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La extracción de metales en asteroides podría comenzar en 2 años


Un avance notable en la tecnología espacial que implica el uso de naves no tripuladas para interceptar pequeños asteroides y extraer minerales y minerales útiles podría estar operativo ya en 2015.

Los planes innovadores han sido desarrollados por Deep Space Industries y una serie de otras empresas de nueva creación con el objetivo de aprovechar los recursos de los objetos cercanos a la Tierra para ayudar a alimentar la próxima etapa de avance tecnológico de nuestras civilizaciones.

La compañía ha dicho que las naves espaciales serían una tecnología de costo relativamente bajo y podrían ponerse en órbita en la parte posterior de satélites de comunicaciones más grandes.

De acuerdo con las ambiciones de otras compañías de minería espacial, Deep Space Industries afirma que la recolección de asteroides para sus recursos también podría ayudar con una eventual misión tripulada a Marte.

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    Minería de asteroides: clave para la economía espacial

    Los asteroides cercanos a la Tierra ofrecen tanto una amenaza como una promesa. Presentan la amenaza de un impacto planetario con un desastre regional o global. Y también ofrecen la promesa de recursos para apoyar la prosperidad a largo plazo de la humanidad en la Tierra, y nuestro movimiento hacia el espacio y el sistema solar.

    Las tecnologías necesarias para devolver los recursos asteroidales a la órbita terrestre (y así catalizar nuestra colonización del espacio) también permitirán la desviación de al menos algunos de los objetos de amenaza de impacto.

    ¡Deberíamos desarrollar estas tecnologías, con la debida rapidez!

    El desarrollo y la operación de la futura infraestructura en órbita (por ejemplo, hoteles orbitales, estaciones de energía solar satelital, satélites de nodos de transporte tierra-luna, instalaciones de fabricación de gravedad cero) requerirán grandes masas de materiales para la construcción, blindaje y lastre y también grandes cantidades de propulsor para maniobras de mantenimiento de posición y cambio de órbita, y para repostar naves que parten hacia destinos lunares o interplanetarios.

    Los estudios espectroscópicos sugieren, y los ensayos químicos de meteoritos confirman que hay una amplia gama de recursos en los asteroides y cometas, que incluyen metal de níquel-hierro, minerales de silicato, metales semiconductores y del grupo del platino, agua, hidrocarburos bituminosos, y gases atrapados o congelados, incluidos dióxido de carbono y amoníaco.

    Como un indicador sorprendente de las riquezas inesperadas en los asteroides, muchos meteoritos pedregosos y de hierro pedregoso contienen metales del grupo del platino en grados de hasta 100 ppm (o 100 gramos por tonelada). Operar minas de platino y oro a cielo abierto en Sudáfrica y en otros lugares extrae minerales de grado 5 a 10 ppm, por lo que grados de 10 a 20 veces más altos se considerarían espectaculares si estuvieran disponibles en cantidad, en la Tierra.

    El agua es un primer producto potencial obvio y clave de las minas de asteroides, ya que podría usarse para la propulsión del viaje de regreso a través de un cohete de vapor.

    Aproximadamente el 10% de los asteroides cercanos a la Tierra son energéticamente más accesibles (más fáciles de alcanzar) que la Luna (es decir, a menos de 6 km / s de LEO), y una minoría sustancial de estos tienen inyección de órbita de transferencia de retorno a la Tierra delta-v & # 8217s de solo 1 a 2 km / s.

    Por lo tanto, el retorno de recursos de algunos de estos NEA a la órbita terrestre baja o alta puede ser competitivo en comparación con los suministros de origen terrestre.

    Nuestro conocimiento de asteroides y cometas se ha expandido dramáticamente en los últimos diez años, con imágenes y espectros de asteroides y cometas de sobrevuelos, encuentros e impactos (por ejemplo, los asteroides Gaspra, Ida, Mathilde, la vasta colección de imágenes de Eros, Itokawa y otros cometas Halley, Borrelly, Tempel-1 y Wild-2. E imágenes de radar de los asteroides Toutatis, Castalia, Geographos, Kleopatra, Golevka y otros & # 8230 Estas imágenes muestran variaciones extraordinarias en estructura, fuerza, porosidad, características de la superficie.

    El número total de NEA identificados ha aumentado de alrededor de 300 a más de 3000 en el período de 1995 a 2005.

    El grupo de NEA más accesible para la recuperación de recursos es un subconjunto de los asteroides potencialmente peligrosos (PHA). Se trata de cuerpos (ahora descubiertos unos 770) que se acercan a unos 7,5 millones de kilómetros de la órbita terrestre. El subconjunto más pequeño de aquellos con órbitas que rozan la órbita terrestre brindan oportunidades de retorno delta-v intermitentemente muy bajas (es decir, es fácil en cuanto a velocidad regresar a la Tierra).

    Estos son también los cuerpos sobre los que la humanidad debería querer aprender en términos de propiedades superficiales y resistencia para planificar misiones de deflexión, en caso de que alguna vez encontráramos uno en curso de colisión con nosotros.

    El profesor John Lewis ha señalado (en Mining the Sky) que los recursos del sistema solar (los más accesibles de los cuales son los de los NEA) pueden mantener permanentemente en la comodidad del primer mundo a algunos billones de personas. En otras palabras, los recursos del sistema solar son esencialmente infinitos ... Y están ahí para que los usemos, para invertir la conciencia en el universo, nada menos. ¡Es hora de que la humanidad salga de su caparazón y comience a crecer!

    Entonces, tanto para la protección de las especies como para la expansión de la humanidad en el sistema solar, necesitamos caracterizar estos objetos y aprender a extraerlos y administrarlos.

    Una vez que aprendamos a trabajar, manipular y modificar las órbitas de pequeños objetos cercanos a la Tierra, habremos logrado, como especie, tanto la capacidad de acceder a los vastos recursos de los asteroides como la capacidad de proteger nuestro planeta. de las amenazas de colisión identificadas.

    Dado que la fuente competidora de materias primas es & # 8220 entrega por lanzamiento desde la Tierra & # 8221, que impone un costo de lanzamiento por kilogramo actualmente superior a $ 10,000 por kg, esta misma cifra representa el límite superior de lo que el material asteroidal recuperado valdría actualmente en bajo costo. órbita terrestre.

    Sin embargo, es poco probable que se desarrolle una futura actividad económica a gran escala en órbita hasta que el costo de lanzamiento caiga a algo en el rango de $ 500 a $ 1,000 por kilogramo a LEO. En ese punto, cualquier demanda de material en órbita que pueda satisfacerse a un costo igual o menor con los recursos recuperados de los asteroides, conferirá a estos recursos asteroidales un valor equivalente al mineral en términos de verdadera ingeniería minera, es decir, el que se puede extraer, recuperar un producto valioso para venderlo con fines de lucro. Ahora, $ 500,000 por tonelada de producto es extraordinariamente valioso, ¡y ciertamente vale la pena perseguirlo!

    Tenga en cuenta que los materiales asteroides de los que estamos hablando son, simplemente, agua, metal de níquel-hierro, hidrocarburos y roca de silicato. Purificados y puestos a disposición en órbita terrestre baja, valdrán algo como $ 500,000 por tonelada, en virtud de haber evitado la gravedad terrestre & # 8217s & # 8220 gravamen de costo de lanzamiento & # 8221.

    Estos son valores que están ahí arriba con el vidrio óptico, semiconductores dopados, isótopos especiales para investigación o medicina, diamantes, algunos productos farmacéuticos, drogas ilícitas. En la escena minera, el único metal que ha sido tan valioso fue el radio, que en la década de 1920 y # 8217 alcanzó el fabuloso valor de $ 200,000 por gramo.

    Los metales del grupo del platino (que están presentes en los asteroides metálicos y de silicato, como lo demuestra la & # 8220 verdad del suelo & # 8221 de los hallazgos de meteoritos) tienen un valor actualmente del orden de $ 1,000 por onza o $ 30 por gramo. El uso ampliamente ampliado en catalizadores y para pilas de combustible mejorará su valor, y la recuperación de PGM de los sitios de impacto de asteroides en la Luna es la base del libro de Dennis Wingo & # 8217s, Moonrush.

    ¿Cuándo veremos comenzar la minería de asteroides? Bueno, solo será viable una vez que despegue la economía comercial en órbita de presencia humana. Solo entonces habrá mercado. Y eso solo puede suceder después de que la NASA deje de actuar como un proveedor de lanzamientos casi monopolista y frustrador de la competencia, y vuelva a ser un cliente.

    Una economía espacial en desarrollo creará la capacidad técnica para acceder a los NEA, casi automáticamente. E independientemente de los argumentos legales sobre reclamos de minerales en el espacio exterior, una vez que la primera misión de recuperación de recursos sea exitosa, ¿cuáles son las apuestas a un aumento en el interés similar al boom de las puntocom y el boom de la biotecnología?

    Los primeros aventureros exitosos desarrollarán un inmenso conocimiento de propiedad y harán una fortuna. Y algunos NEA aún no identificados (pero casi con certeza ya descubiertos) serán las minas generadoras de empresas del siglo XXI.

    Mark Sonter es un consultor científico independiente que trabaja en las industrias minera y metalúrgica de Australia, brindando asesoramiento sobre protección radiológica, higiene industrial, seguridad y remediación de sitios contaminados radiactivamente. Su carrera incluye 2 años como profesor de ciencias en la escuela secundaria, 6 años como profesor universitario de física en Papúa Nueva Guinea, estudios de posgrado en física médica y 28 años en la gestión de la seguridad radiológica de la minería de uranio, incluidos 5 años como director de seguridad corporativa para una especialización. corporación minera. Mark fue un académico visitante en la Universidad de Arizona en 1995, y durante 1995-97 escribió una tesis de investigación sobre la viabilidad técnica y económica de la minería de asteroides cercanos a la Tierra. La Fundación para el Desarrollo Internacional No Gubernamental del Espacio (FINDS) le otorgó fondos para desarrollar conceptos para minar los asteroides cercanos a la Tierra.

    Las opiniones de este artículo pertenecen al autor y no reflejan necesariamente las políticas de la National Space Society.


    10 gran cantidad de recursos

    Vivimos en un mundo de aparatos electrónicos, transporte global masivo y una población en crecimiento que desea tales cosas. Oro, platino, níquel, hierro. . . lo que sea, y probablemente esté en su bolsillo o estacionado en su camino de entrada ahora mismo. Estos recursos son finitos en la Tierra, y los atravesamos más rápido con cada avance tecnológico.

    Sin embargo, los mismos recursos son casi ilimitados en el espacio. Dejemos que & rsquos tomemos el ejemplo del platino. Este metal se usa en cosas como marcapasos cardíacos y como catalizador para convertir el petróleo crudo en algo que podamos usar en combustible y fabricación.

    El platino se considera raro en la Tierra. Sin embargo, solo el cinturón de asteroides de nuestro sistema solar contiene mil millones de veces más platino que el que se encuentra aquí en la Tierra, y eso ni siquiera incluye otros recursos. [1]


    Minería de asteroides, escasez, ciencia y socialismo: respondiendo a Aaron Bastani

    El mundo en el que vivimos hoy no fue el resultado de ningún gran diseño. Fue el resultado de la lucha, la revolución y los avances científicos y tecnológicos. La sociedad humana está enzarzada en una lucha: batallas entre clases sociales que dan forma a nuestro mundo, pero esto se olvida con demasiada frecuencia, y lo más triste es que los escritores de izquierda que defienden el comunismo. Esto es, en última instancia, lo que se presenta en el libro de 2019 de Aaron Bastani, "Comunismo de lujo totalmente automatizado".

    Si bien esto se ha revisado en su totalidad aquí, dada mi investigación académica sobre astronomía planetaria, quiero centrarme en un capítulo en particular: "Minería del cielo". En esta sección, Bastani ofrece una amplia descripción de las mejoras tecnológicas recientes y los logros en la exploración espacial, y evalúa el futuro potencial de la minería de asteroides, concluyendo que esto no solo será inevitable en el próximo siglo, sino algo que provocará una post-escasez. sociedad (aquella en la que el volumen de recursos disponibles para la humanidad supera con creces nuestra capacidad para utilizarlos). Si bien no dudo que algunas formas de minería espacial puedan proporcionar a las civilizaciones futuras un gran beneficio social y científico, se requiere una buena dosis de escepticismo científico antes de gobernarlo tan estrictamente como Bastani. Sin embargo, los problemas con su hipótesis se presentan en dos formas, científica y política, que aunque están relacionadas, cubriré por separado.

    La ciencia de minar el cielo

    Primero examinemos la ciencia de los asteroides y los desafíos que esto plantea para las operaciones mineras a gran escala. Si bien Bastani deja en claro que aún hay dificultades tecnológicas por superar (aunque solo menciona la necesidad de desarrollar robots más avanzados), pasa por alto algunos problemas importantes, cayendo del lado de que esto inevitablemente se convierta en una industria viable en décadas, según avances recientes en sondas de asteroides, nuestra comprensión de la composición de los asteroides y la investigación inicial en curso del sector privado. Sin embargo, esto es una mala ciencia por varias razones.

    A pesar de tropezar con la mayor incertidumbre física relacionada con la viabilidad de la minería de asteroides, Bastani deja esto a un lado sin interrogarlo: "la composición precisa de los asteroides, más allá de los modelos predictivos, sigue siendo desconocida". Aunque identifica un riesgo relacionado (para las operaciones comerciales si las misiones mineras solo producen extracciones pobres de minerales), evita discutir una pregunta mucho más fundamental: ¿qué pasa si los asteroides son simplemente mucho más pobres en materiales que sería valioso extraer? Hasta ahora, sabemos que algunos asteroides probablemente estén dominados en composición por metales como el hierro y el níquel, aunque la presencia de otros metales más raros (como el oro, el paladio, el platino) se conoce con mucha menos precisión. Dado que los impactos de asteroides probablemente sembraron al menos algunos de los depósitos de materiales raros en la Tierra, podríamos esperar que algunos sean ricos en tales minerales. Pero este no es necesariamente el caso de todos ellos, y es probable que la composición de los asteroides sea muy variable en función de su tamaño y ubicación (ambos varían sustancialmente en el Sistema Solar). Lo que podríamos extraer en un asteroide cercano a la Tierra de tamaño pequeño a mediano podría ser muy diferente a un cuerpo mucho más grande en el distante Cinturón de Asteroides. Y es posible que encontremos muy poco que valga la pena extraer. Cualquier evaluación de los rendimientos potenciales de los recursos mineros está sujeta a estas incertidumbres físicas y sesgos. Entonces, aunque Bastani cita el precio esperado de tales minerales encerrados dentro de asteroides, estos se basan en estimaciones realizadas por los CEO de nuevas empresas de tecnología espacial. Estas estimaciones podrían terminar siendo acertadas (o quedarse cortas), pero no requieren un conocimiento particularmente profundo para darse cuenta del sesgo potencial que el propietario de una empresa podría tener al evaluar su mercado potencial, especialmente cuando en busca de financiación a más largo plazo. Exploraré el destino de algunas de las empresas emergentes que Bastani analiza más adelante.

    ¿Qué sabemos con certeza? Solo tenemos datos de los asteroides que han aterrizado en la Tierra, y de las pocas misiones que han extraído pequeñas muestras superficiales de asteroides cercanos a la Tierra (como las dos misiones citadas en el texto). Estas misiones de extracción de muestras demostraron nuestra capacidad para aterrizar y recuperar muestras minerales de asteroides cercanos a la Tierra, sin embargo, solo devolvieron gramos de material para el estudio científico, en órdenes de magnitud por debajo de las misiones de extracción de megatoneladas a las que se alude más adelante en el capítulo. Ampliar las operaciones existentes capaces de recolectar tazas de polvo de la superficie a misiones que pueden recolectar consultas de metal de los núcleos de asteroides requiere una mejora tecnológica e investigación significativas (a las que volveré). Implícito en el hecho de que estamos llevando a cabo estas misiones científicas exploratorias subraya este mismo problema: simplemente no sabemos con precisión de qué están hechos estos cuerpos. Esto incluso sigue siendo cierto para el objeto cercano a la Tierra mejor estudiado, la Luna, que los humanos incluso han visitado: solo en octubre de este año confirmamos el contenido de agua en su superficie. Esto a menudo se reduce a un simple problema: casi todo lo que sabemos en astronomía sobre los asteroides proviene de la luz reflejada en su superficie. Dado que estos están cubiertos de polvo opaco, saber cuáles son ricos en recursos no se puede determinar con precisión sin visitarlos. De hecho, antes de cualquier misión de extracción a mayor escala (cada una con una duración potencial de varios años a décadas), se requerirá la exigente tarea de inspeccionar físicamente estas con anticipación antes de poder encontrar una comprensión detallada de su contenido. Y podemos encontrar durante tales estudios que, al igual que en la Tierra, estos metales de tierras raras también son raros en los asteroides: simplemente no hay garantía de que lo que pensamos que puede estar presente en estos cuerpos sea correcto. Entonces, aunque no está más allá de los reinos de posibilidad de que se puedan encontrar algunos asteroides / planetas / lunas con abundancia de minerales que satisfagan algunas de las necesidades de las civilizaciones durante los próximos milenios, deberíamos ser muy escépticos ante cualquier afirmación en este momento de que estos todos se encuentran a través de la minería de asteroides.

    Dado que muchas de las cifras citadas por Bastani en este capítulo pueden parecer incomprensiblemente grandes, vale la pena desempacar algunas de ellas. Un ejemplo es el valor de mil billones de dólares colocado en el hierro encerrado dentro de un solo asteroide (16 Psyche, cuya composición se comprende mejor en función de su gran tamaño y masa). Pero no debemos permitir que estas cifras nos cieguen haciéndonos pensar que todas son "minas gigantes flotantes" (sus palabras). Para ilustrar esto, el valor citado se calcula multiplicando la masa total estimada de hierro presente en el asteroide por el valor por kilo en la Tierra. Dejando de lado por ahora cómo transferir todo esto a la superficie de la Tierra, sus arreglos de almacenamiento posteriores podrían resultar desafiantes: este volumen de hierro cubriría todo el continente de África a una profundidad de más de 100 metros. Entonces, aunque podemos estar convencidos de que hay asteroides verdaderamente mega-abundantes en metales, sin considerar que quizás solo se puedan extraer y almacenar de manera factible pequeñas fracciones, citar dichos valores puede volverse bastante insignificante.

    Si bien el transporte de material a la superficie de la Tierra puede ser posible, aún es probable que resulte en una degradación ambiental y ecológica significativa, y quizás presente la barrera tecnológica más grande. Actualmente existe un método para llevar material hacia y desde la superficie de la Tierra desde el espacio, e involucra cohetes o lanzaderas, que producen cantidades significativas de gases de escape cuando queman su combustible. Para poner esto en contexto, el transbordador espacial (aunque ya no se usa) requería 500,000 galones de combustible por viaje y tenía una capacidad máxima de 39 toneladas. Se demostró que esto contaminó los parques de vida silvestre, bombeando toneladas de metales y gases venenosos al aire. Además, el nuevo cohete Space X Falcon Heavy, tiene una capacidad mayor de 68 toneladas, y también ha surgido preocupaciones sobre su impacto en el medio ambiente, y cada lanzamiento aporta cientos de toneladas de CO2 a la atmósfera. Según la capacidad de cualquiera de estos vehículos, extraer incluso la misma cantidad de hierro de un asteroide que se extrae en la Tierra por año (aproximadamente 2.500 millones de toneladas) requeriría más de 100 millones de viajes de ida y vuelta. Esto es aproximadamente el doble del número total de vuelos anuales. Que yo sepa, no existen vehículos de transferencia que sean ecológicamente menos dañinos que el transbordador espacial o incluso los cohetes reutilizables de Space X. Sorprendentemente, Bastani omite cualquier discusión sobre el impacto ambiental del material de lanzamiento y aterrizaje en las escalas requeridas para lograr la “post-escasez”. Por lo tanto, hay una sutil ironía de que Bastani postule más tarde un plan de descarbonización de 2040 como necesario y consistente con el "Comunismo de lujo totalmente automatizado". Cualquiera que prediga el fin de la escasez de recursos con la minería espacial debe abordar cómo eludiría el daño ambiental masivo probablemente causado por traer materiales de regreso a la Tierra. De hecho, este aspecto por sí solo sugiere que los costos ambientales asociados con la minería a gran escala pueden superar cualquier posible beneficio económico.

    Otro problema que Bastani dejó sin explorar surge debido a la estructura física de los asteroides: no todas son rocas sólidas individuales. Los asteroides muestran variaciones masivas en sus tamaños, con algunos cuerpos en formación de cientos de kilómetros de diámetro, sin embargo, los asteroides de hasta aproximadamente 10 km de diámetro se conocen comúnmente como "pilas de escombros". Estos a menudo no son lo suficientemente masivos para mantenerse unidos con su propia gravedad. En cambio, a menudo se forman como múltiples asteroides conectados entre sí por el hielo de la superficie, el polvo y otros materiales, de manera similar a cómo se pueden pegar las bolas de nieve. Intentar procesos de minería profunda en asteroides por debajo de tal tamaño podría llevarlos a fragmentarse, otra razón por la cual las misiones científicas a asteroides más pequeños a las que se hizo referencia anteriormente no son necesariamente diseños de misiones conceptuales escalables para extracciones más grandes. Esto podría significar que solo los asteroides más grandes pueden sobrevivir a la minería. Desafortunadamente, la distribución del tamaño de los asteroides significa que los más grandes también son mucho más raros, y potencialmente solo un puñado cerca de la Tierra supera los 10 km. Aunque Bastani señala que existen muchos más asteroides grandes en el Sistema Solar, omite mencionar que estos se encuentran predominantemente en el Cinturón de Asteroides (entre Marte y Júpiter) y en el Cinturón de Kuiper (más allá de la órbita de Neptuno). Entonces son cada vez más difíciles de llegar y de regreso. Por ejemplo, el Cinturón de Kuiper tiene más de 30 veces la distancia de la Tierra al Sol (más de 100 veces más que las misiones de muestra de asteroides), y la sonda New Horizons tardó más de 9 años en alcanzarlo. A estas distancias, los viajes de ida y vuelta a la minería podrían tardar entre 20 y 30 años. Cada. En conjunto, mientras Bastani se refiere a las decenas de miles de posibles minas de asteroides cercanas, estas pueden contener solo docenas que se pueden extraer en escalas de tiempo humanas. En 2013, un grupo de científicos de la Universidad de Strathclyde de Glasgow clasificó solo 12 asteroides como "Objetos fácilmente recuperables", ninguno de los cuales superó los 20 m de tamaño (aunque Bastani pudo haberlo pasado por alto). Es posible que estas misiones no sean imposibles, pero se trata de desafíos importantes, físicos y técnicos, que aún no se han resuelto.

    Bastani proporciona una breve discusión sobre cómo las misiones futuras podrían acortar el período de tiempo para recuperar los rendimientos de la minería, con una sugerencia de propulsar los asteroides más cerca de la Tierra para reducir las distancias de las rutas de extracción. Admito que esta fue la primera vez que me encontré con este concepto, aunque me dejó solo con preguntas e inquietudes. Para empezar, para los asteroides más grandes cercanos, esto requeriría enormes cantidades de energía propulsora para moverlos, una pérdida de energía que puede anular cualquier ganancia al acercarlos a la Tierra. Para los objetos más pequeños y maniobrables, su menor rendimiento de recursos los hace menos valiosos para la minería (si es que pueden extraerse sin fragmentarse). Esto también podría ser posible solo para los asteroides más cercanos a la Tierra. Cruzar las órbitas de planetas y cuerpos grandes ya plantea desafíos físicos y técnicos para naves espaciales ágiles y controlables. Esto será más difícil para los asteroides. Entonces, aunque me preguntaría si de hecho existe un "punto óptimo" físico que hace que esto sea posible y viable, si deberíamos intentarlo es algo completamente diferente.

    Intentar acercar los asteroides a la Tierra para la minería sería un proceso muy peligroso. Las complejas interacciones gravitacionales entre la Tierra, la Luna y los asteroides cercanos a la Tierra significan que predecir con precisión ubicaciones de órbitas seguras y estables que eviten colisiones con la Tierra es un desafío, si no imposible, a largo plazo. Los impactos del tamaño de un kilómetro con la Tierra ocurren en promedio cada millón de años sin interferencia humana. Si bien el asteroide Chicxulub que acabó con los dinosaurios tenía 81 km (y más del doble del tamaño del asteroide más grande cercano a la Tierra), incluso uno de decenas de metros de diámetro puede tener consecuencias desastrosas. El meteoro de Chelyabinsk tenía solo 20 metros de tamaño, hirió a más de 1600 personas y dañó más de 7000 edificios (estos se conocen como "Objetos potencialmente peligrosos" por una razón). De los asteroides cercanos a la Tierra conocidos, alrededor de 1000 superan 1 km de diámetro, y muchos otros miden más de 100 m. Perturbar sus órbitas más cerca de la Tierra podría aumentar el riesgo de un impacto catastrófico. Para un proceso que puede proporcionar solo ganancias marginales en la reducción de los tiempos y costos de extracción, yo argumentaría firmemente en contra de esto. Y de una búsqueda rápida en Google resulta que no estoy solo: Carl Sagan y Steven Ostro advirtieron sobre esto en 1994 (https://www.nature.com/articles/368501a0), pero quizás Bastani lo pasó por alto durante su investigación.

    Para resumir hasta ahora, contrariamente a lo que sostiene Bastani, simplemente no sabemos todavía si los asteroides son objetivos sensibles para la minería en función de su composición y estructura. Incluso si resulta que lo son, no es inevitable que los desafíos técnicos asociados con la ampliación de misiones individuales a los niveles de extracción industrial sean insuperables. Y si esto se puede hacer alguna vez sin dañar sustancialmente el medio ambiente es, en el mejor de los casos, dudoso.

    La política de minar el cielo

    Aunque aquí se tratan las amplias implicaciones de la política del comunismo de lujo totalmente automatizado, hay algunos puntos que vale la pena criticar específicos de este capítulo, en particular la discusión del Tratado del Espacio Exterior y la lógica del capitalismo en relación con la sobreabundancia. . Comencemos con el primero de estos.

    Bastani describe correctamente las lagunas legales en el Tratado del Espacio Exterior (1968), un documento desprovisto de límites estrictos que restringen la expansión capitalista en el espacio, y argumenta que este tratado debería actualizarse. ¿Pero su respuesta? Actualización de este en base al Protocolo de Madrid. Tuve que leer sobre qué era esto para comprender sus implicaciones prácticas, que en resumen, proporcionan un sistema para administrar la propiedad intelectual de forma pagada. Esto parecía extraño para un libro sobre comunismo: la organización que lo administra (la Organización Mundial de la Propiedad Intelectual) está muy lejos del control y la supervisión democráticos genuinos. Si queremos que las ganancias de cualquier minería del Sistema Solar sean de propiedad social y se administren para garantizar que se distribuyan en función de las necesidades de la sociedad, seguramente deberíamos exigir más. Si la historia reciente nos ha enseñado algo, las reformas de los tratados por parte de los estados capitalistas solo servirán a los intereses de la empresa privada, en ausencia de la lucha desde abajo. De hecho, incluso si la reforma de los tratados internacionales fuera suficiente, la clase trabajadora tendría que estar primero en control de reescribir esto, el prerrequisito para lo cual sería la revolución de la clase trabajadora o una lucha importante para forzar concesiones de los estados capitalistas. En otras palabras: no habría forma de evitar la lucha social. Una discusión más profunda sobre cómo esta lucha podría surgir y desarrollarse sería de mayor valor que la conversación imaginada de Bastani entre los dueños de negocios y los políticos capitalistas, especialmente si él piensa que tales empresas de minería espacial están a solo un par de décadas de distancia.

    El análisis marxista requiere más que simplemente citar a Marx y, lamentablemente, el texto de Bastani es una prueba viviente de ello. Aunque en todo momento se hacen muchas referencias a Marx, este libro no proporciona una comprensión marxista del mundo. Si bien esto está implícito a lo largo de este capítulo en lo que no se discute, es explícito en su discusión sobre el mecanismo de fijación de precios en la sección final, “abundancia más allá del valor”. Bastani afirma que la abundancia extrema es incompatible con el capitalismo, llegando incluso a decir que ante una oferta ilimitada y prácticamente gratuita de cualquier cosa, su “lógica interna comienza a fallar”. Dejando de lado en primer lugar el hecho fundamental de que el capitalismo es un sistema inherentemente inestable, esta hipótesis debe analizarse con más detalle (esta conclusión justifica mucho de lo que Bastani confía más adelante).

    En primer lugar, lo que describe Bastani es simplemente la lógica de la oferta y la demanda. Pero, incluso como han señalado anteriormente las frases de Bastani, los monopolios y las estructuras de mercado tienen su propia forma de recalibrar los precios, por lo que la sobreabundancia no necesariamente conduce a una deflación de precios. Además, la sugerencia de que el suministro podría ser gratuito e ilimitado es una falsedad. En alguna etapa del proceso de extracción de minerales, se involucrarán trabajadores asalariados y procesos que requieran el uso de otros materiales (combustible de transporte, repuestos fungibles, mantenimiento, etc.). Cada uno de estos tiene costos asociados y, por lo tanto, no son "gratuitos", lo que limita la plusvalía disponible para el propietario de la cadena de producción. Es cierto que sin una estructura de precios monopolizadora, un mercado inundado, por ejemplo, con paladio podría alcanzar mínimos históricos. Sin embargo, esto por sí solo no colapsaría el capitalismo, un sistema que ha sobrevivido a muchos incidentes de sobreabundancia anteriormente. Podemos ver cómo funciona esto en el caso de los productos digitales (por ejemplo, mp3 y libros electrónicos) que, como el futuro oro extraído por asteroides de Bastani, podrían existir de manera factible en un estado de "posescasez". Si bien todos estos pueden reproducirse sin un aumento correspondientemente grande en los costos de mano de obra, están bloqueados detrás de firewalls y mecanismos de fijación de precios (y eventualmente llenarían discos duros y servidores). Si el capitalismo operara de la manera que describe Bastani, los costos de descarga de canciones de iTunes terminarían siendo fracciones de centavos por transacción. La propiedad privada, las estructuras del mercado y los costos subyacentes lo impiden. Y esto no se limita al ámbito digital. A pesar de tener una abundancia extrema en la Tierra, bajo el capitalismo todavía pagamos por el agua, ya sea del grifo o en botellas, precisamente por la propiedad privada, la mano de obra, la distribución, el almacenamiento y otros costos asociados. Cuando se deja bajo el control de una clase dominante capitalista, incluso los recursos en un estado de sobreabundancia pueden comercializarse para beneficio privado. En pocas palabras: si queremos el control social y la distribución de los frutos de la minería espacial, no puede haber lugar para la propiedad privada. Esto no se resuelve con la sobreabundancia.

    Finalmente, para un libro lleno de escritos de Marx, no llega a ofrecer una comprensión marxista de la economía. Por ejemplo, habría sido pertinente algún análisis básico del uso e intercambio económico y social de los recursos mineros, dado que toda esta sección parece tener lugar en el ámbito del intercambio capitalista. Bastani apunta fácilmente al valor de cambio de mercado de todos los recursos encerrados en asteroides, pero hay poca discusión sobre su uso potencial. ¿Serán las sociedades futuras tan dependientes del hierro, el oro, el paladio y otros metales raros? Bastani no hace ninguna proyección. Dado que el capitalismo tiene una tendencia a expandirse para maximizar las ganancias, esto puede estar directamente en desacuerdo con las necesidades de una futura sociedad socialista. Por lo tanto, es posible que, abandonado a sus propios recursos, el capitalismo oriente las misiones mineras, la tecnología y la investigación para maximizar la extracción de productos menos útiles socialmente (por ejemplo, gemas para la venta de joyas), a pesar de que la humanidad estaría mejor servida socialmente si esto se enfocara en diferentes recursos ( por ejemplo en paladio para dispositivos médicos y electrónicos). Un texto sobre el comunismo debería haber dedicado más tiempo a discutir cómo esta expansión puede tener lugar, comparando cómo una sociedad socialista podría utilizar la minería espacial, y en el aquí y ahora, lo que los socialistas deberían defender bajo el capitalismo.

    Para un libro que se refiere a sí mismo como un manifiesto comunista, en última instancia, este capítulo carece de política. Dejando de lado el potencial científico de la minería de asteroides por ahora, la cuestión central en el corazón de esto es el control. Despite constantly shoe-horning in quotations of Marx to give the text a left-wing finish, Bastani offers no class struggle program, class analysis of this emerging sector, nor perspective on revolution. Without a plan to fight for democratic control over emerging space industries, we are left dreaming about future decades, rather than planning for gains today. There surely are battles to be had in the here-and-now, but aside from liberally reforming the Outer Space Treaty, Bastani’s manifesto offers us almost nothing on where these might be, over what, nor how we might prepare.

    Was anything else missing?

    Bastani began the chapter with a discussion of resource scarcity being a problem that will afflict humanity in decades to come. This is a huge problem to be solved, particularly given the near-exponential growth in population size (expected to exceed 9 billion in the 2040s), and the finite nature of the resources we each require. But planned, rational and democratic management features nowhere in his discussion. Instead we are sold the idea that extreme-abundance will solve this by mining asteroids: presumably in a world where we each have tonnes of iron and gold to sit on, Bastani believes rational, social management would be a thing of the past? Indeed, putting aside all of the scientific problems I have already discussed, the ethical question of how much and what humanity needs is not considered. A planet that has hollowed out its own resource supply seems likely to respond similarly to resource extraction of asteroids, especially one under the global domination of capitalism.

    There are other, more tragic shortcomings however. Although multiple references are made to the eye-watering sums of money asteroid mining start-up firms have valued the sector at, alongside quotes from optimistic CEOs, two of the organisations referred to in the 2019 book as key actors in this space race no longer exist. Planetary Resources auctioned off its final hardware in June 2020, and Deep Space Industries was bought out by Bradford Space Inc. in 2019 (and not for the purpose of utilising their research into mining, but their communications devices). Whilst this doesn’t mean that capitalism has given up on the viability of asteroid mining totally, it does suggest that the modest timescales and risks associated with this monumental task have been underestimated. Bastani quotes one CEO’s first expected extraction date in the mid 2020s, which now seems extremely unlikely, following their company’s dissolution. Although Bastani can be forgiven for not having foreseen these events (the book’s release and the company liquidations happened within months of each other) his far-reaching conclusions should be understood in the context of the recent fate of these organisations.

    Should we pin humanity’s hopes on mining asteroids?

    In my view: no. Whilst it is possible (and indeed very likely) that asteroid mining will form a component of humanity’s future economy, I’ve highlighted a number of technical challenges that may be insurmountable, physical uncertainties that may be extremely limiting, and other reasons why we might not even want to pursue it at all. Despite this, it is still my view that mining anywhere in the Solar System would provide immense scientific value even on very small scales, and yet this is almost absent from the text. Even Bastani’s imagined post-political world would surely still be filled with scientific discovery, so reading this as an astronomer, I found this lack of discussion on scientific endeavour very poor.

    I am therefore highly critical of the claim that humanity will become a “post-scarcity” society via asteroid mining (especially within the next century), though I do still think space mining will be a highly important process if humanity is to venture deeper into the Solar System, to nearby stars, and understand the origins of life in the universe. Many of the difficulties with asteroid mining aren’t present on much larger bodies, such as the Moon and Mars. However, rather than transferring mined resources back to Earth, such locations would allow human landings, and longer-term possibilities for Earth outposts, such as deeper space travel. Even if such mining missions were purely on a scientific or explorative basis, any and all of these would provide immense scientific value. By focusing solely on the economics of space exploration, we can end up losing sight of the forest for the trees: there is more to life than just the economy.

    It therefore seems instructive to end with some questions to Bastani. If communism is indeed only possible with the levels of over-abundance he states achievable with a mass asteroid mining industry, then — if the wide scale availability of its proceeds never arise — does he think communism remains a historical inevitability? ¿Si es así, cómo? If not, then what does he advocate?


    While you can’t own the Moon or asteroids, you can own the materials you take away from them

    The first water could be extracted from an asteroid by the first half of the 2020s. That will mark the beginning of new era, where humanity has moved off our planet and has a presence in space forever. “I love that it is audacious, but that is what inspires the imagination and innovation,” says Eisenhart.

    Of course, mining asteroids raises some legal questions. In the US, the law recognises that while you can’t own the Moon or asteroids, you can own the materials you take away from them – the same way you can’t own the ocean, but you can own the fish you take from it.

    This means private companies could go into space, take materials they need, and it would be perfectly legal. The recent move by President Obama is seen as a huge step forward in terms of creating a stable legal framework to build upon.

    Exactly where space mining could lead us is impossible to predict. But its advocates clearly believe that their early efforts are an investment in the long-term future of our species. We might not live to see the benefits, but our descendants spread throughout the Solar System may well be profitting from them.


    There’s a goldmine in the sky

    If space is the final frontier, its gold rush period is about to begin. Investment bank Goldman Sachs and astrophysicist Neil deGrasse Tyson have predicted that asteroid mining will be where the world’s first trillionaires make their fortunes. NASA estimates that one asteroid, 16 Psyche, is worth $10,000 quadrillion by itself. Most likely, private companies will be the first to try their hands at striking it rich in space, but how the mining will play out and how it will affect the global economy are very much up in the air.

    What’s to Mine?

    Near-Earth asteroids, of which there are more than 16,000, contain a variety of precious metals and elements. The “metal world” 16 Psyche, which measures about 200 kilometres in diameter, is a massive block of iron and nickel.

    Goldman Sachs estimates an asteroid the size of a football pitch could contain $35 to $70 billion worth of platinum. Dr. Brad Tucker, an astrophysicist at Australian National University and the Australian Asteroid Mining Project, estimates an asteroid 4 to 5 km wide could yield half a million tonnes of precious metals. “You could get 300 years’ worth of platinum from one asteroid, which will completely change the platinum market,” he told WA Today.

    “You focus on the rare things that only have a few pockets on Earth. We can get a huge pocket and dominate the market.”

    Perhaps just as valuable are the hydrogen, oxygen, and water. Planetary Resources, one of the pioneers in asteroid mining, estimates there are 2 trillion tonnes of water locked in near-Earth asteroids. Extracting that could help make space colonisation more feasible, both in reducing the amount of drinking and crop water needed to be brought from Earth, and for the rocket fuel that can be produced from separating water into hydrogen and oxygen.

    “We’re talking about an economy in space, so if it costs you $10,000 a kilogram to launch something, if you can produce a litre of water in space for less than $10,000 a kilogram then you’re ahead,” Prof. Andrew Dempster from the University of New South Wales’ Australian Centre for Space Engineering Research told news.com.au.

    The Race to be First

    The Japanese Aerospace Exploration Agency (JAXA) landed Hayabusa2 on the asteroid Ryugu in February, grabbing what engineers hope was a good sample of its contents. They won’t know exactly what Hayabusa2 collected until it returns to Earth at the end of 2020. By shooting a specially made bullet into Ryugu’s surface, Hayabusa2 stirred up asteroid dust and created a crater, which the spacecraft will explore over the coming months. In 2010, Hayabusa1 successfully collected a surface sample from the asteroid Itokawa, but its bullets failed to fire, thus there was no sample from the body of Itokawa. Whilst Hayabusa2’s feat was impressive, it underscores how slow-going actual asteroid mining has been thus far. When the craft embarks on its journey back to Earth at the end of this year, it will take about a year for it to get home.

    The Asteroid Mining Corporation plans to launch a prospecting satellite in 2020 to survey 5,000 near-Earth asteroids to determine which are most ripe for mining. The corporation will commercialise the information collected via the Space Resources Database. In 2023, AMC plans to send up a probe to conduct a spectral survey of high-platinum bearing asteroids, with a lander unit attaching to an asteroid. Its first commercial mining mission is set for 2028 with a capacity to recover up to 20 tonnes of platinum, about a tenth of the current global supply.

    Planetary Resources will deploy several spacecraft in a single launch to explore and collect samples from predetermined asteroids. The data gathered will include “global hydration mapping and subsurface extraction demonstrations to determine the quantity of water and the value of the resources available” in the aim of opening the first mine in space. The company believes asteroid mining will reduce the costs of space travel by 95 per cent thanks to oxygen and hydrogen resources.

    There are actually a couple of internationally recognised treaties dealing with activity in space: The Outer Space Treaty of 1967 and the Moon Treaty of 1979. The former is mostly concerned with preventing weapons of mass destruction from being put in orbit around Earth or stationed on celestial bodies, and more than 100 countries are signed on. It also states, “The activities of non-governmental entities in outer space, including the Moon and other celestial bodies, shall require authorisation and continuing supervision by the appropriate State Party to the Treaty,” meaning that the nations private space mining companies are based in have the responsibility to oversee the companies’ activities.

    The Moon Treaty, which has just 18 signatory countries, applies more specifically to asteroid mining. It requires that the exploration and use of celestial bodies to have the approval or benefit of other states. It also declares that countries have an equal right to exploration of celestial bodies and that any samples obtained must be made available to other countries and scientific communities. Critically, it bans private ownership of extraterrestrial property. Though only the moon is specifically named, Article I of the treaty states, “The provisions of this Agreement relating to the moon shall also apply to other celestial bodies within the solar system, other than the earth, except in so far as specific legal norms enter into force with respect to any of these celestial bodies.” So, whilst the treaty technically applies to asteroids, there is room for different laws to supersede it.

    The Woomera Manual project aims to create a document governing international space law. The project is led by The University of Adelaide, the University of New South Wales-Canberra, The University of Exeter, and the University of Nebraska. It is primarily concerned with military space operations, which University of Adelaide Dean of Law Melissa De Zwart believes will become more important with mass commercialisation of space. “Where you have resources, where you have competition for those resources, where you have investment of money in the extraction of those resources,” she told the ABC, “there will be an expectation of security around that investment.”

    Luxembourg and the United States have passed laws granting mining companies ownership of resources gleaned from space. Russia seeks to join them, “In January we offered Luxembourg a framework agreement on cooperation in the use of (mining) exploration in space. We expect an answer from Luxembourg,” Russian Deputy Prime Minister Tatyana Golikova said on a March visit to Luxembourg.

    Economic Impact

    The annual value of Earth’s minerals is just under $1 trillion. If we’re suddenly out in space mining $10,000 quadrillion asteroids containing more minerals than all of Earth, what will that do to commodities prices? After all, given the law of supply and demand, minerals and precious metals are lucrative because they are rare.

    Well, for starters, mining projects will be quite expensive at the outset, which will keep prices high. Also, there will be relatively few companies with asteroid mining operations, and they will be able to control the supply and avoid flooding the market. Plus, as Australian National University public policy research fellow Zsuzsanna Csereklyei told WA Today, demand will soon rise. “By 2050 we are going to have about 10 billion people on Earth and as societies get richer, more energy is being used. Can we achieve energy transitions with the help of asteroid mining?” ella preguntó.

    Brad Tucker of the Australian Asteroid Mining Project — which hopes to launch a mining prototype by the mid-2020s — said Australia, with its mining history and newly launched space agency, could be a power player in asteroid mining. “If asteroid mining becomes successful,” Tucker told WA Today, “it will be the only time in human history when we have an infinite supply of resources.”


    A series of asteroid-mining probes

    Planetary Resources isn't mining asteroids yet, but it does have some hardware in space. The company's Arkyd-3R cubesat deployed into Earth orbit from the International Space Station last month, embarking on a 90-day mission to test avionics, software and other key technology.

    Incidentally, the "R" in "Arkyd-3R" stands for "reflight." The first version of the probe was destroyed when Orbital ATK's Antares rocket exploded in October 2014 the 3R made it to the space station aboard SpaceX's robotic Dragon cargo capsule in April. [Antares Rocket Explosion in Pictures]

    Planetary Resources is now working on its next spacecraft, which is a 6U cubesat called Arkyd-6. (One "U," or "unit," is the basic cubesat building block — a cube measuring 4 inches, or 10 centimeters, on a side. The Arkyd-3R is a 3U cubesat.)

    The Arkyd-6, which is scheduled to launch to orbit in December aboard SpaceX's Falcon 9 rocket, features advanced avionics and electronics, as well as a "selfie cam" that was funded by a wildly successful Kickstarter project several years ago. The cubesat will also carry an instrument designed to detect water and water-bearing minerals, Lewicki said.

    The next step is the Arkyd 100, which is twice as big as the Arkyd-6 and will hunt for potential mining targets from low-Earth orbit. Planetary Resources aims to launch the Arkyd-100 in late 2016, Lewicki said.

    After the Arkyd 100 will come the Arkyd 200 and Arkyd 300 probes. These latter two spacecraft, also known as "interceptors" and "rendezvous prospectors," respectively, will be capable of performing up-close inspections of promising near-Earth asteroids in deep space.

    If all goes according to plan, the first Arkyd 200 will launch to Earth orbit for testing in 2017 or 2018, and an Arkyd 300 will launch toward a target asteroid — which has yet to be selected — by late 2018 or early 2019, Lewicki said.

    "It is an ambitious schedule," he said. But such rapid progress is feasible, he added, because each new entrant in the Arkyd series builds off technology that has already been demonstrated — and because Planetary Resources is building almost everything in-house.

    "When something doesn't work so well, we don't have a vendor to blame — we have ourselves," Lewicki said. "But we also don't have to work across a contractural interface and NDAs [non-disclosure agreements] and those sorts of things, so that we can really find a problem with a design within a week or two and fix it and move forward."

    For its part, Deep Space Industries is also designing and building spacecraft and aims to launch its first resource-harvesting mission before 2020, company representatives have said.


    Order to mine

    US President Donald Trump signed an order in April encouraging citizens to mine the Moon and other celestial bodies with commercial purposes.

    The directive classifies outer space as a &ldquolegally and physically unique domain of human activity&rdquo instead of a &ldquoglobal commons,&rdquo paving the way for mining the moon without any sort of international treaty.

    &ldquoAmericans should have the right to engage in commercial exploration, recovery, and use of resources in outer space,&rdquo the document states, noting that the US had never signed a 1979 accord known as the Moon Treaty. This agreement stipulates that any activities in space should conform to international law.

    Russia&rsquos space agency Roscosmos quickly condemned Trump&rsquos move , likening it to colonialism.

    &ldquoThere have already been examples in history when one country decided to start seizing territories in its interest &mdash everyone remembers what came of it,&rdquo Roscosmos&rsquo deputy general director for international cooperation, Sergey Saveliev, said.

    Aircraft taking off from Ronald Reagan National Airport in Arlington, Virginia. ( Dominio publico CC0 image. )

    The proposed global legal framework for mining on the moon, called the Artemis Accords, would be the latest effort to attract allies to the National Space Agency&rsquos (NASA) plan to place humans and space stations on the celestial body within the next decade.

    In 2015, the US Congress passed a bill explicitly allowing companies and citizens to mine, sell and own any space material.

    That piece of legislation included a very important clause, stating that it did not grant &ldquosovereignty or sovereign or exclusive rights or jurisdiction over, or the ownership of, any celestial body.&rdquo

    The section ratified the Outer Space Treaty , signed in 1966 by the US, Russia, and a number of other countries, which states that nations can&rsquot own territory in space.

    Trump has taken a consistent interest in asserting American power beyond Earth, forming the Space Force within the US military last year to conduct space warfare.

    The country&rsquos space agency NASA had previously outlined its long-term approach to lunar exploration , which includes setting up a &ldquobase camp&rdquo on the moon&rsquos south pole.


    What is asteroid mining?

    What seemed to be a harebrained idea meant for science fiction might end up being crucial to our future as a species.

    It’s no news to anyone that, while our planet’s population is forecasted to grow up to 11.2 billion by the end of the century, the supply of natural resources we mine — from water, the most basic one we need to survive, to platinum, a pivotal component in our tech gadgets — soon won’t be big enough to meet our growing demands. As we’ve know, most of these resources are not only unique to Earth but to somewhere else, too, hidden deep under the surface of asteroids and other minor planets located not too far away from us in space.

    This being a given, the thought of substituting land with asteroid mining is a natural one, and it’s something that’s been fascinating our minds for quite a while now: science fiction started talking about asteroid mining in 1898, and over the last 50 years or so there has been much speculative literature about how to turn this futuristic idea into reality. The gap between words and deeds, though, has been too wide to fill. Even if we found a way, it has always been too expensive to even reach the asteroids, let alone the rest. This idea, though, has never really been fully put to bed, and has instead sat patiently awaiting visionaries, and for technology to catch up to be mature.

    That was until 2004, when the U.S. Commercial Space Launch Amendments Act finally took down the ivory tower of space government monopoly , enshrining the legalization of private space flights and kick-starting the Space Race 2.0 .

    One of the consequences of this ferocious, ongoing competition has been the dramatic fall in the cost of launching rockets: to give an idea, if launching a space shuttle into Earth’s low orbit in 1981 cost more than $85.000 per kg, in 2006 this number dropped to less than $10.000. Now, it’s around a tenth of that, and NASA’s goal is to reduce it to just a handful of dollars by 2040.

    The cost of space missions, the main obstacle for asteroid mining, is slowly being eroded away. Costs of travelling to space will soon be negligible, asteroids are becoming as easy to reach as any mine on Earth . With one difference: the mines in space are is virtually limitless in their abundance . This is what the founders of the many startups which popped up in the 10’s with this specific (though at the time still largely hypothetical) mission , must have thought. Companies such as Planetary Resources , Deep Space Industries and Moon Express, have been followed more recently by governments who were the first ones to see asteroid mining as a plausible oper ation that could feed not only our appetite for natural resources, but for profit, too.

    But now that it all seems more possible than ever, how would asteroid mining work? Well, it’s as complicated as it seems. First thing first, there are different types of asteroids, and not all of them are suitable for mining. Asteroids, also known as planetoids, are small planets whose volume differs greatly, not as subjected to gravity as ‘normal’ planets do, and which can be found in the inner solar system . Most are located in what is known as the asteroid belt (an area between Jupiter and Mars’ orbits), but some of them, the so-called NEAs, near-Earth asteroids are closer to our planet, too. The latter are what companies and organizations are focusing on, and there are approximately 13,000 asteroids out of the 1.1 to 1.9 millions that should be out there.

    Asteroids are classified in three, different types, all of which can be of interest: C-types (carbonaceous) are mainly composed of Carbon and carriers of water S-types (silicious), are mostly stony, but contain nickel and iron while M-types (metallic), are probably the most interesting ones, and are mainly composed of nickel and iron. However they are also the prime suspects in the search for the gold and platinum group metals (PGMs) that our devices are in much need of. The rare materials are there, and with great abundance: according to NASA, a small, 10-meter (yard) S-type asteroid contains about 1,433,000 pounds (650,000 kg) of metal, with about 110 pounds (50 kg) in the form of rare metals such as platinum and gold.

    The NEAs are first scanned with spectrographic instrumentation to set the target — depending on the resource to be mined. Once a final exploration mission confirming that the asteroid is worth mining is made, the target is set the actual mining should take place. And that’s when things get (even more) interesting: there are many ideas here regarding the actual building of the infrastructure and the extraction techniques, but there are too many variants to be considered: until we’ll actually get there, there is nothing we can really be sure of. All we know is that once the mining is done, it should then be relatively easy and not too energy-consuming to lift the materials, thanks to their negligible gravity of asteroids.

    Some materials and minerals can then be taken back to Earth, but many other could be used both to provide the energy the mining industry itself requires, propelling at the same time another sector of the space industry: infrastructures and space settlements. The benefits are not only profit-sided or space-oriented: the first beneficiary of space mining would be the Earth, which would be spared the mass amounts of emissions that the mining industry produces every year. Even more: according to a recent study, the impact of asteroid mining in space itself wouldn’t be as strong and disruptive and that of the earth, and could actually be sustainable.

    With a market value forecasted to be worth trillions of dollars, it definitely seems like the juice is worth the squeeze. But right now, other than the technological viability, the challenges equal (if not overcome) the certainties. However, what is certain is that such a market would be a game changer in all aspects, creating legal, economical and geopolitical turmoil. If 2030 is the decade we start mining asteroids, it’s about time we begin to think about this what comes next.


    Associated Benefits may have a large positive Effect

    As with many aspects of space programs, it is not necessarily the space program itself that yields benefits, but the technologies that are enabled that come from it.

    As an example, the Space Race in the Cold War, although it did consume copious resources, also created technologies that really created much more efficient technologies than would have otherwise been possible in communications, material science, automation and even administration and standards.

    To perform asteroid mining, you would need many technologies to be developed, perhaps the following:

    a large amount of automation in production: Efficiencies can probably be found in production of complex parts which could transfer to other industries (automotive, shipping or computing industries) increasing efficiency

    advances in fuel technology: The good thing about mining companies is they look at the bottom line all the time - fuel is a major cost. It's reduction (through better efficiency or unique technologies) could also transfer to transport on Earth too.

    advances in power generation: As is all the case in remote work, power is needed and lots of it. Any advances here could potentially be used on Earth, such as better solar power, or fusion reactors.

    advances in remote automation: I work in Australia and because of isolation, mining is mostly done now fully automated (even trains have no drivers). This automation is now highly sought after by others around the world. Space mining would yield this benefit and several orders of magnitude more, with AI and self-repair or self-production technologies really coming to the fore.

    Now the above could actually influence Earth in much more ways than just a simple mining operation. Even a 25% increase in say, solar panel conversion efficiency, would suddenly catapult this technology into mainstream use and replace all current power generation.

    So in general, don't discount the effect of one development improving all associated ones, which could mean an enormous effect when considered in totality.


    Ver el vídeo: minerales de vitrina cuarta parte (Noviembre 2021).