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Pandemias


HISTORY.com cubre una variedad de ángulos sobre las pandemias del pasado para ayudar a enmarcar la crisis del COVID-19.

Cómo el legado de la Primera Guerra Mundial eclipsó la pandemia de 1918

La Primera Guerra Mundial llegó a su fin el 11 de noviembre de 1918, nueve meses después de que se informaran en los Estados Unidos los primeros casos de lo que se denominó “gripe española”. En el contexto de la guerra, la pandemia de influenza de 1918 surgió en un momento en que la gente ya estaba experimentando ...Lee mas

Los eventos más mortíferos en la historia de EE. UU.

Es un cálculo sombrío pero necesario, contar a los estadounidenses que han muerto al servicio de su país, como blancos de ataques terroristas, en medio de desastres naturales o como víctimas de una pandemia. Estos son los principales eventos de la historia que han causado estragos devastadores en ...Lee mas

Cuando la Corte Suprema dictaminó que una vacuna podría ser obligatoria

En 1901, una epidemia mortal de viruela azotó el noreste, lo que llevó a las juntas de salud de Boston y Cambridge a ordenar la vacunación de todos los residentes. Pero algunos se negaron a recibir la vacuna, alegando que la orden de vacunación violaba sus libertades personales bajo la Constitución. ...Lee mas

Por qué la pandemia de gripe de 1918 nunca terminó realmente

Un número impensable de 50 a 100 millones de personas en todo el mundo murieron a causa de la pandemia de gripe de 1918-1919 conocida comúnmente como la "gripe española". Fue la pandemia mundial más mortífera desde la Peste Negra, y poco común entre los virus de la gripe por afectar a los jóvenes y sanos, a menudo a los pocos días de ...Lee mas

Cómo la pandemia de gripe cambió Halloween en 1918

"Las brujas deben tener cuidado", declaró el estadounidense de Baltimore el 31 de octubre de 1918. El comisionado de salud de la ciudad de Maryland había prohibido los eventos públicos de Halloween, y ordenó al jefe de policía que evitara que la gente realizara "carnavales y otras formas de celebraciones públicas". los ...Lee mas

Cuando el gobierno de EE. UU. Intentó acelerar una vacuna contra la influenza

Después de que el soldado David Lewis se derrumbara y muriera durante un ejercicio de entrenamiento básico en Fort Dix de Nueva Jersey el 4 de febrero de 1976, una investigación sobre la muerte prematura del joven de 19 años identificó como la causa a un asesino que había estado dormido durante mucho tiempo, pero notorio. Análisis de sangre realizados en el Centro ...Lee mas

5 lecciones aprendidas de las pandemias del pasado

La humanidad es resistente. Si bien las pandemias globales como la peste bubónica y la pandemia de 1918 causaron estragos en las poblaciones a lo largo de los siglos, las sociedades perfeccionaron estrategias críticas de supervivencia. Aquí hay cinco formas en que las personas se adaptaron a la vida en medio de brotes de enfermedades. 1. Cuarentena El primero ...Lee mas

Cuando los estudiantes estadounidenses asistían a la escuela, afuera

A medida que amanecía el siglo XX, la tuberculosis, también conocida como tisis, "plaga blanca" o "muerte blanca", se había convertido en la principal causa de muerte en los Estados Unidos. La temida enfermedad pulmonar mató a aproximadamente 450 estadounidenses por día, la mayoría de ellos entre las edades de 15 y 44 años. ...Lee mas

5 avances que siguieron a las pandemias

Las pandemias han devastado las civilizaciones humanas a lo largo de la historia. Pero las crisis de salud mundial también han provocado avances en la cultura y la sociedad, mejorando vidas. Los sistemas de agua y saneamiento mejoraron y las revelaciones llevaron a innovaciones para limitar la propagación de enfermedades, así como ...Lee mas

El auge posterior a la Segunda Guerra Mundial: cómo Estados Unidos se puso en marcha

En el verano de 1945, cuando la Segunda Guerra Mundial llegaba a su fin, la economía estadounidense estaba al borde de un futuro incierto. Desde el llamado del presidente Franklin D. Roosevelt a fines de 1940 para que Estados Unidos sirviera como el "arsenal de la democracia", la industria estadounidense se había acercado para cumplir ...Lee mas


Plagas y pandemias: cuando la historia se repite

Cuando la profesora de Historia Dyan Elliott comenzó a impartir una nueva clase sobre pandemias en enero, no tenía idea de que el curso pasaría a los titulares de hoy.

El curso de Elliott, "La peste negra y otras pandemias", exploró temas comunes a las pandemias a lo largo del tiempo. Desde repetidos episodios de la peste bubónica hasta el flagelo de la viruela y el actual brote de COVID-19, las lecciones de la historia siguen siendo oportunas y relevantes.

Aquí, Elliott, profesora de Humanidades Peter B. Ritzma, comparte algunas de esas lecciones, así como su inspiración para la clase, con Rebecca Lindell, directora asociada de estrategia de contenido del College & # 8217s.

¿Puede describir la clase y lo que cubre?

Soy un historiador medieval de formación, e inicialmente estaba tratando de que más personas se interesaran por las cosas medievales, y la muerte y el desastre parecen vender. La peste negra, que azotó Europa entre 1347 y 1350, fue la mayor pandemia registrada. De hecho, todavía tenemos brotes de peste bubónica, que es la enfermedad responsable de la peste negra. Y luego pensé que el curso sería más atractivo si fuera transnacional o tal vez incluso transhistórico: veamos todos los diferentes tipos de pandemias. Entonces, además de la peste negra, examinamos la viruela, centrándonos principalmente en el Nuevo Mundo y las formas en que los colonos europeos mataron a las Primeras Naciones con mantas venenosas y demás. Y luego estudiamos los brotes de cólera en el Londres de mediados del siglo XIX y la tuberculosis en Venezuela y Haití del siglo XX y el surgimiento del sanatorio en Europa y los Estados Unidos, malaria y mosquitos en India e Italia, SIDA en África y Estados Unidos, y así sucesivamente. . Terminamos con el coronavirus, aunque obviamente no lo planeábamos. La última clase originalmente iba a ser sobre el ébola.

Así que la clase se centró en los aspectos científicos y sociales de las pandemias.

Siempre comenzaría describiendo la bacteria o el virus. Pero no soy médico. Estoy más interesado en las implicaciones históricas de lo que estas pandemias le hacen a las personas y cómo responden, y en los éxitos y fracasos que hemos tenido a lo largo del tiempo. De hecho, de lo único que nos hemos librado por completo fue de la viruela, que fue declarada oficialmente eliminada por la Organización Mundial de la Salud en 1980. Es la única que hemos vencido.

Hay muchas otras enfermedades que probablemente nunca seremos capaces de eliminar, como la peste bubónica, que tiene reservorios en poblaciones animales a los que nunca podremos llegar. Y luego hay otras cosas que siguen siendo un desafío, como los virus que siguen mutando.

Lo que realmente me fascina es la forma en que diferentes bacterias y virus trabajan arduamente para mantenerse viables. En el siglo XIX, por ejemplo, el cólera era tan mortal que sus huéspedes humanos murieron muy rápidamente. Pero mutó a una forma más leve en la década de 1960, y muchos portadores eran asintomáticos, como vemos ahora con COVID-19. Las personas que no saben que lo tienen pueden contagiarlo. Eso es también lo que sucedió con el cólera en Haití después del terremoto de 2010. Fue propagado por el personal de mantenimiento de la paz de las Naciones Unidas que tal vez no supiera que estaban enfermos, o al menos no sabían que tenían algo tan grave como el cólera.

¿Qué fue lo que hizo que se interesara por las plagas y las pandemias en primer lugar?

Para ser completamente honesto, mi preocupación original era que nadie prestaba atención al pasado distante. Quería mostrarles a los estudiantes las formas en que el pasado todavía está con nosotros e informa el presente.

Y comenzamos en un momento muy temprano. El primer avistamiento real de la peste bubónica fue en el siglo VII durante el imperio bizantino. El emperador Justiniano intentaba conquistar la parte occidental del Imperio Romano, que había sido invadido por los bárbaros germánicos. Así que esta es una de esas grandes preguntas del tipo "qué pasaría si": si los ejércitos de Justiniano no hubieran sido diezmados por la peste bubónica, ¿se habría reunido el Imperio Romano? ¿Podría haber continuado?

La enfermedad crea un tipo de preguntas tan interesantes. Quizás esta sea la caída de nuestro imperio. No lo sabemos.

Con respecto a las formas en que las personas responden a una pandemia, ¿qué temas parecen constantes a lo largo de la historia?

El grado de negación y cambio de culpa son bastante consistentes.

Por ejemplo, el cólera se propagó inicialmente por ingestión fecal; al menos, el cólera clásico o llamado "asiático" lo fue. Pero cuando surgió la forma menos letal, [la microbióloga de la Universidad de Maryland] Rita Colwell argumentó que podría subsistir en un suministro de agua sin un huésped humano, quedando inactiva y luego estallando bajo ciertas condiciones. La gente se entusiasmó con esa teoría para explicar el brote de cólera en Haití. Pero luego estaban todos estos informes de investigación que mostraban, de hecho, que había una base de las Naciones Unidas que en realidad había vertido heces directamente en un río que era una fuente principal de agua. Hubo muchos comentarios y culpas, y finalmente la ONU aceptó la responsabilidad, pero nunca hizo ningún tipo de reembolso.

Y hoy, con COVID-19, estamos escuchando muchas teorías de conspiración. Algunas personas en China dicen que esto podría ser un invento estadounidense, mientras que el presidente Trump lo ha llamado el "virus chino" y culpa a los laboratorios fugitivos. Siempre se hacen esfuerzos para convertir en chivo expiatorio a ciertos segmentos de la población. Durante la Peste Negra, la mayoría cristiana acusó a los judíos de envenenar pozos. Cuando hubo un brote de plaga en la India del siglo XIX, culparon a los pobres. Durante la crisis del SIDA, los cristianos evangélicos culparon a la comunidad gay, creyendo que estaban siendo castigados por sus formas pecaminosas.

De modo que la gente tiende a querer culpar a las pandemias.

Creo que sí. O para alejar la culpa de uno mismo.

Otra cosa que encuentro muy interesante, y lo vimos con el desarrollo de la teoría de los gérmenes, es que ves a la gente compitiendo en lugar de colaborar entre sí. Por ejemplo, en el siglo XIX, Louis Pasteur y Robert Koch intentaron perseguir el cólera al mismo tiempo. Algunos de los hombres de Pasteur se enfermaron en Egipto en 1883, y cuando finalmente regresaron a casa, se enteraron de que Koch se había mudado a la India y había logrado un gran avance. Lo que no hicieron fue colaborar. Y vimos que sucedía el mismo tipo de competencia entre los ingleses y los italianos con malaria, entre los europeos y los japoneses con el descubrimiento de Yersinia Pestis (el patógeno de la peste bubónica), e incluso entre los estadounidenses y los franceses durante la Epidemia de SIDA.

Entonces, ahora estamos hablando de encontrar una vacuna para COVID-19. Espero que la comunidad de investigadores esté avanzando con un espíritu de colaboración, en lugar de una forma extrañamente nacionalista de tratar de obtener crédito por los avances científicos.

¿Hay algo positivo que podamos extraer del pasado sobre nuestras perspectivas en este momento?

Yo diría que, en muchos sentidos, la naturaleza humana no cambia. La gente siempre intentará equilibrar cosas como la codicia con la seguridad o la economía con la seguridad. Estamos viendo esfuerzos para cerrar los límites y poner en cuarentena, pero mantener a la gente fuera no suele mantener a raya la pandemia, aunque tiene cierta lógica. El distanciamiento social es, de hecho, una especie de cuarentena contenida.

Hay tanto miedo y sospecha no solo en torno a la enfermedad, sino también en torno a la medicina. Ese también parece ser un tema recurrente a lo largo de estas plagas y pandemias.

Eso es correcto. Esa es otra cosa que no cambia. No hay evidencia, por ejemplo, de que algunos de los medicamentos que se promocionan, como la hidroxicloroquina, sean útiles y potencialmente podrían causar mucho daño. Pero a la gente siempre se le han ocurrido diferentes tipos de narices. En las fuentes medievales, puedes encontrar recomendaciones para comer cosas ácidas, porque pensaban que los ácidos podrían matar de alguna manera lo que fuera en el cuerpo que pudiera dañarte. Los periódicos publicaron anuncios de inhaladores que prometían "curar" la tuberculosis, utilizando polvos venenosos como el nitrato de mercurio. Quizás algunas de esas personas actuaban de buena fe. Pero también creo que siempre ha habido personas que, en tiempos de enfermedad, piensan "guau, realmente podría hacer una fortuna aquí".

Y negación. Siempre habrá un grado de negación de que esto no puede hacernos daño, puede ser contenido, ese tipo de cosas.

¿Es eso común a las pandemias? ¿Un sentimiento inicial de que somos inmunes de alguna manera?

Curiosamente, no tanto con la Peste Negra. Fue tan sin precedentes y tan rápido que la población quedó en estado de shock. La enfermedad parecía no perdonar a nadie. Fue visto como el castigo de Dios por la pecaminosidad de la humanidad. Pero históricamente, vemos que las personas ricas pueden aislarse de las enfermedades de manera más efectiva que los pobres, por lo que tal vez puedan permitirse el lujo de negarlo. Incluso en la primera oleada de la Peste Negra, los registros sugieren que los miembros de la nobleza y el alto clero salieron más o menos ilesos en comparación.

La viruela probablemente fue más igualitaria. Pero una vez que los europeos tuvieran inmunidad, podrían usarla como arma biológica contra las Primeras Naciones, y lo hicieron. En general, la riqueza te protege de ciertas cosas. El cólera es causado por un mal suministro de agua. ¿Y quién tiene malos suministros de agua? Los pobres, ¿verdad?

Y ahora puede predecir qué personas se verán más afectadas por COVID-19 basándose en su código postal. De modo que los ricos a menudo pueden protegerse de estas horribles tragedias sociales.

¿Ve un patrón en cómo terminan las pandemias? ¿Cómo consiguen finalmente estar bajo control?

La tesis de McKeown sugiere que las mayores mejoras en la atención médica no han surgido a través de la medicina, sino a través de mejoras en la salud pública y el saneamiento. Hay mucha verdad en eso. Eliminar el cólera, por ejemplo, se trata realmente de practicar una buena higiene y garantizar que el suministro de agua esté limpio. Y hasta cierto punto, se podría decir que COVID-19 surgió debido a fallas en la salud pública, a través de los mercados húmedos en China y en ciudades superpobladas en todo el mundo.

Pero COVID-19 parece extrañamente contagioso. Parece que el virus puede "vivir" de forma independiente durante mucho tiempo. Eso no es completamente nuevo. Después de que una rata medieval se infectara con la peste bubónica, por ejemplo, una pulga que la infestaba podía sobrevivir en una carreta de heno durante varios días. Pero aún así, que un virus pueda vivir tanto tiempo en acero inoxidable o plástico, como aparentemente puede hacerlo el coronavirus, es asombroso. Muestra lo “inteligentes” que parecen ser los virus. No están realmente vivos, pero cobran vida. Una vez que invaden una celda, se multiplican y se multiplican.

Parece que esencialmente hemos cerrado nuestra sociedad y nuestra economía en un esfuerzo por combatir esta pandemia. ¿Las sociedades anteriores se detenían de golpe cada vez que se producía un brote de peste bubónica?

La peste negra se propagó por el comercio y, de hecho, hubo una especie de colapso social durante tres o cuatro años cuando las cosas iban realmente mal.

Puede ver esto en el Decameron de Giovanni Boccaccio, que se completó en 1353 a raíz de la Peste Negra. Comienza con una descripción muy gráfica y horrible de la Peste Negra en Florencia. Para escapar de la plaga, un grupo de aristócratas (que en Italia era la clase comerciante) montó a sus caballos y se dirigió a una villa desierta, donde se sentaron a contar historias entre ellos. Así que ciertamente no estaban en la ciudad haciendo negocios como de costumbre.

Y lo que pasa con la peste bubónica es que es endémica de un área, por lo que se repite durante siglos, siempre creando estragos económicos. Cuando la peste bubónica se repitió en la Barcelona del siglo XVII, la ciudad fue puesta en cuarentena y todo se detuvo.

¿Cómo incorporaste la aparición de COVID-19 en la clase?

La mayoría de las veces nos ceñimos al programa de estudios. Cuando terminó el curso a principios de marzo, no sabíamos mucho sobre el virus: acababa de llamarse COVID-19 y el presidente Trump todavía lo llamaba un "engaño". Entonces hablé sobre la cobertura de noticias: la propagación geográfica del virus, la difícil situación de esos enormes cruceros, la propagación del virus por toda esa iglesia en Corea del Sur, etc. Les mostré una serie de clips de noticias, y luego tuvimos un poco de tarta para celebrar el final del trimestre. Decía "Pandemia 2020" y tenía un pequeño coronavirus rojo. Ahora que las cosas están tan mal, parece que tengo un sentido del humor muy macabro.

Pero nadie sabía lo mal que se iban a poner las cosas, aunque después de enseñar este curso, tal vez debería haberlo sabido. Tuve una clase de repaso durante la semana de lectura, pero luego comenzamos a recibir avisos que decían que los exámenes eran opcionales, y pronto nos dijeron que el trimestre de primavera se impartiría de forma remota.

¿Volverás a enseñar la clase?

Estaré de licencia en 2020-21, pero lo ofreceré el año siguiente. Estoy seguro de que habrá un grupo apasionado listo para escuchar sobre pandemias. Sin embargo, pareció extrañamente fortuito que di la clase este año, considerando que soy un historiador medieval que generalmente trabaja en la historia de la iglesia. Pero quería dar una clase que mostrara que el pasado lejano es muy interesante y pertinente. Y creo que este curso hizo eso.

Imagen: Rita Greer, La gran plaga 1665 (2009). Imagen digitalizada con licencia de Free Art License.

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Si es un ex alumno o estudiante de la Facultad de Artes y Ciencias de Weinberg, Haznos saber cómo está respondiendo a la pandemia.


Referencias

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La pandemia y la historia

Cuatro historiadores consideran si la experiencia de la pandemia ha cambiado sus puntos de vista sobre la naturaleza de las crisis históricas.

"El año pasado ha subrayado la naturaleza interconectada de los eventos"

Alex von Tunzelmann, Autor de Sangre y arena: Suez, Hungría y la crisis que sacudió al mundo (Simon y amp Schuster, 2016)

Estrictamente, la respuesta a esta pregunta es no: los hechos de esta pandemia y la respuesta no han cambiado los hechos ni la naturaleza de crisis anteriores. Sin embargo, en términos más generales, ver cómo se desarrolla una crisis global en tiempo real me ha hecho pensar en cómo abordo las crisis históricas de tres maneras: enfoque, conexiones y diversidad de experiencias.

La naturaleza de las crisis es que son increíblemente complicadas. El período "caliente" de la crisis de Suez duró alrededor de 16 días. Me tomó más de tres años investigar y escribir sobre él, porque en todo el mundo estaban involucrados muchos poderes e intereses diferentes: coincidió con la rebelión húngara, que amenazaba con llevar a la Unión Soviética y a los Estados Unidos a una Tercera Guerra Mundial. Los historiadores del futuro tendrán que reconstruir la pandemia a partir de una montaña global de información, incluidas las redes sociales y los medios convencionales. Mi consejo para ellos (y para mí) es que se concentren, es mejor contar bien una historia que sentirse abrumado por el material.

La experiencia del año pasado ha subrayado la naturaleza interconectada de los eventos en una crisis. Por ejemplo, me interesa el fenómeno de las teorías de la conspiración y el negacionismo, que surgen en muchas crisis históricas. Sería difícil contar la historia de los negadores de Covid sin enraizarla en las últimas dos décadas del movimiento 'anti-vaxx', la expansión de las teorías de la conspiración, la erosión de los medios tradicionales, el declive de la confianza en el gobierno, etc. . La naturaleza de las crisis y las respuestas a las crisis es que no ocurren en el vacío. Explorar estas conexiones hace que sea aún más difícil para un historiador mantener el enfoque, pero eso es parte del desafío.

Finalmente, diversidad de experiencias. La pandemia ha traído sufrimiento a muchos. Sin embargo, hay un gran número de personas que son bastante indiferentes a esto. Hay quienes se han beneficiado materialmente de la pandemia y quienes buscan negar o minimizar sus efectos. Para los historiadores de crisis pasadas, esto es un recordatorio de que las historias humanas nunca son simples, nunca debemos suponer una sola respuesta. La naturaleza de las experiencias y opiniones humanas es siempre asombrosamente variada.

"Ha profundizado mi comprensión de la respuesta emocional a tales eventos"

Jessie Childs, Autor de Traidores de Dios: terror y fe en la Inglaterra isabelina (Añada, 2014)

Cuando los miembros de la sacristía de la iglesia incendiada de San Sepulcro se reunieron después del Gran Incendio de Londres en 1666, establecieron varias cosas muy rápidamente: una nueva forma de reunión, una lista de los jubilados más vulnerables y un conjunto de medidas de seguridad. Volvieron a encender las calles, arreglaron los camiones de bomberos y volvieron a fundir el metal fundido de la campana en "campanas sonoras y afinables".

Esos impulsos, de reagruparse, proteger y unirse como comunidad, han sido reiterados por la pandemia. Desde aplaudir en las puertas británicas hasta cantar desde los balcones italianos, una sensación de campanilismo (lealtad al campanario) ha sido fuerte. La pandemia también ha reforzado la opinión de que la mayoría de las personas, si se enfrentan a una amenaza existencial, darán prioridad a la seguridad sobre la libertad. Hobbes sigue importando.

Tampoco es de extrañar que la pandemia haya expuesto y profundizado las grietas en la sociedad y haya causado más tensiones en la economía, la salud y la educación. Por lo tanto, no ha cambiado mi punto de vista sobre la naturaleza de las crisis históricas, que en cualquier caso son variadas, contingentes y difíciles de destilar, pero ha profundizado mi comprensión de las respuestas emocionales a tales eventos.

A lo largo de los encierros, he estado escribiendo sobre las guerras civiles británicas de la década de 1640. Una combinación de factores naturales y provocados por el hombre hizo del siglo XVII una "crisis global", en palabras de Geoffrey Parker. Aquellos que lo vivieron a veces parecen hombres y mujeres de hierro. Ahora es más fácil apreciar su ira, confusión, envidia, aparente apatía y extraordinaria capacidad de recuperación. Habiendo lidiado con la educación en casa, soy más indulgente con las lagunas en los registros y diarios. Los contemporáneos hablaron de sus tiempos "distraídos". Siempre pensé que era un eufemismo, pero ahora me doy cuenta de que es exactamente la palabra correcta.

Las crisis pasadas muestran que las ciudades y los estados pueden resurgir de las cenizas de una catástrofe, pero se necesita un liderazgo inspirado y mucho trabajo. El esquema británico de prueba y rastreo fue pésimo, el lanzamiento de la vacuna magnífico. Puede ser que podamos "reconstruir mejor", como dice el lema, encontrar un nuevo equilibrio y tal vez incluso pisar más suavemente la tierra. Pero en este punto es demasiado pronto para decirlo.

"Me hace pensar que lo que está pasando ahora es diferente"

Anthony Barnett, Autor de El señuelo de la grandeza: el Brexit de Inglaterra y el Trump de Estados Unidos (Sin consolidar, 2017)

Si y no. No: las crisis históricas eran como eran. Las pandemias suelen intensificarse, pero no cambian las formas de gobierno existentes. Con la excepción de la peste negra, que parece haber transformado el valor del trabajo debido a la magnitud de las pérdidas, los desastres naturales como las plagas no alteran la naturaleza de una sociedad. Son un desafío que amplifica los problemas existentes pero no plantean una crisis sistémica.

Por lo tanto, en el siglo XX, las pandemias todavía se consideraban un destino: la pandemia de gripe de 1919-22 mató a más personas que la Primera Guerra Mundial, pero dejó un legado poco duradero. Del mismo modo, las pandemias de 1957 y 1968. Si no ha oído hablar de ellas, eso prueba el punto. El sida y el ébola fueron letales para las comunidades afectadas, pero no se convirtieron en una "crisis histórica".

Esta pandemia es diferente. No me ha llevado a cambiar mi punto de vista sobre lo que sucedió en el pasado, pero me hace pensar que lo que está sucediendo ahora es diferente.

Hasta hace poco, todo lo que se podía hacer era reducir las tasas de infección: el fatalismo era inevitable. A medida que la humanidad se volvió capaz de una autoorganización genuina, se generó un culto al fatalismo para proteger a los gobernantes de la agencia popular. Llamado "fundamentalismo de mercado" o "neoliberalismo", insistía en que el problema era el gobierno y que había que obedecer a las fuerzas del mercado para lograr una vida mejor.

Económicamente, su éxito terminó con la crisis financiera de 2008-09. Ahora, política y socialmente, la teoría hegemónica del gobierno ha sido derribada por un microorganismo. Los tremendos avances en la ciencia y la tecnología médicas hicieron que Covid pudiera ser tratado. En 1919 no había unidades de cuidados intensivos capaces de tratar a los pacientes bajo sedación de 24 horas. Por lo tanto, no existía el peligro de que las salas de salvamento se vean abrumadas de la misma manera. Los gobiernos tenían que actuar.

El presidente Macron ha dicho: “Vamos a nacionalizar los salarios y las cuentas de pérdidas y ganancias de casi todos nuestros negocios. Va en contra de todos los dogmas, pero así es. 'Se hará un gran esfuerzo para rehabilitar el antiguo orden después de su período en cuidados intensivos, pero es poco probable que resurja sin cambios: la pandemia ha generado una crisis histórica. de su propia.

"La pandemia ha hecho más vívido el desastre que se desarrolló en el Nuevo Mundo durante el siglo XVI"

Camilla Townsend, Autor de Quinto sol: una nueva historia de los aztecas (Prensa de la Universidad de Oxford, 2019)

Vivir la pandemia ha hecho más vívido el desastre que se desarrolló en el Nuevo Mundo durante el siglo XVI. Tras el contacto con Europa y sus virus, la población autóctona de las Américas se redujo al menos en un 85% en el transcurso del primer siglo. En la década de 1580, algunos españoles temían que literalmente todos los nativos americanos murieran.

Debido a este horrendo contexto, ha habido una tendencia por parte de mucha gente moderna a hablar de 'mortandad', a afirmar que alrededor de la mitad de la población perecería cuando ocurriera una epidemia, o incluso a explicar la conquista como consecuencia de el hecho de que tantas personas murieran de enfermedades que no podían defenderse militarmente.

Pero las historias en lengua azteca no hablan de eventos de esta manera. En cambio, transmiten una tristeza permanente. Ahora entiendo mejor por qué.

El año pasado, aunque la mayor parte del mundo se mitigó de manera relativamente exitosa al mantener a la gente en casa, hubo zonas que experimentaron la tasa de mortalidad completa del dos por ciento de Covid en ciertas áreas de la ciudad de Nueva York, por ejemplo, o áreas cuadradas en Nueva Jersey, donde Yo vivo. El sonido de las sirenas, las historias de las familias de mis estudiantes y mi propio miedo por los seres queridos se combinaron para hacerme sentir traumatizado. Pero, unos meses después, la vida había continuado para la mayoría de nosotros y estábamos encontrando formas de volver a reír. Nuestras sonrisas eran temblorosas, pero genuinas.

En el siglo XVI, la viruela podía matar entre el 20 y el 30 por ciento de quienes la contagiaban. Las enfermedades más comunes, como la tos ferina o el sarampión, tenían tasas de mortalidad más bajas. No hubo mortandad que dejó pueblos enteros vacíos durante la noche. En cambio, la gente pasó por algo así como un Covid absoluto, luego unos años más tarde, Covid pero diez veces peor, luego el año siguiente, una mala temporada de gripe, luego en una década, algo dos veces peor. Después de décadas de esto, se sentían tan vulnerables que sus mentes no sabían qué camino tomar. Se centraron en pequeñas victorias. En un registro en una pequeña iglesia en la década de 1620, un hombre escribió: `` Hoy no ha muerto ningún hijo ''. Los sobrevivientes todavía se reían a veces al año siguiente, pero para entonces, su sentido de sí mismos en relación con el universo había cambiado para siempre.


1858-1859: escarlatina

La escarlatina mató a 2.089 personas, la mayoría de las cuales tenían 16 años o menos, en Massachusetts entre diciembre de 1858 y diciembre de 1859. Algunos de los niños estaban empleados, pero la fuerza laboral excedía las 450.000 personas, por lo que los efectos de la epidemia fueron más emocionales. que económico. Aquellos que estaban en cuarentena, pero personas sanas, continuaron como de costumbre.

El mercado de valores de Boston estuvo en modo alcista durante 1859. La mayoría de los bancos y algunas acciones de seguros se mantuvieron dentro del rango, pero otras aseguradoras, incluidas American, Boston, Boylston, City y Commercial subieron con fuerza. Además, el ferrocarril de Boston y Lowell aumentó de $ 89 a $ 98 por acción durante el año, y los ferrocarriles de Boston y Providence y Boston y Worcester aumentaron modestamente.

Las mayores ganancias del año se dieron en la industria manufacturera. Amoskeag subió de $ 890 a $ 1,000 por acción durante el año, Appleton de $ 950 a $ 1,000, Bates de $ 85 a $ 106, Boott de $ 470 a $ 725, Boston y Roxbury Mill Dam de $ 29 a $ 50 y Boston Duck de $ 375 a $ 500.


Comparación de COVID-19 con pandemias anteriores

En este artículo, echamos un vistazo a algunas de las otras pandemias que los humanos han sufrido. Investigamos el cólera, la peste negra y la gripe española, entre otros. Anotaremos cualquier similitud y tomaremos lecciones donde podamos.

Share on Pinterest Aunque el COVID-19 no se parece a nada que la mayoría de nosotros haya experimentado antes, las pandemias no son nada nuevo.

Las pandemias han influido en la configuración de la historia de la humanidad a lo largo de los siglos. Pocas personas que lean esto hoy recordarán brotes de esta escala, pero la historia nos muestra que, aunque es devastador, lo que estamos experimentando ahora no es nada inusual.

Para mayor claridad, vale la pena explicar qué significa "pandemia". La Organización Mundial de la Salud (OMS) define una pandemia como "la propagación mundial de una nueva enfermedad".

Primero, tocaremos la otra pandemia que está en curso.

Con las grandes mejoras en el tratamiento, la información, las capacidades de diagnóstico y la vigilancia en los países occidentales, es fácil olvidar que los expertos todavía clasifican al VIH como una pandemia.

Desde principios de la década de 1980, el VIH se ha cobrado la vida de más de 32 millones de personas. A finales de 2018, alrededor de 37,9 millones de personas vivían con el VIH.

Aunque el VIH también es causado por un virus, existen diferencias significativas entre las dos pandemias actuales, siendo la más obvia el medio de transmisión. A diferencia del SARS-CoV-2, que es el virus que causa COVID-19, el VIH no se puede transmitir al toser y estornudar.

Comparativamente, COVID-19 se propaga a través de las comunidades con mucha más facilidad. En cuestión de semanas, el SARS-CoV-2 llegó a todos los continentes de la Tierra excepto a la Antártida.

Otra diferencia importante es que actualmente no existen medicamentos que puedan tratar o prevenir COVID-19. Although there is no vaccine for HIV, thanks to antiretroviral medications, people who have access to care can now live long and healthy lives.

According to the Centers for Disease Control and Prevention (CDC), between April 2009 and April 2010, the swine flu pandemic affected an estimated 60.8 million people. There were an estimated 274,304 hospitalizations and 12,469 deaths.

Both swine flu and the novel coronavirus cause symptoms such as fever, chills, a cough, and headaches.

Like SARS-CoV-2, the (H1N1)pdm09 virus was also significantly different from other known strains. This meant that most people did not have any natural immunity.

Interestingly, however, some older adults did have immunity, suggesting that (H1N1)pdm09 or something similar might have infected large numbers of people a few decades before. Because of this immunity, 80% of fatalities occurred in people younger than 65.

This is not the case with SARS-CoV-2 all age groups seem to be equally likely to contract it, and older adults are most at risk of developing severe illness. It is possible that certain groups of people have a level of immunity against SARS-CoV-2, but researchers have not yet identified such a group.

The overall mortality rate of swine flu was around 0.02% . According to recent estimates, which are likely to change as the pandemic progresses, this is somewhat lower than that of COVID-19. Also, swine flu was less contagious than COVID-19.

The basic reproduction number (R0) of swine flu is 1.4 to 1.6 . This means that each individual with swine flu is likely to transmit the virus to an average of 1.4 to 1.6 people. In contrast, scientists believe that the R0 of COVID-19 is between 2 and 2.5 , or perhaps higher.

To further muddy the water, some experts have calculated that the R0 number may fluctuate depending on the size of the initial outbreak.

Over the past 200 years, cholera has reached pandemic proportions seven times. Experts class the cholera outbreak of 1961–1975 as the seventh pandemic.

Cholera is a bacterial infection of the small intestine by certain strains of Vibrio cholerae. It can be fatal within hours . The most common symptom is diarrhea, though muscle cramps and vomiting can also occur.

Although immediate rehydration treatment is successful in up to 80% of cases, the mortality rate of cholera can be up to 50% without treatment. This is many times higher than even the highest estimates for COVID-19. Cholera occurs when a person ingests contaminated food or water.

The seventh pandemic was caused by a strain of V. cholerae called El Tor, which scientists first identified in 1905. The outbreak appears to have begun on the island of Sulawesi in Indonesia. From there, it spread to Bangladesh, India, and the Soviet Union, including Ukraine and Azerbaijan.

By 1973, the outbreak had also reached Japan, Italy, and the South Pacific. In the 1990s, though the pandemic had officially ended, the same strain reached Latin America, a region that had not experienced cholera for 100 years. There, there were at least 400,000 cases and 4,000 deaths.

As with COVID-19, hand-washing is essential for stopping the spread of cholera. However, to prevent cholera , access to safe water and good food hygiene are just as important.

In the spring of 1918, health professionals detected an H1N1 virus in United States military personnel.

From January 1918 to December 1920, this virus — which appears to have moved from birds to humans — infected an estimated 500 million people. This equates to 1 in 3 people on Earth. The virus killed around 675,000 people in the U.S. alone and approximately 50 million people worldwide.

This strain of influenza, like COVID-19, was transmitted through respiratory droplets.

As with COVID-19, older adults were most at risk of developing severe symptoms. However, in stark contrast to COVID-19, the Spanish flu also impacted children under the age of 5 and adults aged 20–40.

In fact, a 25-year-old was more likely to die from the Spanish flu than a 74-year-old. This is unusual for flu.

COVID-19, however, generally affects children in relatively minor ways, and adults aged 20–40 are significantly less likely to develop severe symptoms than older adults.

As with swine flu, it may be that older adults at this time had a preexisting immunity to a similar pathogen. Perhaps the 1889–1890 flu pandemic, which was referred to as the Russian flu, afforded some protection to those who survived it.

Additionally, some scientists believe that younger people’s vigorous immune responses might have led to more severe lung symptoms due to “ exuberant pulmonary exudation .” In other words, the strong immune responses of young people may produce excess fluid in the lungs, making breathing even more difficult.

At the time, there were no vaccines to prevent the disease and no antibiotics to treat the bacterial infections that sometimes developed alongside it. The virulent nature of this particular H1N1 strain and the lack of medication available made this the most severe pandemic in recent history.

The pandemic came in two waves, with the second being more deadly than the first. However, rather abruptly, the virus disappeared.

The Spanish flu had a mortality rate of around 2.5% . It is difficult to compare that with COVID-19 because estimates vary by region.

To understand why mortality rates are so difficult to calculate, Medical News Today recently published an article on the topic.

A different time

The Spanish flu’s high mortality rate was, in part, due to the virulence of the virus.

Social differences also played a role. In 1918, people tended to live in close quarters and perhaps did not value hygiene as much. These factors can influence how quickly a virus spreads and how lethal it can be.

Also, the world was at war, meaning that large numbers of troops were traveling to distant locations, which aided the spread.

During World War I, malnutrition was common for both those at home and those on the frontline. This is yet another factor that may have made people more susceptible to disease.

The Spanish flu and physical distancing

Although the Spanish flu pandemic has many differences to today’s COVID-19 pandemic, it teaches us a valuable lesson about the effectiveness of quickly implementing physical distancing measures, or social distancing measures.

In Philadelphia, PA, officials downplayed the significance of the first cases in the city. Mass gatherings continued and schools remained open. The city only implemented physical distancing and other measures around 14 days after the first cases appeared.

In contrast, within 2 days of its first reported cases, St. Louis, MI, moved quickly to implement physical distancing measures.

As one author writes, “The costs of [Philadelphia’s] delay appear to have been significant by the time Philadelphia responded, it faced an epidemic considerably larger than the epidemic St. Louis faced.”


Pandemics and the Shape of Human History

Outbreaks have sparked riots and propelled public-health innovations, prefigured revolutions and redrawn maps.

What’s often referred to as the first pandemic began in the city of Pelusium, near modern-day Port Said, in northeastern Egypt, in the year 541. According to the historian Procopius, who was alive at the time, the “pestilence” spread both west, toward Alexandria, and east, toward Palestine. Then it kept on going. In his view, it seemed to move almost consciously, “as if fearing lest some corner of the earth might escape it.”

The earliest symptom of the pestilence was fever. Often, Procopius observed, this was so mild that it did not “afford any suspicion of danger.” But, within a few days, victims developed the classic symptoms of bubonic plague—lumps, or buboes, in their groin and under their arms. The suffering at that point was terrible some people went into a coma, others into violent delirium. Many vomited blood. Those who attended to the sick “were in a state of constant exhaustion,” Procopius noted. “For this reason everybody pitied them no less than the sufferers.” No one could predict who was going to perish and who would pull through.

In early 542, the plague struck Constantinople. At that time, the city was the capital of the Eastern Roman Empire, which was led by the Emperor Justinian. A recent assessment calls Justinian “one of the greatest statesmen who ever lived.” Another historian describes the first part of his reign—he ruled for almost forty years—as “a flurry of action virtually unparalleled in Roman history.” In the fifteen years before the pestilence reached the capital, Justinian codified Roman law, made peace with the Persians, overhauled the Eastern Empire’s fiscal administration, and built the Hagia Sophia.

As the plague raged, it fell to Justinian, in Procopius’ words, to “make provision for the trouble.” The Emperor paid for the bodies of the abandoned and the destitute to be buried. Even so, it was impossible to keep up the death toll was too high. (Procopius thought it reached more than ten thousand a day, though no one is sure if this is accurate.) John of Ephesus, another contemporary of Justinian’s, wrote that “nobody would go out of doors without a tag upon which his name was written,” in case he was suddenly stricken. Eventually, bodies were just tossed into fortifications at the edge of the city.

The plague hit the powerless and the powerful alike. Justinian himself contracted it. Among the lucky, he survived. His rule, however, never really recovered. In the years leading up to 542, Justinian’s generals had reconquered much of the western part of the Roman Empire from the Goths, the Vandals, and other assorted barbarians. After 542, the Emperor struggled to recruit soldiers and to pay them. The territories that his generals had subdued began to revolt. The plague reached the city of Rome in 543, and seems to have made it all the way to Britain by 544. It broke out again in Constantinople in 558, a third time in 573, and yet again in 586.

The Justinianic plague, as it became known, didn’t burn itself out until 750. By that point, there was a new world order. A powerful new religion, Islam, had arisen, and its followers ruled territory that included a great deal of what had been Justinian’s empire, along with the Arabian Peninsula. Much of Western Europe, meanwhile, had come under the control of the Franks. Rome had been reduced to about thirty thousand people, roughly the population of present-day Mamaroneck. Was the pestilence partly responsible? If so, history is written not only by men but also by microbes.

Just as there are many ways for microbes to infect a body, there are many ways for epidemics to play out in the body politic. Epidemics can be short-lived or protracted, or, like the Justinianic plague, recurrent. Often, they partner with war sometimes the pairing favors the aggressor, sometimes the aggressed. Epidemic diseases can become endemic, which is to say constantly present, only to become epidemic again when they’re carried to a new region or when conditions change.

To this last category belongs smallpox, dubbed the speckled monster, which may have killed more than a billion people before it was eradicated, in the mid-twentieth century. No one knows exactly where smallpox originated the virus—part of the genus that includes cowpox, camelpox, and monkeypox—is believed to have first infected humans around the time that people began domesticating animals. Signs of smallpox have been found in Egyptian mummies, including Ramses V, who died in 1157 B.C. The Romans seem to have picked up the pox near present-day Baghdad, when they went to fight one of their many enemies, the Parthians, in 162. The Roman physician Galen reported that those who came down with the new disease suffered a rash that was “ulcerated in most cases and totally dry.” (The epidemic is sometimes referred to as the Plague of Galen.) Marcus Aurelius, the last of the so-called Five Good Emperors, who died in 180, may also have been a smallpox victim.

By the fifteenth century, as Joshua S. Loomis reports in “Epidemics: The Impact of Germs and Their Power Over Humanity” (Praeger), smallpox had become endemic throughout Europe and Asia, meaning that most people were probably exposed to it at some point in their lives. Over all, the fatality rate was a terrifying thirty per cent, but among young children it was much higher—more than ninety per cent in some places. Loomis, a professor of biology at East Stroudsburg University, writes that the danger was so grave that “parents would commonly wait to name their children until after they had survived smallpox.” Anyone who made it through acquired permanent immunity (though many were left blind or horribly scarred). This dynamic meant that every generation or so there was a major outbreak, as the number of people who had managed to avoid getting infected as children slowly rose. It also meant, as Loomis rather cavalierly observes, that Europeans enjoyed a major advantage as they “began exploring distant lands and interacting with native populations.”

Alfred W. Crosby, the historian who coined the phrase “the Columbian Exchange,” also coined the term “virgin soil epidemic,” defined as one in which “the populations at risk have had no previous contact with the diseases that strike them and are therefore immunologically almost defenseless.” The first “virgin soil epidemic” in the Americas—or, to use another one of Crosby’s formulations, “the first New World pandemic”—began toward the end of 1518. That year, someone, presumably from Spain, carried smallpox to Hispaniola. This was a quarter of a century after Columbus ran aground on the island, and the native Taíno population had already been much reduced. The speckled monster laid waste to those who remained. Two friars, writing to the King of Spain, Charles I, in early 1519, reported that a third of the island’s inhabitants were stricken: “It has pleased Our Lord to bestow a pestilence of smallpox among the said Indians, and it does not cease.” From Hispaniola, smallpox spread to Puerto Rico. Within two years, it had reached the Aztec capital of Tenochtitlán, in what’s now Mexico City, a development that allowed Hernán Cortés to conquer the capital, in 1521. A Spanish priest wrote, “In many places it happened that everyone in a house died, and, as it was impossible to bury the great number of dead, they pulled down the houses over them.” Smallpox seems to have reached the Incan Empire before the Spaniards did the infection raced from one settlement to the next faster than the conquistadores could travel.

It’s impossible to say how many people died in the first New World pandemic, both because the records are sketchy and because Europeans also brought with them so many other “virgin soil” diseases, including measles, typhoid, and diphtheria. In all, the imported microbes probably killed tens of millions of people. “The discovery of America was followed by possibly the greatest demographic disaster in the history of the world,” William M. Denevan, a professor emeritus at the University of Wisconsin-Madison, has written. This disaster changed the course of history not just in Europe and the Americas but also in Africa: faced with a labor shortage, the Spanish increasingly turned to the slave trade.

The word “quarantine” comes from the Italian quaranta, meaning “forty.” As Frank M. Snowden explains in “Epidemics and Society: From the Black Death to the Present” (Yale), the practice of quarantine originated long before people understood what, exactly, they were trying to contain, and the period of forty days was chosen not for medical reasons but for scriptural ones, “as both the Old and New Testaments make multiple references to the number forty in the context of purification: the forty days and forty nights of the flood in Genesis, the forty years of the Israelites wandering in the wilderness . . . and the forty days of Lent.”

The earliest formal quarantines were a response to the Black Death, which, between 1347 and 1351, killed something like a third of Europe and ushered in what’s become known as the “second plague pandemic.” As with the first, the second pandemic worked its havoc fitfully. Plague would spread, then abate, only to flare up again.

During one such flareup, in the fifteenth century, the Venetians erected lazarettos—or isolation wards—on outlying islands, where they forced arriving ships to dock. The Venetians believed that by airing out the ships they were dissipating plague-causing vapors. If the theory was off base, the results were still salubrious forty days gave the plague time enough to kill infected rats and sailors. Snowden, a professor emeritus at Yale, calls such measures one of the first forms of “institutionalized public health” and argues that they helped legitimatize the “accretion of power” by the modern state.

There’s a good deal of debate about why the second pandemic finally ended one of the last major outbreaks in Europe occurred in Marseille in 1720. But, whether efforts at control were effective or not, they often provoked, as Snowden puts it, “evasion, resistance, and riot.” Public-health measures ran up against religion and tradition, as, of course, they still do. The fear of being separated from loved ones prompted many families to conceal cases. And, in fact, those charged with enforcing the rules often had little interest in protecting the public.

Consider the case of cholera. In the ranks of dread diseases, cholera might come in third, after the plague and smallpox. Cholera is caused by a comma-shaped bacterium, Vibrio cholerae, and for most of human history it was restricted to the Ganges Delta. Then, in the eighteen-hundreds, steamships and colonialism sent Vibrio cholerae travelling. The first cholera pandemic broke out in 1817 near Calcutta. It moved overland to modern-day Thailand and by ship to Oman, whence it was carried down to Zanzibar. The second cholera pandemic began in 1829, once again in India. It wound its way through Russia into Europe and from there to the United States.

In contrast to plague and smallpox, which made few class distinctions, cholera, which is spread via contaminated food or water, is primarily a disease of urban slums. When the second pandemic struck Russia, Tsar Nicholas I established strict quarantines. These may have slowed the spiral of spread, but they did nothing to help those already infected. The situation, according to Loomis, was exacerbated by health officials who indiscriminately threw together cholera victims and people suffering from other ailments. It was rumored that doctors were purposefully trying to kill off the sick. In the spring of 1831, riots broke out in St. Petersburg. One demonstrator returning from a melee reported that a doctor had “got a coupl’ve rocks in the neck he sure won’t forget us for a long time.” The following spring, cholera riots broke out in Liverpool. Once again, doctors were the main targets they were accused of poisoning cholera victims and turning them blue. (Cholera has been called the “blue death” because those suffering from the disease can get so dehydrated that their skin becomes slate-colored.) Similar riots broke out in Aberdeen, Glasgow, and Dublin.

In 1883, during the fifth cholera pandemic, the German physician Robert Koch established the cause of the disease by isolating the Vibrio cholerae bacterium. The following year, the pandemic hit Naples. The city dispatched inspectors to confiscate suspect produce. It also sent out disinfection squads, which arrived at the city’s tenements with guns drawn. Neapolitans were, understandably, skeptical of both the inspectors and the squads. They responded with an impressive sense of humor, if not necessarily a keen understanding of epidemiology. Demonstrators showed up at city hall with baskets of overripe figs and melons. They proceeded, Snowden writes, “to consume the forbidden fruit in enormous quantities while those who watched applauded and bet on which binger would eat the most.”

Eight years later, while the fifth pandemic raged on, one of the most violent cholera riots broke out in what’s now the Ukrainian city of Donetsk. Scores of shops were looted, and homes and businesses were burned. The authorities in St. Petersburg responded to the violence by cracking down on workers accused of promoting “lawlessness.” According to Loomis, the crackdown prompted more civil unrest, which in turn prompted more repression, and, thus, in a roundabout sort of way, cholera helped “set the stage” for the Russian Revolution.

The seventh cholera pandemic began in 1961, on the Indonesian island of Sulawesi. During the next decade, it spread to India, the Soviet Union, and several nations in Africa. There were no mass outbreaks for the next quarter century, but then one hit Peru in 1991, claiming thirty-five hundred lives another outbreak, in what is now the Democratic Republic of the Congo, in 1994, claimed twelve thousand.

By most accounts, the seventh pandemic is ongoing. In October, 2010, cholera broke out in rural Haiti, then quickly spread to Port-au-Prince and other major cities. This was nine months after a magnitude-7.0 earthquake had devastated the country. Rumors began to circulate that the source of the outbreak was a base that housed United Nations peacekeeping troops from Nepal. Riots occurred in the city of Cap-Haïtien at least two people were killed, and flights carrying aid to the country were suspended. For years, the U.N. denied that its troops had brought cholera to Haiti, but it eventually admitted that the rumors were true. Since the outbreak began, eight hundred thousand Haitians have been sickened and nearly ten thousand have died.

Epidemics are, by their very nature, divisive. The neighbor you might, in better times, turn to for help becomes a possible source of infection. The rituals of daily life become opportunities for transmission the authorities enforcing quarantine become agents of oppression. Time and time again throughout history, people have blamed outsiders for outbreaks. (On occasion, as in the case of the U.N. peacekeeping troops, they’ve been right.) Snowden recounts the story of what happened to the Jews of Strasbourg during the Black Death. Local officials decided that they were responsible for the pestilence—they had, it was said, poisoned the wells—and offered them a choice: convert or die. Half opted for the former. On February 14, 1349, the rest “were rounded up, taken to the Jewish cemetery, and burned alive.” Pope Clement VI issued papal bulls pointing out that Jews, too, were dying from the plague, and that it wouldn’t make sense for them to poison themselves, but this doesn’t seem to have made much difference. In 1349, Jewish communities in Frankfurt, Mainz, and Cologne were wiped out. To escape the violence, Jews migrated en masse to Poland and Russia, permanently altering the demography of Europe.

Whenever disaster strikes, like right about now, it’s tempting to look to the past for guidance on what to do or, alternatively, what not to do. It has been almost fifteen hundred years since the Justinianic plague, and, what with plague, smallpox, cholera, influenza, polio, measles, malaria, and typhus, there are an epidemic number of epidemics to reflect on.


Pandemic

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Pandemic, outbreak of infectious disease that occurs over a wide geographical area and that is of high prevalence, generally affecting a significant proportion of the world’s population, usually over the course of several months. Pandemics arise from epidemics, which are outbreaks of disease confined to one part of the world, such as a single country. Pandemics, especially those involving influenza, sometimes occur in waves, so that a postpandemic phase, marked by decreased disease activity, may be followed by another period of high disease prevalence.

What is a pandemic?

A pandemic is an outbreak of infectious disease that occurs over a wide geographical area and that is of high prevalence. A pandemic generally affects a significant proportion of the world’s population, usually over the course of several months.

What have been some of the world’s deadliest pandemics?

Throughout history, there have been many deadly pandemics, but the Black Death and the influenza pandemic of 1918–19 rank among the most lethal. The Black Death, which ravaged Europe between 1347 and 1351 and likely was caused by plague, killed roughly 25 million people. The influenza pandemic of 1918–19, or “Spanish flu,” claimed an estimated 20–40 million lives.

What causes a pandemic?

Pandemics can be caused by several factors. For example, in some cases, a new strain or subtype of virus that first emerged in animals jumps to humans and then becomes readily transmissible between humans. In other instances, an existing disease-causing agent mutates, increasing its infectiousness.

How do pandemics end?

Pandemics typically slow and come to an end on their own, though the process may be accelerated through effective preventive strategies, such as improved personal hygiene or the development of a vaccine. Some pandemics, however, occur in waves, such that decreased disease activity may be followed by another period of high disease prevalence, thereby prolonging the outbreak.

Infectious diseases such as influenza can spread rapidly—sometimes in a matter of days—among humans living in different areas of the world. The spread of a disease is facilitated by several factors, including an increased degree of infectiousness of the disease-causing agent, human-to-human transmission of the disease, and modern means of transportation, such as air travel. The majority of highly infectious illnesses that occur in humans are caused by diseases that first arise in animals. Thus, when a new infectious agent or disease emerges in animals, surveillance organizations located within affected areas are responsible for alerting the World Health Organization (WHO) and for closely monitoring the behaviour of the infectious agent and the activity and spread of the disease. WHO constantly monitors disease activity on a global scale through a network of surveillance centres located in countries worldwide.

In the case of influenza, which is the disease that poses the greatest pandemic threat to humans, WHO has organized a pandemic preparedness plan that consists of six phases of pandemic alert, outlined as follows:

Phase 1: the lowest level of pandemic alert indicates that an influenza virus, either newly emerged or previously existing, is circulating among animals. The risk of transmission to humans is low.

Phase 2: isolated incidences of animal-to-human transmission of the virus are observed, indicating that the virus has pandemic potential.

Phase 3: characterized by small outbreaks of disease, generally resulting from multiple cases of animal-to-human transmission, though limited capacity for human-to-human transmission may be present.

Phase 4: confirmed human-to-human viral transmission that causes sustained disease in human communities. At this stage, containment of the virus is deemed impossible but a pandemic is not necessarily inevitable. The implementation of control methods to prevent further viral spread is emphasized in affected parts of the world.

Phase 5: marked by human-to-human disease transmission in two countries, indicating that a pandemic is imminent and that distribution of stockpiled drugs and execution of strategies to control the disease must be carried out with a sense of urgency.

Phase 6: characterized by widespread and sustained disease transmission among humans.

When WHO upgrades the level of a pandemic alert, such as from level 4 to level 5, it serves as a signal to countries worldwide to implement the appropriate predetermined disease-control strategies.

Throughout history, pandemics of diseases such as cholera, plague, and influenza have played a major role in shaping human civilizations. Examples of significant historical pandemics include the plague pandemic of the Byzantine Empire in the 6th century ce the Black Death, which originated in China and spread across Europe in the 14th century and the influenza pandemic of 1918–19, which originated in the U.S. state of Kansas and spread to Europe, Asia, and islands in the South Pacific. Although pandemics are typically characterized by their occurrence over a short span of time, today several infectious diseases persist at a high level of incidence, occur on a global scale, and can be transmitted between humans either directly or indirectly. Such diseases represented in modern pandemics include AIDS, caused by HIV (human immunodeficiency virus), which is transmitted directly between humans and malaria, caused by parasites in the genus Plasmodium, which are transmitted from one human to another by mosquitoes that feed on the blood of infected humans.

Influenza pandemics are estimated to occur roughly once every 50 years, though the actual pandemic interval has in some instances been shorter than this. For example, following the 1918–19 pandemic, there were two other 20th-century influenza pandemics: the 1957 Asian flu pandemic and the 1968 Hong Kong flu pandemic. The virus that caused the 1957 pandemic, which lasted until about the middle of 1958, was also responsible for a series of epidemics that emerged annually until 1968, when the Hong Kong flu appeared. The Hong Kong flu pandemic, which lasted until 1969–70, caused between one million and four million deaths. The next influenza pandemic occurred in 2009, when a subtype of H1N1 virus spread across multiple regions of the world. Between March 2009 and mid-January 2010, more than 14,140 laboratory-confirmed H1N1 deaths had been reported worldwide.

In March 2020 an ongoing outbreak of a novel coronavirus known as severe acute respiratory syndrome coronavirus-2 (SARS-CoV2) was declared a pandemic by WHO officials. Infection with SARS-CoV2 produced an illness known as coronavirus disease 2019 ( COVID-19) the illness was characterized primarily by fever, cough, and shortness of breath. The outbreak began in late 2019 in Wuhan, China, when a patient with pneumonia of unknown cause was admitted to a local hospital. In the following weeks, the number of people infected with the novel virus grew rapidly in Wuhan, and the disease spread to other regions of China. By early 2020 COVID-19 had reached Europe and the United States, carried there by travelers coming from affected regions. By the time the outbreak was declared a pandemic, cases of COVID-19 had been detected in numerous countries worldwide, with about 130,000 confirmed cases and close to 5,000 deaths.


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