs have direct effects on a community, such as increased levels of crime, violence and murder. Gangs also have long-term or delayed implications in that gang members are more likely to drop out of school, struggle with unemployment, abuse drugs and alcohol or wind up in jail. These factors not only harm the gang members, but they force taxpayers to contribute to welfare and community-assistance programs.

Common motives for youth to join gangs include finding a place to belong and sharing in mutual desires for safety from family problems or life challenges. Collectively, the feelings and attitudes among gang members compel them to act violently, often conflicting with rival gangs. This violence leads to injury and death of not only members but also of bystanders in the community. High gang activity also causes fear among community members, deters business activity and impedes home-value appreciation. Communities also have to pay for higher levels of law enforcement when gangs are prominent.

Drug abuse, teen pregnancy, incarceration and unemployment all bring costs to communities. Populations of able-bodied, educated workers are diminished due to negative results of gangs. Drugs and teen pregnancy put pressure on communities to offer medical facilities and rehab programs. Jails are also costly to build, maintain and operate.


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